Teamspeler; Julius Caesar Watts Jr.

In ijltempo is Afgevaardigde Julius Caesar (`J.C.') Watts Jr. uit Oklahoma doorgestoten naar de hoogste gelederen van de Republikeinse partij. Watts (41), ooit een professionele footballspeler en de enige zwarte Republikein in het Congres, werd gisteren door zijn partijgenoten gekozen als conference chairman, in de Republikeinse hierarchie in het Huis de op drie na hoogste positie.

Watts heeft zich bij de interne verkiezing uitdrukkelijk niet als de “zwarte kandidaat' willen presenteren. Maar hij pleit er al jaren voor dat zijn partij zich meer inspant om kiezers te werven onder etnische minderheden. Na de verkiezingen van 3 november is onder Republikeinen het besef gegroeid dat de partij zich inderdaad moet verbreden. De keuze voor Watts wordt gezien als een stap in die richting.

J.C. Watts maakt pas sinds 1994 deel uit van het Congres. In die vier jaar heeft hij bewezen een talentvolle, energieke politicus en een gedreven spreker te zijn. Hij behoort tot de conservatieve christenen in zijn partij (hij is jeugdpastor), maar hij laat zich niet makkelijk in een vakje duwen. Hij is een van de weinige Republikeinse Congresleden die tegen afschaffing van positieve discriminatie zijn als er geen alternatief voor in de plaats komt, zoals bijvoorbeeld positieve discriminatie op basis van economische omstandigheden. Hij weigert zich aan te sluiten bij de organisatie van zwarte Congresleden, want “ik ben niet naar Washington gekomen om een zwarte leider of een blanke leider te zijn, maar om een leider te zijn'.

De vader van Watts was politieman, dominee en veehandelaar. J.C. groeide op in een overwegend blanke omgeving in Oklahoma, was op school de ster van zijn footballteam, speelde twee jaar collegefootball in de VS en vijf jaar als prof in Canada. Hij had bedrijfjes in de onroerendgoed- en oliesector, werd in 1990 politiek actief in Oklahoma en won in 1994 een spannende strijd om een zetel in het Huis van Afgevaardigden - in een kiesdistrict dat maar voor zeven procent uit zwarten bestaat. Op de Republikeinse Conventie in 1996 viel hem de eer te beurt een belangrijke toespraak te houden om presidentskandidaat Bob Dole aan te prijzen.

Watts is meestal een teamspeler in de politiek, maar hij heeft de leiders van zijn partij de afgelopen weken fel gekritiseerd voor hun gebrek aan duidelijkheid in de verkiezingscampagne. De Republikeinen zouden zich niet moeten laten afleiden van hun politieke idealen. “We gaan de belastingen van de mensen verlagen, onze nationale defensie versterken en (de oudedagsvoorziening) Social Security veiligstellen', zei Watts gisteren meteen na zijn verkiezing.