Proef nu geslaagd met Europese raket Ariane 5

Europa's krachtigste draagraket, de Ariane 5, heeft gisteren een derde proefvlucht gemaakt die volgens officiele berichten “een volledig succes' was.

De spanning op de Europese lanceerbasis Kourou in Frans Guyana was groot. Deze proefvlucht moest lukken om de toekomstige gebruikers van de raket - bouwers en exploitanten van satellieten - voldoende vertrouwen te geven. Tijdens de eerste proefvlucht, in juni 1996, raakte de Ariane 5 kort na de start uit de koers, waardoor hij moest worden vernietigd. Tijdens de tweede vlucht, in oktober vorig jaar, verliep de lancering goed maar kwam de meegevoerde satelliet in een verkeerde baan terecht.

De 51 meter hoge en 750 ton zware Ariane verliet om 18.37 uur Nederlandse tijd het lanceerplatform ELA-3, veertig minuten later dan aanvankelijk gepland. Het aftellen werd tweemaal onderbroken doordat de computers - ten onrechte - melding maakten van een fout in een van de pompen. Ruim twee minuten na de lancering werden volgens plan de twee hulpraketten (boosters) afgeworpen en tien minuten na `Uur Nul' scheidde de hoofdmotor zich van de rest van de raket. Een half uur na de lancering bracht de eindtrap de 2,6 ton zware Maqsat 3, een dummy van een satelliet van het telecommunicatiebedrijf Eutelsat in de bedoelde baan om de aarde. Daarmee liet deze Ariane 5 zien dat hij voldoet aan de eisen van gebruikers. Komend voorjaar zal nu de eerste operationele lancering - met twee communicatiesatellieten - kunnen plaatshebben.

De tweede passagier aan boord van Ariane 5 was de Atmospheric Reentry Demonstrator (ARD), een onbemande, kegelvormige capsule, die veel lijkt op de Amerikaanse Apollo-capsules uit de jaren zeventig. De ARD heeft een diameter van 2,8 meter en is 2,8 ton zwaar. Hij werd twaalf minuten na de lancering, op een hoogte van 216 kilometer, uit de raket gestoten en begon toen aan een vrije val naar de aarde.

De parachutelanding, 91 minuten later, had plaats tussen Hawaii en Iles Marquises. Vandaag is de capsule aan boord gehaald van het Franse schip Prairial, die hem terugbrengt naar de bouwer, Aerospatiale in Bordeaux.

Het Europese ruimte-agentschap ESA wil met deze capsule kennis opdoen die nodig is om mensen uit de ruimte op aarde te laten terugkeren. De ESA is betrokken bij de ontwikkeling van een reddingscapsule voor het toekomstige internationale ruimtestation.