Allemaal vrienden overal

(www.sixdegrees.com)

In de film Six Degrees of Separation (Fred Schepisi, VS'93) wordt de theorie uit de doeken gedaan dat ieder mens op aarde met elk ander mens is verbonden door een keten van hoogstens zes mensen. Via enkele tussenstappen kunt u dus de koningin en de president van de Verenigde Staten tot uw 'kennissenkring' rekenen. Het is een prikkelend idee, maar klopt het ook? De website Sixdegrees denkt van wel.

Sixdegrees biedt de gebruiker een moderne manier van netwerken. Het idee erachter is dat de vrienden van je vrienden (enzovoort) je in het leven een handje verder kunnen helpen. Als je je aanmeldt bij Sixdegrees moet je eerst enkele essentiele persoonlijke gegevens in te vullen zoals woonplaats, beroep en hobby's. Vervolgens moet je een aantal contacten opgeven die automatisch een e-mailtje krijgen toegestuurd met de vraag of ze ook willen deelnemen. Wanneer die contacten hun relatie met jou bij Sixdegrees bevestigen, en zich op hun beurt ook als gebruiker van aanmelden, kan het feest beginnen.

Nu blijkt dat je via vrienden van vrienden (wat Sixdegrees de tweede graad noemt) een schat aan ervaring en kennis kunt aanboren. Zo blijk ik opeens een eigenaar van een tweedehands boekenwinkel, een docent geschiedenis en een agrarier te kennen. Sixdegrees laat mij die mensen direct benaderen: als ze online zijn kan ik ze live een berichtje sturen, ik kan met ze praten in een chatruimte of ik kan ze een e-mail sturen.

Hoe nuttig Sixdegrees is, blijkt uit het bulletinboard waar je vragen kunt plaatsen, die overigens alleen voor je eerste en tweede graad kennissen te lezen zijn. Mijn bulletinboard wordt goed gebruikt. De meest uiteenlopende vragen (Waar kan ik goede Sushi krijgen in Des Moines, Iowa?) worden doorgaans binnen een dag beantwoord. Roel Beemsterboer uit Amsterdam bevestigt deze indruk. Hij is zeer enthousiast over Sixdegrees, dat hij bijna dagelijks bezoekt. “Het aardige is dat ik al na een paar dagen werd benaderd door een aantal nieuwsgierige en contactgrage leden. Mensen nemen de moeite om je een beetje te leren kennen. Het resultaat is, dat ik leuke correspondentie heb met interessante mensen aan de andere kant van de wereld.

Bijvoorbeeld een jazzpianiste uit Finland, een kok uit Chicago en een Amerikaanse die Nederlands wil leren!'

Ook Johan van Balen Blanken uit Amstelveen roemt het praktische aspect van Sixdegrees. “Er was laatst een Amerikaanse scholier die een werkstuk moest maken en blijkbaar aan allerlei Nederlanders ging vragen hoe wij hier met onze waterhuishouding omgaan. Een makkelijke manier voor die student om antwoord te krijgen op die vraag voor zijn werkstuk.'

Maar Sixdegrees heeft natuurlijk nadelen. Veel van de mensen die ik als contact opgaf, reageerden negatief op de opdringerige e-mails die ze van Sixdegrees ontvingen. Ook de overdaad aan reclame op de site is storend. En als geen van je kennissen meedoet heb je er niks aan. De bruikbaarheid staat of valt met de hoeveelheid mensen die je kent en hun bereidheid te participeren.

Het meest fascinerende van Sixdegrees is om te kijken hoe je met alle andere gebruikers van de website bent verbonden. Van elk van de bijna anderhalf miljoen leden kun je zien op welke 'afstand' hij zich van jou bevindt. De website rekent automatisch uit via welke mensen de ene bezoeker met de andere is verbonden. Zo blijk ik via drie stapjes Tom Cruise te kennen (hoewel ik vermoed dat iemand zich hier een pseudoniem heeft aangemeten). Ook heb ik een relatie met een ambtenaar in Bermuda (vijf stappen), een econoom in Brazilie (6) en een systeembeheerder op de Filippijnen (4). Maar klopt de theorie dat iedereen via slechts zes schakels met iedereen is verbonden? Afgaande op de complexe relatiestructuren van Sixdegrees luidt het antwoord: bijna. Ik moet lang zoeken voor ik een student biologie in Taiwan heb gevonden, die tien stappen van mij is verwijderd.