Brussel straft ABB zwaar voor kartelafspraken

De Europese Commissie heeft forse geldboetes uitgedeeld aan tien bedrijven die met kartelafspraken de verwarmingsindustrie hebben gemanipuleerd. Het Zweeds-Zwitserse industrieconcern Asea Brown Boveri (ABB) kreeg met 70 miljoen ecu (155 miljoen gulden) de hoogste boete. ABB zei vanmorgen in beroep te gaan.

Directeuren op het hoofdkantoor in Zurich vormden het brein achter het kartel, aldus de Commissie gisteren. Volgens haar was sprake van een weloverwogen besluit op topniveau. De fabrikanten van pijpen en buizen spraken bij openbare inschrijvingen van stadsverwarmingsbedrijven en warmtekrachtcentrales onderling af wie de order zou krijgen. Dat bedrijf leverde vervolgens een offerte in en de rest kwam bewust met hogere aanbiedingen. De eerste geheime afspraken werden gemaakt in 1990. Het kartel hield stand tot 1995.

De zaak kwam aan het rollen toen de Zweedse fabrikant Powerpipe in Brussel aan de bel trok. Deze onderneming verklaarde dat de kartelbedrijven gedreigd hadden haar kapot te concurreren als zij zich niet bij hun aansloot.

Europees Commissaris Karel van Miert voor Concurrentiezaken zei bewust te hebben gekozen voor flinke represailles. Grote industrielen mogen niet verwachten dat de boetes beperkt blijven tot 10 procent van de omzet in die betreffende bedrijfstak. “Dat zou slechts een speldenprik zijn.'

Het kartel in de verwarmingsindustrie bestempelde hij als een ernstig geval. Een zwaardere zaak kon de commissaris zich moeilijk voorstellen. De grootste producenten probeerden de enige fabrikant die de concurrentiestrijd wilde aangaan de markt uit te drukken, zo verklaarde Van Miert.

Dat het kartel nog negen maanden doorging nadat de Commissie met het onderzoek was begonnen, was een reden te meer flinke straffen op te leggen. De overige boetes gingen vooral naar Duitse en Deense producenten. De hoogtes varieerden tussen ruwweg 0,5 miljoen ecu en 9 miljoen ecu.

Gisteren maakte ABB bekend dat de winst van het concern in de eerste negen maanden van dit jaar met 9,7 procent is gestegen tot 849 miljoen dollar.

De omzet verminderde met 1 procent tot 22,3 miljard dollar. Uitgedrukt in locale valuta's was er een groei van 3 procent.

In de crisisregio Azie verminderde de omzet met 15 procent en halveerde de orderontvangst. Daar stond behoorlijke groei elders in de wereld tegenover. De totale orderontvangst nam af met 5 procent tot 25,7 miljard dollar. ABB blijft bij de verwachting dat de winst over geheel 1998 hoger zal zijn dan die in 1997. (AP, Reuters)