Zwijgende BBC voedt geruchten

Is het relevant als een politicus homoseksueel is? De BBC gaat die discussie uit de weg.

De BBC mag shockproof zijn bij een wereldcrisis, maar van Britse taboetjes krijgt de publieke omroep soms de zenuwen. De voorzitter van de BBC, Sir Christopher Bland, heeft in een brief formeel zijn excuses aangeboden aan minister van Handel en Industrie Peter Mandelson, nadat twee gasten in BBC-programma's vorige week hadden gezegd dat deze “abslouut homo' is. Jeremy Paxman, de presentator van een van de programma's, heeft ook excuses gemaakt. En Anne Sloman, hoofd politieke zaken van de BBC, heeft alle redacteuren verboden te reppen over “de beschuldigingen over het prive-leven' van Mandelson. Waarna onder BBC-journalisten een rel is uitgebroken over aantasting van de journalistieke vrijheid door de directie.

Is Mandelson homoseksueel? Misschien. Geruchten daarover circuleren al langer. De minister loopt er in elk geval niet mee te koop en doet ook weinig om ze te bestrijden. Mandelson lijkt evenmin van zijn stuk gebracht door de nieuwe reeks `onthullingen' en een aanhoudende reeks columns, zowel in de tabloids als de serieuze pers. Wel lijkt de BBC zich met zijn formele optreden flink in de voet geschoten te hebben.

De Conservatieven, die tijdens de vorige regering behoorlijk wat ervaring hebben opgedaan met seksschandalen, noemen het op zichzelf juist om “privelevens niet met politiek te mengen', maar zeggen het “bespottelijk' te vinden dat de BBC alles uit de kast haalt om een indivuele politicus als Mandelson - boegbeeld van de Labour-regering - te beschermen. Bronnen `nabij Mandelson', vanochtend in verscheidene kranten geciteerd, noemen de BBC een “stelletje clowns'. En toonaangevende journalisten bij de BBC zijn geschokt over het gedrag van de directie.

“Het is typisch', zei een presentator die anoniem wilde blijven. “Als ze twijfelen of in paniek zijn grijpen ze alles aan om een verhaal niet naar buiten te brengen omdat het management hier de dienst uitmaakt.'

Aanleiding voor Mandelsons vermeende homoseksualiteit was het aftreden, vorige week, van de staatssecretaris voor Wales, Ron Davies. Davies, getrouwd en vader had zich laten beroven nadat hij 's avonds met een man was meegegaan die hij had ontmoet in een Londens park dat bekend staat als ontmoetingsplek voor homoseksuelen. Davies heeft ontkend gay te zijn, maar weigert details te geven over zijn “ernstige beoordelingsfout'.

De uitspraken over Mandelson kwamen van collega-politici die vinden dat homoseksuelen in regering of parlement zichzelf en de politiek een dienst bewijzen als zij “uit de kast komen'. De kranten hebben zich vol overgave op die discussie gestort. De BBC zwijgt.

Radio 5 Live, de 24-uurs nieuwszender, moest een halve minuut uit een interview knippen. De lichtvoetige News Quiz ging terug naar de montagetafel om de vaste Mandelson-grappen er voor een keer uit te wieden. En tijdens het persoverzicht van David Frost waren zondagmorgen de kranten zo gevouwen dat de koppen onzichtbaar waren. Maar gisteren verschenen ook de eerste barstjes in het officiele vernis. Zo was de reactie van de Conservatieven reden voor een sober bericht op Ceefax, de BBC-teletekst. En BBC Online, de Internet-nieuwsdienst van de BBC, meldde vanochtend het excuus van de BBC-voorzitter, buitengewoon zakelijk en heel klein, onderaan een pagina. Wat er dan met Mandelsons `prive-leven' aan de hand was of zou kunnen zijn leerde je nog steeds niet van de BBC. En zolang de BBC zwijgt, wordt er meer geroddeld.