ECT `parel in de kroon' voor Hutchison Whampoa

Hutchison Whampoa heeft het oog laten vallen op overslagbedrijf Europe Combined Terminals (ECT) uit Rotterdam. Daarmee dreigt het prestigieuze havenbedrijf in Chinese handen te vallen.

De geschiedenis van handelshuis Hutchison Whampoa gaat terug tot in het midden van de vorige eeuw toen de Hongkong and Whampoa Dock Company zich voornamelijk bezighield met scheepsbouw en -reparatie. Pas honderd jaar later ging Hutchison zich wat de havenactiviteiten betreft pas toeleggen op het behandelen van lading. Hutchison Whampoa, dat zijn oorsprong heeft in het Britse koloniale verleden van Hongkong, was op dat moment al via een groot scala aan activiteiten in het vastgoed, financiele dienstverlening, distributie en vervoer, media en telecom was al uitgegroeid tot een miljardenconglomeraat van Chinees eigendom met een overwegend Brits management.

Na de grote doorbraak in het containervervoer in de jaren tachtig concentreerde het bedrijf zich wat de havenactviteiten betreft op de containeroverslag. Om die reden bestaat Hutchison Whampoa Holdings (HPH) - waarin het concern alle havenactiviteiten heeft ondergebracht en waarvan het moederbedrijf voor 88 procent eigenaar is - pas sinds 1994.

Sindsdien rukken de Chinezen als containerterminal-operators met een agressief overnamebeleid in alle delen van de wereld op. HPH is zijn grootste concurrenten Singapore Port Authority (PSA) en P & O Nedlloyd Ports inmiddels al voorbijgestreefd. Een op de tien containers die waar ook ter wereld worden overgeslagen komt inmiddels voor rekening van HPH. Opererend vanuit de thuisbasis Hongkong hebben de overslagactiviteiten overal ter wereld zich als een olievlek uitgebreid. Van Felixstowe in Engeland (waar het bedrijf voor 100 procent eigenaar is van de haven) tot Cristobal en Balbao aan beide zijden van het Panamakanaal en van Freeport op de Bahama's tot talrijke Chinese havens.

Overal jaagt Hutchison Port Holdings op havens in de wereld. En zeker op een `parel in de kroon' als Rotterdam waar overslagbedrijf Europe Combined Terminals (ECT) door zijn grootaandeelhouders Pakhoed, Internatio-Muller, Nedlloyd en de NS (voor 8 procent aandeelhouder) in de etalage is gezet. De aandeelhouders willen om verschillende redenen van het bedrijf af. Pakhoed heeft na de mislukte fusie met Van Ommeren dringend behoefte aan geld. Internatio-Muller beschouwt zichzelf niet meer als een havenbedrijf en ziet ECT niet als kernactiviteit. Nedlloyd kan het geld ook heel goed gebruiken en wil bovendien af van de merkwaardige dubbelrol van klant-eigenaar die het bedrijf ten opzichte van ECT inneemt.

En mocht er al enige twijfel bestaan over de Chinese bedoelingen in Rotterdam; over een zaak zijn alle betrokkenen het roerend eens. Hutchison Whampoa is een kapitaalkrachtige speler waarvan de naam met zowel ontzag als enig dedain wordt uitgesproken. Of zoals een betrokken havenondernemer dat vertaalt: “Er is een speler voor ECT op de markt die financieel beschikt over mega-resources'.

Het is trouwens niet de eerste keer dat ECT en Hutchison Whampoa de degens met elkaar kruisen. Beide bedrijven waren ook in de slag voor de containerterminal Molo VII in de Italiaanse havenstad Triest. Havendirecteur Michele Lacalamita koos uiteindelijk voor ECT als partner maar hij kan zich nog ergeren aan het volgens hem onbeschofte gedrag dat de Chinezen tentoonspreidden. “De Chinezen eisten inzage in de boeken en kwamen tot de conclusie dat het rendement binnen twee jaar fors omhoog zou moeten. Anders zouden ze de tent sluiten. Met zulke mensen doe ik geen zaken.'

Na de grote containerrederijen die via allerlei fusies en allianties de krachten bundelen, is het nu de tijd voor de container-terminals de handen ineen te slaan.

Schaalgrootte is ook in de containeroverslag het toverwoord om binnen de smalle marges van de transportopbrengsten een aanvaardbaar rendement te realiseren. Rotterdam is met een totale containeroverslag van 5,5 miljoen containers - waarvan ruim vier miljoen bij ECT - een belangrijke haven wat betreft de agressieve globaliseringstactiek die Hutchison hanteert. “Maar we zijn in principe in iedere haven geinteresseerd', verklaarde voormalig Hutchison-directeur in Felixstowe Derek Harrington enkele maanden geleden nog. “We kijken overal goed rond. Dus ook in Rotterdam.'

De havenbonden staan sceptisch tegenover het Chinese bod op ECT. Zij wijzen op de niet altijd even voorbeeldige arbeidsvoorwaarden die Hutchison in sommige delen van de wereld hanteert. Maar Rotterdam is geen `derde-wereldhaven'. Dat besef is ook tot Hongkong wel doorgedrongen. Het Gemeentelijk Havenbedrijf Rotterdam staat daarom positief tegenover een eventuele deelname van Hutchison in ECT.