Knollentuin Arena is weer biljartlaken

AMSTERDAM, 24 NOV. Op een nieuwe grasmat speelt Ajax morgen in de Arena tegen Croatia Zagreb. De bal kan weer snel worden rondgespeeld, maar langer dan drie wedstrijden gaat mat nummer 8 niet mee.

Als Ajax morgenavond tegen Croatia Zagreb niet goed speelt, kan dat dit keer nauwelijks aan het veld liggen. De achtste grasmat van de Arena ligt er voorlopig bij als een donkergroen tapijt. Kort geschoren met de dichte structuur van een golfcourse. Elk sprietje zit op zijn plaats. “De nieuwe mat is kennelijk gelegd door een liefhebber', zegt Ajax-trainer Morten Olsen tevreden. “De bal rolt beter door de egale oppervlakte.' Ook tweede doelman Fred Grim, die gisteren met de reserves het veld in gebruik nam, trok die conclusie. “Van losse plaggen heb ik niets gemerkt.'

De mat uit het Engelse York bestaat dan ook uit zoden met een dikke onderlaag. Het gras hoeft daardoor niet te hechten op de bodem van de Arena. Hoewel het onder het dichte dak de afgelopen dagen bleek te kunnen vriezen in de thuishaven van Ajax, werd de nieuwe mat in vijf dagen gelegd. Veldverwarming bracht de zoden op de juiste temperatuur. Het vorige tapijt hield het amper een maand uit. “Dat kwam door het natte weer', zegt Arena-woordvoerster Nicole Meskers. “Daarom hebben we vier weken het dak dicht gehad.' Anderen beweren dat dit veld te snel en te slordig is gelegd. Een snelle slijtage was het gevolg. “Je moest je steeds heel goed concentreren op het aannemen en controleren van de bal', herinnert Danny Blind zich. “Terwijl wij juist altijd al voordat we de bal krijgen naar het volgende station kijken. Voetballen in een hoog tempo was niet mogelijk.'

De smeekbede van Morten Olsen om een andere grasmat werd snel verhoord. Ondanks de kosten van bijna drie ton deed de Arena niet moeilijk over de aanschaf van een nieuw veld. Ajax moet morgen winnen van Croatia om een kans te blijven maken op plaatsing voor de kwartfinales.

Als dat mislukt is de schadepost groter. De achtste mat krijgt door de lage stand van de zon en de dakconstructie van de Arena in deze tijd van het jaar geen direct zonlicht. Hij is ook maar een kort leven gegund, namelijk voor drie wedstrijden. Op 18 december wordt de Arena omgetoverd in `Winter Wonderland'. Het meest besproken stuk grond van Nederland wordt dan het decor van een wintersportevenement met een ijsbaan, een kunstski-baan, gelegenheid tot gletserklimmen en een langlaufbaan. Op 16 januari wordt grasmat nummer negen uitgerold voor de hervatting van de competitie na de winterstop.

Ondertussen studeert de Arena op een nieuw procede. Misschien wordt de grasmat net als in de kassencultuur op gezette tijden belicht met lampen. Wellicht komt er een mobiele mat in bakken. Een andere mogelijkheid is dat kunstgras met gewoon gras wordt vermengd. Ook wordt met veel belangstelling uitgekeken naar de ontwikkeling van gras dat in het donker kan groeien. Maar voorlopig bedient de Arena, het stadion van 240 miljoen gulden, zich van de `herbezodingsmethodiek'.

De afgelopen weken, vooral in het duel met PSV, waren de Ajacieden daar er echter minder over te spreken. De knollentuin is nu dus weer even een biljartlaken. Olsen verplaatste de traditionele training in Callantsoog vandaag speciaal naar de Arena om te wennen aan een zacht veld. Ajax kan wegens een blessure niet over spits Shota Arveladze beschikken en evenmin over Jari Litmanen. “Al weet je het met hem nooit', zei Olsen.

Tegenstander Croatia Zagreb is niet meer de ploeg die Ajax thuis in de eerste wedstrijd op 0-0 hield. Trainer Zlatko Kranjcar moest nederlagen tegen Olympiakos en FC Porto bekopen met ontslag.

Velimir Zajec, ook een voormalige speler van het omgedoopte Dinamo Zagreb, volgde hem op. Verrassend debuteerde hij vorige week in de Champions League met een 3-1 zege op FC Porto. Boegbeeld Prosinecki herstelt van een blessure en de robuuste spits Marko Viduka werd voor tien miljoen gulden verkocht aan Celtic. Danny Blind ziet het als een voordeel dat ook Croatia moet winnen om in de race te blijven voor de volgende ronde.

Dat geldt ook voor de verbintenis van Jari Litmanen. Ajax heeft al orienterende gesprekken gevoerd met de Finse spelmaker. Hoewel Litmanen bij verschillende Europese topclubs terecht kan, staat hij niet afwijzend tegenover een verlenging van zijn contract. Litmanen zou ook eisen stellen die verband houden met de samenstelling van het elftal van volgend seizoen.