In memoriam: Jon Postel

`De God van het Internet', zoals de Economist hem eens noemde, zou de onlangs overleden Internetpionier Jon Postel zichzelf nooit genoemd hebben.

Daar was de wetenschapper, die bijna dertig jaar een cruciale rol op Internet heeft gespeeld, veel te bescheiden voor. Postel overleed vorige week op 55-jarige leeftijd aan de gevolgen van een hartoperatie in een ziekenhuis in Santa Monica.

Postels vrienden en mede-oprichters van het Internet roemen zijn onbaatzuchtige inzet voor de architectuur en ontwikkeling van het Net en zijn integere karakter. “Altijd op sandalen en met zijn grijze paardestaart werd Jon in de technische Internetgemeenschap alom gerespecteerd en gewaardeerd. Hij maalde er niet om dat vele van zijn oorspronkelijke collega's met wie hij het IP-protocol (en later het Internet) ontwikkelde, nu multimiljonairs zijn. Hij was gelukkig met zijn baan bij het Information Sciences Institute (ISI)', schreef Erik Huizer directeur van het Surfnet Expertise Centrum en bestuurslid van de Nederlandse Internet Society. Huizer kende Postel goed. Ze werkten de afgelopen maanden samen aan de taakomschrijving van de nieuwe organisatie van de Internet Assigned Numbers Authority (IANA).

De Internetgemeenschap is in diepe rouw om Postels dood. “Het Internet heeft afgelopen vrijdag haar grootste verlies geleden', aldus Erik Huizer. Direct na zijn overlijden werden veel websites in het zwart gehuld of voorzien van een speciale button met een zwart lintje, een nieuw digitaal rouwsymbool. Op mailinglijsten verschenen in memoriams van vrienden en collega's van de Internetpionier.

Postel was oprichter en directeur van de Internet Assigned Numbers Authority (IANA), de organisatie die zowel verantwoordelijk is voor de domeinnamen en IP-adressen, als voor het Domain Name System (DNS). Zonder deze elektronische bouwstenen, die Postel niet alleen beheerde, maar ook heeft bedacht, zou het Internet als een kaartenhuis in elkaar storten.

In de eerste jaren van het ARPAnet, de voorloper van het huidige Internet hield Postel in een notitieboekje de namen van netwerkcomputers (hosts) bij.

Toen het aantal verbonden computers te groot werd en er conflicten dreigden te ontstaan omdat verschillende instanties dezelfde namen wilden, kwam Postel met een idee voor een unieke, hierarchische structuur voor nummers en namen van hosts. Hij stelde voor om enkele zogeheten top level domeinen in te voeren, eindigend op .mil (voor het Pentagon), .gov (voor de overheid), .net (voor providers), .edu (voor onderwijsinstellingen), .org (voor non-profit organisaties) en .com (voor commerciele bedrijven). Dit systeem werkt, nu er 24.7 miljoen hosts zijn nog steeds.

Postel was ook verantwoordelijk voor de Request for Comments (`RFC'), de technische discussiestukken waarin nieuwe Internetstandaarden worden beschreven. Hij schreef zelf een aantal baanbrekende edities en was editor van vele andere (waaronder www.rfc-editor.org). Ook de huidige technologie voor e-mail, Simple Mail Transport Protocol (SMTP), werd door Postel bedacht.

Met RFC 2468 neemt de Internetgemeenschap afscheid van Postel. “He leaves a legacy of edited documents that tell our collective Internet story, including not only the technical, but the poetic and whimsical as well', schrijft Vint Cerf, een van de andere vaders van het Internet. Van de zomer ontving Postel voor zijn bijzondere bijdrage aan het succes van Internet de zilveren medaille van de International Telecommunications Union, een onderscheiding die normaal alleen aan staatshoofden wordt toegekend. In het juryrapport wordt zijn belangeloze inzet voor de digitale snelweg geprezen.

Het Witte Huis heeft aangekondigd dat Postels plotselinge dood geen invloed heeft op de herstructurering van de uitgifte en registratie van domeinnamen.