Niemand wil wasmachine bij hoog water

Voor handelshuis Ceteco is de natuurramp in Centraal Amerika hard aangekomen. Het bedrijf worstelt al met grote problemen in Venezuela en Argentinie en nu ligt in landen als Honduras en Nicaragua de handel volledig stil. Wie wil een wasmachine als het water in huis anderhalve meter hoog staat?

Op het Utrechtse hoofdkantoor van handelshuis Ceteco is het al een week lang een gekkenhuis. Met man en macht probeert het bedrijf in kaart te krijgen wat de schade is van de orkaan Mitch in Centraal Amerika, een regio waar Ceteco vorig jaar 28 procent van de omzet vandaan haalde. Welke winkels staan nog overeind, hoe staat het met de infrastructuur en wat is er met het personeel gebeurd? “In Honduras, wat het zwaarst is getroffen, hebben we ongeveer duizend man in dienst. Op zes mensen na heeft iedereen zich nu gelukkig gemeld', zegt een woordvoerder van Ceteco. “Maar van die duizend mensen heeft zo'n twintig procent geen dak meer boven zijn hoofd.'

Voor Ceteco had de natuurramp in Centraal Amerika nauwelijks op een slechter moment kunnen komen. De winkelketens die het concern in deze regio exploiteert, verkopen vooral zogeheten wit- en bruingoed (bijvoorbeeld wasmachines en stereo-installaties) en klein huishoudelijke apparaten zoals sapcentrifuges en koffiezetapparaten. Deze ketens boeken normaal gesproken een groot deel van hun omzet aan het einde van het jaar. “Mede gezien het grote belang van de verkopen in december kan Ceteco het effect van de hiervoor vermelde ontwikkelingen op het resultaat van het lopende jaar onvoldoende kwalificeren', schrijft het bedrijf in een vanmorgen verspreid persbericht. Deze zomer had Ceteco (voor 70 procent in handen van Hagemeyer) al moeten aankondigen dat de winst over 1998 lager zou uitvallen, als gevolg van problemen in Venezuela en Argentinie.

De 45 winkels van Ceteco in Honduras zijn relatief onbeschadigd gebleven op een winkel na die is weggespoeld. Inmiddels hebben alle zaken hun deuren weer geopend. Van klandizie is echter nauwelijks sprake, bevestigt de woordvoerder in Nederland: “Er is daar in vier, vijf dagen anderhalve meter regenwater gevallen.

De mensen daar hebben nu natuurlijk wel iets anders aan hun hoofd'. Wanneer de verkoop weer op gang komt, valt volgens hem nog niet te voorspellen. “Veel hangt af van de mate waarin de internationale hulpverlening op gang komt. We krijgen signalen dat daar nu wel beweging in zit.'

Voor de eigen werknemers in Honduras en de andere getroffen gebieden zoals Nicaragua en El Salvador heeft Ceteco zelf hulpverlening op touw gezet: “We hebben een intern fonds opgezet om de mensen in ieder geval weer een dak boven het hoofd te geven.' Ook probeert het bedrijf ervoor te zorgen dat het personeel de beschikking krijgt over voedsel, schoon water en medicijnen. Of alle werknemers bij Ceteco aan de slag kunnen blijven, is onzeker. “We gaan zeker niet massaal mensen ontslaan. Dat is onze politiek niet. Maar we ontkomen er als bedrijf niet aan om in een situatie als deze maatregelen te nemen. We zullen echter ons best doen om alles zo goed mogelijk te regelen.'

De economische malaise die ongetwijfeld de komende maanden of misschien wel jaren zal overheersen in Centraal Amerika, heeft niet alleen gevolgen voor de toekomstige verkopen van Ceteco. Een groot deel van de winkelverkopen vindt namelijk plaats op krediet - en dat krediet wordt verstrekt door Ceteco zelf. Alleen al in Honduras hebben circa 100.000 klanten nog een krediet bij het bedrijf uitstaan, varierend van enkele honderden tot enkele duizenden dollars. Volgens de Ceteco-woordvoerder zal samen met de klanten bekeken worden hoe de afbetalingsregelingen kunnen worden aangepast.

Voor de inwoners van de getroffen landen in Centraal Amerika is dat een zure zaak, omdat zij wellicht in het natuurgeweld de goederen zijn kwijtgeraakt waar ze straks nog voor moeten betalen.

Kan Ceteco niet over zijn hart strijken en een streep trekken door alle openstaande kredieten? “Voor ons is het maximaal haalbare om alternatieve herfinanciering aan te bieden. Ceteco is nu eenmaal geen IMF. Wij kunnen geen schulden kwijtschelden.'