Onzekere toekomst voor Hondurese bananenarbeiders

De bananenproductie van Honduras is weggevaagd door de tropische storm Mitch. De toekomst voor de bananenarbeiders is onzeker, al is er nog niemand ontslagen.

De Hondurese bananenindustrie is een van de zwaarst getroffen sectoren van het land. De tropische storm `Mitch' heeft complete plantages met alle infrastructuur verwoest. Bananen zijn het voornaamste Hondurese exportproduct.

De belangrijkste twee bedrijven in de Hondurese bananenindustrie zijn de Tela Railroad Company, een dochterbedrijf van de Transnational Chiquita Brands en Standard Fruit, dat de Dole-banaan als merk heeft. De twee bedrijven opereren in verschillende delen van het land: Tela in de Vallei van Sula, met het stadje La Lima nabij San Pedro Sula als thuisbasis, en Standard Fruit in de oostelijk gelegen Vallei van Ahuan.

Tela is direct en indirect werkgever van enige tienduizenden Hondurezen. Het bedrijf produceert zelf bananen, maar koopt ook bananen in van cooperaties van zelfstandige, zij het niet onafhankelijke, boeren. Het bedrijf is de belangrijkste economische factor in de Vallei van Sula. De jaarproductie bedraagt 45 miljoen dozen bananen van elk 18 kilo. De boeren krijgen hievoor 5 dollar per doos. De directe schade als gevolg van de stilgevallen productie bedraagt dus 225 miljoen dollar.

Tela verwacht de productie niet eerder te kunnen hervatten dan op zijn vroegst over een jaar. Het kost ongeveer negen maanden om nieuwe aanplant tot vrucht te brengen. Maar belangrijker is dat de complete infrastructuur aan gebouwen, leidingen en wegen zwaar is beschadigd en opnieuw moet worden opgebouwd.

Dit weekeinde liet Tela weten de individuele arbeidscontracten van zo'n 7.800 eigen werknemers tijdelijk op te schorten. Al naar gelang de wederopbouw dit toelaat, zullen er weer werknemers aan het werk kunnen, zo liet vice-president Fernando Sanchez van Tela weten.

Tela moest volgens Hondurees arbeidsrecht de overheid en de vakbonden van deze beslissing op de hoogte stellen. Het bedrijf betaalt de geschorste werknemers een eenmalige bonus van 1.800 lempira (1 dollar is 13,5 lempira) en, afhankelijk van het individuele arbeidscontract, een uitkering van 560 lempira per maand, of een renteloze lening van 1.100 lempira per maand.

Niet bekend

Er is al geruime tijd een overaanbod op de wereldmarkt voor bananen. Standard Fruit is bovendien in een kostbaar juridisch gevecht verwikkeld met zijn Hondurese werknemers, die het bedrijf ervan betichten hun gezondheid op het spel te hebben gezet met de toepassing van gevaarlijke pesticiden. De werknemers wonnen enige tijd geleden een rechtszaak die zij in de Verenigde Staten tegen het bedrijf hadden aangespannen.

Directeur Jurgen Schumacher van het in San Jose, Costa Rica, gevestigde moederbedrijf Dole Fresh Fruit International, bezocht dit weekeinde de beschadigde plantages in Honduras. Dole distribueert intussen dagelijks voedsel aan 20.000 mensen in de Vallei van Ahuan. Het bedrijf maakte gisteren bekend dat het zijn medewerkers niet heeft ontslagen en dat nog steeds lonen worden betaald.