KPN vindt elegante oplossing; Qwest biedt telecombedrijf toegang tot Amerikaanse markt

KPN heeft in het Amerikaanse Qwest een onverwachte partner gevonden. Het Nederlandse telecombedrijf krijgt weer voet aan de grond in de VS voorlopig zonder gevaar voor de zelfstandigheid.

Het konijn dat KPN-topman Wim Dik gisteren uit de hoge hoed toverde kwam als een verrassing. Qwest is niet bepaald een voor de hand liggende partner. Analist James Downie van ABN Amro Hoare Govett: “Een enorme verrassing, maar wel een hele positieve.' Algemeen directeur Koos van der Meulen van Telfort (British Telecom/NS): “Het was duidelijk dat KPN bij gebrek aan een goede dienstverlening aan internationale bedrijven krampachtig naar iets op zoek was.'

Met Qwest vindt KPN, voorlopig in elk geval, een elegante oplossing voor het dilemma waarmee het bedrijf zich tot voor kort zag geconfronteerd. KPN zat verlegen om een partner in de Verenigde Staten, waar een groot deel van

's werelds grootste multinationals gevestigd is en dat de belangrijkste bestemming is van veel internationaal telefoon- en dataverkeer van Europese bedrijven. “We hadden voor ons verkeer een link nodig naar de Verenigde Staten', zei Dik gisteren.

Die link dreigde verloren te gaan omdat partner AT&T gekozen heeft voor British Telecom, terwijl de partners in Unisource (KPN Telia en Swisscom) hun belang grotendeels verkopen aan een financiele instelling. De nationale telecombedrijven in Belgie en Denemarken haalden de band met de VS aan door samenwerking met Ameritech. Dit Amerikaanse bedrijf verwerft echter graag via een participatie zeggenschap in de bedrijven waarmee het samenwerkt. De top van KPN heeft meer dan eens duidelijk gemaakt zeer gesteld te zijn op zelfstandigheid.

Qwest groeit weliswaar zeer snel, maar is nog sterk in opbouw, zegt algemeen directeur Frans van Belle van concurrent Worldcom/MCI. Anders dan Ameritech wil Qwest samenwerken zonder aandelenparticipatie. Het bedrijf is met een verwachte omzet van omgerekend bijna zes miljard gulden een stuk kleiner dan KPN.

De waarde van het bedrijf op de beurs komt met omgerekend zo'n 26 miljard gulden nog nauwelijks in de buurt van de dikke 60 miljard van KPN. Opmerkelijk is dat KPN en Qwest elkaar prijzen als `klein' en `agressief'. Een klein netwerk in opbouw kan op de huidige telecommunicatiemarkt een voordeel zijn. Een bedrijf dat een nieuw netwerk aanlegt kan immers profiteren van nieuwe technologie die besparingen mogelijk maakt op het onderhoud en serviceverlening.

Een zwaarwegende kostenpost van de aanleg van een netwerk wordt minder beinvloed door de razendsnelle technologische ontwikkelingen: het graafwerk voor de kabels. Toch verschillen de nieuwe netwerken ook in dit opzicht van de oude. Anders dan de glasvezelnetten die de toenmalige staatsbedrijven in de jaren tachtig aanlegden, kiezen telecombedrijven nu voor een `gootje' in de grond waar later extra glasvezelkabeltjes bijpassen. Qwest weet aardig op de aanlegkosten van zijn netwerk te besparen door die kale glasvezels (dark fiber) te verkopen aan iedereen die dat wil. De joint venture KPNQwest huldigt een vergelijkbare aanpak.

KPN zelf loopt met zijn enorme infrastructuur in Nederland op tegen de nadelen van een bestaand netwerk. Bij de grootscheepse reorganisatie die het bedrijf onlangs aankondigde zal het de oudere netwerken voor een groot deel versneld afschrijven.

Buiten Nederland heeft KPN het probleem bestaande oudere netten niet. Het nieuwe `EuroRings' netwerk dat nu in Europa wordt aangelegd maakt gebruik van het technologische neusje van de zalm. “KPN is een partner die er wel van doordrongen is dat je een netwerk vanaf blanco papier moet opbouwen', aldus Qwest-voorzitter Joe Nacchio. “Zonder dat je daarbij wordt gehinderd door erfenissen uit het verleden.'

Als voorbeeld van bedrijven die wel geplaagd worden door het verleden noemde Nacchio AT&T en British Telecom, partners in een deze zomer gevormde joint venture die zich evenals KPNQwest richt op de zakelijke markt. Van der Meulen, die zijn diensten in Nederland via AT&T/BT verkoopt: “Het is misschien leuk de vergelijking te maken met AT&T/BT, maar met een omzet van 10 miljard dollar praten we wel over een onderneming van een heel andere omvang.' KPNQwest verwacht volgend jaar 400 miljoen dollar omzet. Van der Meulen: “Een bestaand netwerk biedt wel het voordeel dat je klanten er nu mee kunt bedienen. Het oude netwerk van AT&T/BT is bovendien al in een klap afgeschreven.'

    • Michiel van Nieuwstadt