Chemiereuzen onderhandelen over alliantie; Hoechst en Rhone-Poulenc

ROTTERDAM, 25 NOV. De farmaceutische bedrijven Hoechst en Rhone-Poulenc hebben vanochtend voor het eerst bevestigd dat ze met elkaar praten over een fusie. De combinatie zou de op een na grootste producent van geneesmiddelen en agro-chemie ter wereld worden.

De beurswaarde van de nieuwe combinatie, nog inclusief hun chemische activiteiten, is op basis van de huidige koersen van beide bedrijven ongeveer 90 miljard gulden. Geruchten over de mogelijke fusie doen al enige tijd de ronde. Zowel het Duitse Hoechst (deze maand) als het Franse Rhone-Poulenc (vorig jaar) zijn bezig hun `industriele' chemische activiteiten af te splitsen en willen zich concentreren op de veel lucratievere life sciences, geneesmiddelen voor mens en dier en gewasbestrijdingsmiddelen (agro-chemie).

In life sciences zou de nieuwe combinatie naar schatting de nummer twee worden achter het Amerikaanse Merck & Company. Ook gemeten naar alleen farmaceutische producten zou de combinatie in een klap tot de belangrijkste spelers gaan behoren. Hoechst is nu het elfde farma-bedrijf ter wereld, Rhone-Poulenc het dertiende. De gezamelijke omzet in farma benadert die van de Amerikaanse marktleider Johnson & Johnson.

De mogelijke fusie zou volgens analisten wel eens de aanleiding kunnen zijn voor een volgende golf van overnames en fusies in de sector. Zo zouden bijvoorbeeld ook de twee Franse bedrijven Sanofi en Synthelabo met elkaar in gesprek zijn over vergaande samenwerking. Farmaceutische bedrijven streven naar schaalgrootte om de sterk stijgende kosten van onderzoek en ontwikkeling van nieuwe producten te kunnen betalen.

Ondanks wat aarzelingen reageerden analisten positief op het nieuws. “Beide bedrijven willen groeien', was het commentaar van een analist in Londen. “Kunnen ze harder groeien als ze fuseren? Jazeker.'

Hoechst behaalde het afgelopen jaar een omzet van ongeveer 55 miljard gulden. Vorige week werd daar een chemiebedrijf met een omzet van ruim 10 miljard gulden van afgesplitst onder de naam Celanese.

Rhone-Poulenc boekte in 1997 een omzet van 90 miljard Franse francs (30 miljard gulden). Tweederde van die omzet was life sciences, eenderde chemie.

Beide partijen zeggen in het persbericht niets over het verloop van de besprekingen. Volgens ingewijden lopen de onderhandelingen voorspoedig en wordt begin december een akkoord verwacht. Maar daartegenover staat dat twee andere aangekondigde fusies tussen farmaceutische bedrijven (Smith Kline Beecham met Glaxo Wellcome en American Home Products met Monsanto) in een laat stadium alsnog werden afgeblazen.