Voor verwende gasten; Extravagante reizen

Het vijfsterrenhotel is voor velen het toppunt van luxe en onbegrensde weelde. De werkelijk verwende reiziger weet wel beter en huurt een prive-eiland, regelt een safari met dragers of boekt een golfreis rond de wereld. Voor mensen die zijn uitgekeken op de reguliere cruise of reisjes met de Orient Express valt er nog heel wat te beleven. Met een platina credit card kom je het verst.

Een gevoel van bittere armoede bekruipt de lezer van Virgin's Ultimate Experience. Deze reisgids van de Britse ondernemer Richard Branson bevat de meest exclusieve reisbestemmingen ter wereld. Branson verzamelde naar eigen zeggen een 'definitive collection of some of the most memorable destinations in the world': 'Dine in a magical castle; cruise through azure seas in your own yacht or simply relax on your own paradise island.' Zelfs doorgewinterde reizigers en lieden voor wie geld geen rol speelt, krijgen rode konen bij het lezen van de gids.

Een van de aanbiedingen is het in de British Virgin Islands gelegen Necker Island, prive-bezit van de entrepreneur. Voor $12.000 per etmaal mag de huurder zeven invites meenemen om de monotonie van golf- en palmboomruis te doorbreken. En mocht de groep wat groter uitvallen: voor $6.000 kunnen er vijftien mensen meer worden ingevlogen. Een brigade van twintig man zorgt dat het de huurder en zijn gasten aan niets ontbreekt. Aan het ontkurken van flessen wijn en het kraken van kreeften zit geen limiet. Een welkome onderbreking bij al dit culinaire geweld vormen een duik bij het koraalrif, een catamarantochtje en wat dommelen op het hagelwitte zandstrand. Mocht de reiziger zich desondanks toch nog vervelen, dan kan hij voor $32.000 een weekje de zeilschoener 'Tigerlilly' huren of voor $52.500 het motorisch alternatief: de super-de-luxe minicruiser 'Santa Cruz Trez'.

Mensen met een hekel aan zwembroekvakanties kunnen ook terecht bij Virgin. Zo ligt voor $17.000 per week de Toscaanse 'Villa Michaela' (o.a. negen badkamers, fresco's op de muren endesgewenst een full-time kinderoppas) binnen handbereik, kan er voor $450 per nacht worden geboekt in het midden in de Zuid-Afrikaanse bush gelegen 'Londolozi Private Game Reserve'(met zwembad en kans op uitzicht op een olifant bij het ontbijt) en is reeds voor $125 per dag een houten hut in de Blue Ridge Mountains van Virginia te huur.

Mensen die op zoek zijn naar dergelijke een onvergetelijke reisbestemming en niet kijken op een duizendje vormen de doelgroep van het Nederlandse bedrijf Global Events. Directeur Frans Kriesels voelt zich een beetje 'de Columbus van de exclusieve reiswereld'. “Alleen de paus heeft meer gereisd.' Het afgelopen decennium bezocht hij zo'n zeventig landen op zoek naar bijzondere bestemmingen. Door zijn connecties regelt hij landhuizen die niet vermeld staan in reguliere gidsen, chartert hij prive-jachten en organiseert hij safari's in afgelegen gebieden. Ondanks een 'near crash' bij Sao Paulo en diverse 'narrow escapes' in overvolle, gammele busjes blijft Kriesels jagen op onderkomens waarbij je aan de gevel niet ziet dat het om een hotel gaat. “Het is mijn klanten lang niet altijd te doen om de meest schaamteloze vorm van luxe of decadentie. Voor veel reizigers is de kick om geen toeristen tegen te komen veel groter dan gouden kranen in de badkamer.'

Wie kruisen je pad als je een weekje Mnemba Island in de Indische Oceaan of een weekendje Ngorongoro Crater Logdge in Tanzania boekt? Stuit je op een horde kaviaar schrokkende vetzakken met glimmende horloges of beland je temidden van excentrieke figuren die op een bijzondere manier van hun geld proberen af te komen?

Een bezoek aan het Schotse Skibo Castle (650 pond per etmaal voor 2 personen), wellicht de exclusiefste golflocatie op aarde, moet opheldering verschaffen. Al voor vertrek blijkt het onalledaagse karakter van Skibo: de 60 cm brede brochure past niet door de brievenbus en wacht in een rol op het postkantoor. Ook voor de reiziger die niet een balletje kan slaan, geldt het 13de-eeuwse kasteel als een favoriet toevluchtsoord.

Gewone stervelingen mogen er maar eenmaal logeren tenzij je door de ballotage komt om lid te worden van de 'Carnegie Club at Skibo Castle', een club van gefortuneerde Amerikanen, Britten en andere West-Europeanen.

Lange tijd behoorde het kasteel aan Andrew Carnegie, die rond de eeuwwisseling als enig eigenaar van U.S. Steel een vermogen vergaarde van vier miljard dollar. Afgezien van de naar hem vernoemde New-Yorkse Carnegie Hall danken wereldwijd zo'n 3.000 bibliotheken en zo'n 6.000 kerkorgels hun bestaan aan deze staalmagnaat en filantroop. Het interieur van Skibo verkeert nog in originele staat. De muren van de living zijn met zijde bespannen en Europa's oudste nog werkende rozenhouten Otis-lift hobbelt langs de verdiepingen. Zes jaar voordat Buckingham Palace was uitgerust met stromend warm water, een wc die doorspoelde en elektriciteit, was Skibo Castle reeds van al die gemakken voorzien.

Sinds een aantal jaren is Skibo in handen van de Britse zakenman Peter de Savary. Met een investering van vijftig miljoen heeft hij Schotlands grootste privelandgoed omgetoverd tot een lustoord voor veeleisende reizigers. De 18-hole golfcourse ligt op de punt van een schiereiland en is zeer geliefd bij Hollywoodsterren als Michael Douglas en Jack Nicholson. Op het 10.000 hectare grote landgoed gebeurt alles waar de country-dweper van droomt: paardrijden, croquet, tennis snooker of een duik in het 'Historic Edwardian Swimming Pavilion' 's werelds eerste prive-zwembad met olympische afmetingen. Aan elke gril kan worden voldaan: Peter de Savary heeft James, uitgeroepen tot beste butler van het Verenigd Koninkrijk, weten in te lijven. Hij hoeft van de gast maar een keer te horen hoe ze hun thee, koffie of cocktail wensen.

Op de vraag waar de enorme, oude vlekken vandaan komen in een leren stoel antwoordt hij: “I don't know, but I think they are very distinctive stains.' James wisselt zijn elf maanden vlekkeloze en persoonlijke service in regenachtig Schotland af met een jaarlijks solistisch prive-tripje naar mistig IJsland: “Just to become a little more eccentric.'

Om dissonanten te vermijden in dit decor van vervlogen tijden moet de Skibo-bezoeker de eigen auto uit het zicht laten. Op het landgoed dient hij zich voort te bewegen in een goed geconserveerde oldtimer. Bezoekers die huiverig zijn om een Morris Minor uit 1958 te besturen of bang zijn om een rondhollend hert te raken, laten zich vervoeren in een zeldzame Rolls Royce. “It turns many heads', zegt de chauffeur over de uit 1924 stammende 'Silver Ghost', waarmee hij op en neer pendelt tussen de plek waar kleiduiven worden geschoten, het bruggetje waar de cursus vliegvissen wordt gegeven en de plaats waar de valkenier een demonstratie geeft.

Een knetterende doedelzak geeft het signaal voor het gezamenlijk diner. Aan de reusachtige tafel licht de gastheer de Schotse specialiteit haggis toe. Het voorafje van longen hart en lever van het schaap, ook nog eens gekookt in de maag van het dier, laat de disgenoten bedenkelijk naar hun bord turen. De uitleg maakt de honger niet veel groter: 'Haggis looks like shit but after eating it, I wished it was'. De wijnen in glazen als vissenkommen en de zalm uit de wateren rond Skibo doen het Schotse voorgerecht snel vergeten.

Volgens reisorganisator Kriesels komen er in Nederland steeds meer mensen die forse bedragen over hebben voor een bijzondere reis. Luxe cruises en prijzige treinreizen zijn aan de orde van de dag.

Het meest recente project van Global Events is een golfreis rond de wereld die al naar gelang de persoonlijke wensen een aantal weken tot een aantal maanden in beslag neemt. Aanlegpunten zijn onder andere 'La Posta Vecchia' (het voormalige zomerhuis van Paul Getty nabij Rome), het Balinese 'Amanusa-resort' met de mooiste golfcourse van Azie en de 'Huka Lodge' in de uitgestrekte bossen van Nieuw-Zeeland. Tussendoortjes tijdens de golfreis zijn onder meer een verblijf in het kleinschalige, hyper-Britse herenhuis 'London Outpost' (vlakbij Harrod's) en een zeilcruise op de Middellandse Zee met de viermaster 'Sea Cloud'.

De klantenkring van Global Events varieert van 45-plussers die hun zaak hebben verkocht gepensioneerde topfunctionarissen en gefortuneerde families met oud of - steeds vaker - nieuw geld. Wat betreft de zakelijke markt zijn vooral de farmaceutische industrie en de vastgoedmarkt de grote besteders. In de afgelopen jaren heeft Kriesels een verschuiving waargenomen ten aanzien van reisbestemmingen. Hij ziet een groeiende belangstelling voor kleinschalige verfijnde eenvoud op bijzondere locaties. De hang naar nostalgie neemt toe en zal het winnen van de uiterst luxueuze resortfabrieken aan zonnige en drukke kusten. “Zelf zal ik me nog meer toeleggen op het ontoegankelijke toegankelijk maken, voor een klein gezelschap wel te verstaan'.

De reizen waarin hij zich heeft gespecialiseerd, liggen wat prijs betreft tussen de f3500 en f60.000 per persoon: “In het hele kleine segment waarbinnen ik werk, gaat het primair om het bijzondere karakter van een reis. Het komt zelden voor dat mensen schrikken van de prijs.'