Engels cricket raakt status van religie kwijt

Cricket en de BBC gingen altijd hand in hand. De nobelste maar saaiste aller sporten, meer een religie eigenlijk, en de Britse publieke omroep met de stugge degelijkheid van een tweedjasje leken voor elkaar gemaakt. Na zestig jaar zijn ze gisteren ruw van elkaar gescheiden: de BBC heeft het recht op het rechtstreeks uitzenden van de belangrijkste cricketwedstrijden verloren aan de commerciele zenders Channel 4 en Sky.

De cricketbond heeft het contract ter waarde van 103 miljoen pond (340 miljoen gulden) juichend binnengehaald als de gelegenheid om de sport van zijn stoffige imago te ontdoen. Volgend jaar worden de wereldkampioenschappen in Engeland gehouden en de noodlijdende bond zegt behoefte te hebben aan een algehele verjongingskuur, zowel op het veld als op de tribunes, onder meer om het aan het voetbal verloren terrein terug te winnen. De “frisse en opwindende aanpak' van de commercieele zenders met hun jongere publiek dan dat van de BBC zouden dat mogelijk maken.

Welke kant de bond op wil heeft zij zelf al laten zien met de vorige maand begonnen reclamecampagne voor de komende kampioenschappen. Eindeloos staan wachten in een witte trui, tuinstoelen en scheidsrechters in drogistenjassen hebben in de spotjes plaatsgemaakt voor struisveren en beschilderde gezichten langs de lijn en een draaikolk van beweging tussen de wickets. Niks loom de tijd verdrijven, maar multi-etnisch spektakel.

Voor de sportprogrammering van de BBC is het een doodklap. Na het vertrek van voetbal, rugby en Formule I-racen was cricket de laatste van de vier `grote' sporten waarop de BBC nog uitzendrechten had. “Het kwam allemaal neer op geld', zei een woordvoerder van de omroep, die slechts vier miljoen te weinig had geboden. Of de kijker er over de hele linie beter van wordt moet nog blijken. Op zaterdagmiddag moet het cricket op Channel 4 concurreren met de rechtstreekse uitzendingen van paardenrennen, die de commerciele zender ook verzorgt.