Bill Bryson

Toen Bill Bryson van Engeland verhuisde naar New Hampshire, ontdekte hij bij zijn nieuwe woonplaats een pad dat deel bleek uit te maken van het befaamde Appalachian Trail. Dit voetpad strekt zich uit over meer dan 2000 mijl langs de Appalachen, van Georgia tot aan Maine. Op een onbesuisd moment besluit Bryson dat het een aardig idee zou zijn om dat pad te bewandelen. Het hilarische verslag van zijn tocht staat in A Walk in the Woods.

Ratelslangen, zwarte beren, noodweer, griezelige ziekten en `loony hilbillies destabilized by gross quantities of impure corn liquor and generations of profoundly unbiblical sex': Bryson beseft al snel dat dit slechts een paar van de verschrikkingen zijn die hem te wachten zullen staan. Gelukkig krijgt hij op de valreep gezelschap van een oude jeugdvriend, Stephen Katz. Die blijkt in de tussenliggende 25 jaar veranderd in een veel te dikke ex-alcoholist met een zwak voor motels donuts en The X Files. Desondanks gaat het tweetal hoopvol van start.

Bryson is zelf ook niet zo'n type voor the great outdoors, en toonde zich in eerdere reisboeken vooral een begaafd humorist. Het natuurschoon (bergen, bomen, bomen en bergen) heeft hem op dat gebied niet zoveel te bieden, maar hij vindt genoeg aanknopingspunten in de ontberingen die hij en Katz doorstaan: regen, een dieet van droge noedels, en de medewandelaar van het soort `equipment bore', gevreesd om zijn avondvullende conversaties over diverse typen rugzakken. Daarnaast doorspekt Bryson zijn verhaal met achtergrondinformatie over het pad en de streken waar hij doorheen trekt, en felle kritiek op de National Park Service en de Forest Service, die door hun wanbeheer samen verantwoordelijk zijn voor niets minder dan een ecologische ramp. Ondanks de teleurstellende afwezigheid van beren en `armed, genetically challenged fellows named Zeke and Festus' blijft zijn boek daarom interessant en vermakelijk van begin tot eind.

Bill Bryson: A Walk in the Woods. Black Swan, 350 blz. f27,95.

    • Corine Vloet