Golfer Woods staat opnieuw met lege handen

Op hun homecourse in Isleworth, Florida spelen Mark O'Meara en Tiger Woods regelmatig oefenrondjes. De inzet: vijf dollar per hole. Gisteren speelden de twee vrienden om een hoofdprijs van bijna zeven ton in de finale van het World Matchplay Championship.

Woods bereikte de finale door af te rekenen met Lee Westwood, ook wel `het Europese antwoord op Tiger Woods' genoemd. De 25-jarige Engelsman liet te veel kansen liggen op de greens en ging met 5 en 4 ten onder. O'Meara maakte op de natte West Course van de Wentworth Golfclub korte metten met USPGA-kampioen Vijah Singh: 11 en 10, de grootste overwinning ooit in de 34-jarige geschiedenis van het toernooi.

Het contrast tussen Woods en O'Meara is groot. De 22-jarige Woods is de onstuimige die de bal zo hard mogelijk slaat en de hole altijd aanvalt. De 41-jarige O'Meara is de berekenende die zelden onnodige fouten maakt en met zijn approaches negen van de tien keer veilig het midden van de green opzoekt. Woods domineerde in de ochtendronde dankzij een furieuze start: 4 birdies op de eerste zes holes. O'Meara raakte niet in paniek. Bij de lunch was het verschil drie holes in het voordeel van Woods.

In de middagronde begon de ervaren O'Meara voortvarend: birdie op hole 1. Het evenwicht was snel hersteld. Na 33 van de maximaal 36 holes stonden de nummer een van de wereldranglijst en de regerend US Masters- en Brits Open-kampioen nog altijd all square.

Matchplay, het man-tegen-man-gevecht, is de oervorm van golf. Als er sprake is van spanning is het de mooist denkbare wedstrijdvorm. O'Meara, het hele jaar het toonbeeld van precisie met zijn afslagen, sloeg na een zeldzame afzwaaier op hole 15 ook op de 16de zijn bal in de bomen. Toch verloor Woods de hole. O'Meara redde zijn par dankzij een lange putt terwijl Woods voor een afstand van twee meter drie putts nodig had.

Hole 17 wordt gehalved met birdies. Op de par-5 18de lag O'Meara met drie slagen net buiten de green, zes meter van de hole.

Een putt voor birdie en de derde grote overwinning in zeven maanden. “De US Masters, het Brits Open en nu dit toernooi weer het lijkt wel een droom.'

Tiger Woods greep voor de zoveelste keer net naast een belangrijke overwinning. Woods speelt constanter dan in het verleden, maar het golffenomeen won dit jaar pas twee toernooien. “Het is iedere keer net niet. Vandaag heb ik het vooral op de greens laten liggen. Ik heb mijn kansen gehad, maar te veel korte putts gemist.'

“Erg vriendelijk van Tiger dat hij een paar korte putts naast de hole schoof, dat had ik echt even nodig', grapte O'Meara die Woods andermaal de beste golfer in de wereld noemde. “Tiger is en blijft de nummer een bij mij in de straat. En hij wordt alleen maar beter.'

O'Meara voelt zich comfortabel in de positie van underdog. Hij prijst zijn tegenstanders voortdurend de hemel in, maar pakt ondertussen zelf de grote prijzen. “Ik ben een goede golfer, geen great golfer', herhaalde hij nog maar eens. De nieuwe wereldkampioen Matchplay zal het ongetwijfeld menen, maar vriend en buurman Tiger weet wel beter. “Mark heeft dit jaar twee majors gewonnen, is zes keer in de topdrie geeindigd en hij wint nu het World Matchplay Championship. Dan ben je een geweldige golfer.'