Recordjacht Sampras geeft tennisseizoen extra dimensie

Als een opgejaagd dier reist Pete Sampras door Europa om een record te vestigen dat volgens hem nooit meer wordt gebroken. De 27-jarige Amerikaan kan de eerste tennisser worden die zes jaar achterelkaar het seizoen besluit als de nummer een van de wereldranglijst. Hij deelt het record van een vijfjarig regime nu met zijn landgenoot Jimmy Connors. Maar op het Super 9-toernooi in Stuttgart bleef Marcelo Rios gisteren keurig in het spoor van Sampras door al na 25 minuten de hand te schudden van de zieke Jan Siemerink.

Het indoorseizoen heeft een extra dimensie gekregen door de dolle jacht op de koppositie in de ATP Tour. Op de wereldranglijst staat Sampras nog voor Rios en Rafter, maar op de `geschoonde' jaarlijst moet hij zijn uitdagers voor zich dulden. Die klassering bepaalt uiteindelijk wie aan het `wereldkampioenschap' in Hannover mogen deelnemen. Voor die zogeheten ATP Championships hebben Rios (1/3548 ATP-punten), Rafter (2/3315) Sampras (3/3254), Moya (4), Agassi (5) en Corretja (6) zich al geplaatst. Kucera (7) en Henman (8) worden nog bedreigd door Korda (9) en Richard Krajicek (10), die gisteren in twee sets (6-3 en 6-4) de vloer aanveegde met de vooral mentaal uitgeputte Agassi.

Vandaag treft Krajicek in de kwartfinales de onberekenbare Goran Ivanisevic, die ook nog een theoretische kans heeft op deelname aan het WK. De 26-jarige Hagenaar zal net zo sterk moeten serveren als tegen Agassi, die pas op 3-2 in de tweede set twee breakpoints forceerde. Tot dat moment had Krajicek in zijn opslagbeurten slechts vier punten hoeven incasseren. “Je kon zien dat Agassi er doorheen zat', sprak Krajicek, relativerend. “Andre is nu eenmaal niet zo dol op Europa en hij zit hier al drie weken. Volgens mij is hij blij even naar huis te kunnen.'

Normaal gesproken zou ook Sampras niet zo lang in Europa blijven als dit jaar. Maar zelfs een rugblessure kan zijn missie niet frustreren. Het voornaamste probleem voor Sampras is dat Rios met een schone lei aan het WK begint, omdat de Chileense rebel dat evenement vorig jaar aan zich voorbij liet gaan. Sampras moet zijn prestaties van 1997, toen hij zowel het Super 9-toernooi in Parijs Bercy won als het WK, dus op zijn minst evenaren om zich Rios van het lijf te houden.

Greg Rusedski schoot de vijfvoudig Wimbledon-kampioen gisteravond in elk geval te hulp door in een koude oorlog in drie bedrijven (7-6, 6-7 en 6-4) Patrick Rafter uit te schakelen.

Het record betekent zoveel voor Sampras dat hij desnoods bereid is na Parijs een wildcard aan te vragen voor het toernooi in Stockholm of Moskou om zijn marge met Rios en Rafter te vergroten. “Want het is heel bijzonder om in een individuele sport als tennis zes jaar op rij de beste te zijn.' Daarom schreef Sampras zich maar liefst voor vijf toernooien in en belde hij zelfs zijn vriend Boris Becker of hij diens wildcard voor het toernooi in Wenen mocht hebben. “Becker besefte dat het voor mij belangrijker was daar te spelen dan voor hem' vertelde Sampras, die de geste honoreerde met het winnen van het toernooi.

De hordenloop van Pete Sampras trekt in de Verenigde Staten nauwelijks aandacht. De Amerikanen bejubelden slechts de homerunrace tussen Mark McGwire en Sammy Sosa. “Zelfs vrouwen keken dagelijks naar honkbal en dat is zeer ongewoon', vertelde Sampras. Hem zien ze over het hoofd. “Ik heb het gevoel dat ik Europa veel meer respect krijg dan ik Amerika', verzuchtte hij. “De Amerikanen verwachten slechts dat ik elke partij win, terwijl de Europeanen beseffen dat ik een unieke prestatie kan leveren door weer als eerste te eindigen.'

Elke nederlaag van Rios komt dus als geroepen voor Sampras. Maar Jan Siemerink voelde zich te beroerd om de Chileen serieus aan de tand te voelen. Na een set (6-2) waarin de 28-jarige Nederlander de bal nauwelijks kon zien, gaf hij op. Volkomen dizzy lag Siemerink op de behandeltafel in de catacomben van de Schleyer-Halle. “Het is een chronische verkoudheid waar ik al drie maanden last van heb', legde Siemerink uit.

“Ik heb tijdens de Davis-Cupwedstrijd tegen Ecuador al pilletjes gekregen van bondsarts Babette Pluim. Maar die hebben niet geholpen. Zoals ik me nu voel, kan ik volgende week zeker niet spelen in Parijs.' Sampras wel, al moet hij op krukken in Bercy verschijnen.