Vanaf middernacht een regen van meteoren

Vanaf middernacht is in Nederland het staartje te zien van een meteorenregen, de zogenoemde Leoniden. Als de weersvoorspelling uitkomt en het vannacht niet bewolkt is, zijn er met het blote oog waarschijnlijk zo'n honderd vallende sterren per uur waar te nemen.

De meteoren volgen de baan van de komeet Tempel-Tuttle. De aarde doorkruist de baan van de komeet en de stukjes steen en het stof vliegen met 250.000 kilometer per uur de dampkring binnen om vervolgens in korte tijd te ontbranden.

De Leoniden komen elk jaar rond 17 november voorbij, maar slechts eens in de 33 jaar is de zwerm uitzonderlijk groot. Tempel-Tuttle komt dan relatief dicht langs de aarde. De laatste meteorietenzwerm, in 1966, was bijzonder spectaculair. De professionele waarnemers zijn echter naar Japan en Oost-Azie gegaan, omdat de regen vallende sterren daar het intensiefst zal zijn, met wellicht 10.000 meteoren per uur. Op het hoogtepunt is in Nederland niets te zien. Slechts het slot is hier in Noordoostelijke richting te zien.

Niet iedereen is blij met de meteorietenregen. De NASA en eigenaren van communicatiesatellieten zijn bang dat de stofwolk, met deeltjes die vaak niet groter zijn dan een korreltje zand, hun apparatuur in de ruimte beschadigen. De Hubble-telescoop is met de rug naar de storm gekeerd, om beschadiging van de lens te voorkomen. De bemanning van het Russische ruimtestation Mir heeft voor de zekerheid plaatsgenomen in een reddingscapsule.