KBB: Liever de zekerheid van een grote partner

Vendex en KBB, verloofd maar nog niet getrouwd, hebben op hardhandige wijze de avances van WE International afgewezen. Topman R. de Waal van WE International staakt de strijd.

De muis heeft het niet kunnen winnen van de olifant. Het gepiep van topman R. de Waal van WE International en zijn financier Gilde Investment - `we willen serieus genomen worden' - heeft het verloren van het gebulder van president-commissaris R. Hazelhoff van KBB: `geen gestook in een goed huwelijk'.

Het relatief kleine, niet-beursgenoteerde familiebedrijf WE International trok twee weken geleden ten strijde tegen Vendex en KBB, twee grootmachten die al meer dan een half jaar naar een fusie toewerkten. Topman Ronald de Waal van WE International, gewend om op de achtergrond te kunnen opereren, begon laat - te laat, gaf hij gisteren toe - en weigerde in het begin om zijn plannen uitvoerig en persoonlijk toe te lichten. Pas toen de doemscenario's - `het mooie KBB wordt gevierendeeld' - al de ronde deden, bleek hij bereid tot een vraaggesprek. Te laat om het beeld van `Amerikaanse raider' nog te corrigeren.

Ook bij KBB bleef het stil. Sinds oud-topman Arie Maas deze zomer voor de tweede keer met pensioen is gegaan, bestaat de raad van bestuur van KBB uit de in het openbaar zwijgende W. Feyaerts. Maar president-commissaris Rob Hazelhoff nam met verve de honneurs waar.

Hij bevestigde graag nog eens het beeld dat WE International eigenlijk geen partij was voor KBB. “Een paar natuurlijke personen met een omzet van nog geen 400 miljoen en een winst tussen de 15 en 20 miljoen gulden', zei Hazelhoff over WE. Het Bijenkorf-concern is vijftien keer zo groot - in omzet, niet in winst.

Hoe irritant het gepiep van de muis toch was voor KBB, bleek uit de mededeling van KBB dat een bevriende stichting preferente aandelen had uitgegeven. Als hockeystick om zich indringers mee van het lijf te houden, zei Hazelhoff.

Om voor het personeel van KBB een einde aan de onzekerheid te maken, was een van de andere redenen.

WE International verraste de financiele wereld twee weken geleden met de mededeling dat het bedrijf - eigendom van de familie De Waal - van plan was een bod uit te brengen op het Bijenkorf-concern (KBB). Topman De Waal had, zo bleek later, grootse plannen met de Bijenkorf, met de Hema en met de speciaalzaken van het Bijenkorf-concern (KBB). Internationale expansie, een groei-strategie, meer werkgelegenheid en carriere-kansen voor het personeel.

De Waal beschikt over de vakkennis in de detailhandel. Hij heeft met zijn vader een succes gemaakt van de Hij- en Zij-winkels, is eigenaar van winkel-vastgoed in Europa en de VS en al twaalf jaar commissaris bij een snel groeiend Amerikaans warenhuis-concern. Hij had bovendien steun van sterke financiers (Rabobank en Rabo-dochter Gilde).

Een overname van KBB (omzet 6 miljard gulden) door WE International (omzet modewinkels 400 miljoen) zou bovendien een uitstekende oplossing zijn geweest voor de bestuurlijke zwakte bij KBB. De structurele tekortkomingen bij het concern - gebrek aan topmanagement, gebrek aan zelfvertrouwen - zouden met de komst van De Waal en de zijnen meteen zijn opgelost. “Wij zijn een betere retailer dan Vendex', zei De Waal gisteren met ongebroken zelfvertrouwen.

De financiele problemen, die Vendex de meest vanzelfsprekende overnemer maken, bleken bovendien beperkt. De verliezen bij M&S Mode in Duitsland en de logistieke problemen bij de Hema zijn al weer verholpen. Reden waarom Vendex zich gedwongen voelde zijn bod op KBB te verhogen.

De plannen van De Waal gingen uit van internationale expansie.

De fusie van KBB en Vendex - samen in Nederland minimaal vijf keer zo groot als de belangrijkste concurrenten (bij voorbeeld Blokker, C&A, Macintosh) - is defensief.

De twee concerns kunnen beter fuseren dan dat een van de twee door een buitenlandse partij wordt overgenomen.

Toch maakten het management van KBB, de raad van commissarissen van KBB, de ondernemingsraad van KBB en de vakbonden unaniem de keuze voor Vendex. “Bij Vendex weten we waar we aan toe zijn', zei een vakbondsbestuurder tijdens het overnamegevecht, “en bij WE international moeten we dat nog afwachten.'

Liever de zekerheid van een grote, gelijkwaardige partner dan de onzekerheid van een kleine, onbekende belager.