Pers op veilige afstand

Afzondering is het sleutelwoord voor de onderhandelingen tussen de leiders van Israel en de Palestijnen die gisteren in de Verenigde Staten zijn begonnen. In een landelijk gelegen conferentie-oord in Maryland, ruim 100 kilometer ten oosten van Washington, zullen beide partijen de komende dagen - met Amerikaanse bemiddelaars - proberen om de impasse in het vredesproces te doorbreken.

Op Wye Plantation, ook wel Wye River Conference Center geheten, hebben de Amerikanen geprobeerd om optimale omstandigheden voor succesvolle besprekingen te creeren. De pers wordt op afstand gehouden, in de hoop dat de onderhandelaars de besprekingen niet nog moeilijker maken dan ze al zijn door voor de camera's voortdurend de eigen positie aan te prijzen. De bedoeling was ook dat echtgenotes niet mee zouden komen, om opperste concentratie af te dwingen. Maar de Israelische premier Netanyahu nam toch zijn vrouw Sarah mee.

Om het de gasten zoveel mogelijk naar de zin te maken is Wye Plantation bevoorraad met kosjer-eten, tric-trac-spelen en goede sigaren - die volgens de huisregels overigens alleen buiten gerookt mogen worden.

De Israelische en Palestijnse delegaties, bij elkaar zo'n zeventig man sterk, zijn gehuisvest in verschillende gebouwen op meer dan een kilometer van elkaar. Arafat en zijn gevolg hebben Houghton House betrokken, een huis met 25 kamers vol antiek waar volgens de Amerikanen in de achtertuin de drie oudste Europese lindebomen in de VS staan. Netanyahu en zijn team verblijven in het modernere River House dat een kamer meer telt en uitkijkt over de Wye River. De besprekingen hebben plaats in een derde gebouw.

Onderhandelingen over vrede in het Midden-Oosten hebben eerder in afzondering plaatsgehad - en vaak ook succes gehad. In 1978 bracht de toenmalige president Carter de leiders van Israel en Egypte bijeen op het presidentiele buitenverblijf Camp David, wat een vredesakkoord opleverde. Tijdens geheime besprekingen in Noorwegen kwamen Israelische en Palestijnse onderhandelaars de Akkoorden van Oslo overeen die in 1993 werden ondertekend. En in 1996 brachten de Amerikanen een Israelische en een Syrische delegatie naar dezelfde Wye Plantation, maar de twee partijen konden het toen niet eens worden.

Het conferentiecentrum biedt rust, maar het is ook weer niet zo afgelegen dat een eventuele diplomatieke hulpoperatie uit Washington veel tijd vergt. President Clinton hoeft voor het Witte Huis maar in zijn helikopter te stappen, en na een korte vlucht is hij ter plaatse - om de onderhandelaars een zetje te geven, of om te delen in een eventuele goede afloop.