NAVO heeft 430 vliegtuigen paraat voor luchtoffensief

ROTTERDAM, 10 OKT. Het Pentagon, het Amerikaanse ministerie van Defensie, heeft bekendgemaakt 260 vliegtuigen paraat te hebben voor een luchtoffensief tegen Joegoslavië. Daaronder bevinden zich tientallen F-15E grondaanvalsvliegtuigen, zes zware B-52 bommenwerpers, twaalf F-117 stealth-jagers en twee B-2 stealth-bommenwerpers. Voor de peperdure B-2's zou de inzet hun vuurdoop betekenen. Dit brengt het totale aantal NAVO-vliegtuigen dat boven Joegoslavië kan worden ingezet op 430. Dit is een kwart meer dan was gereserveerd voor operatie Deliberate Force, het bombardementsoffensief dat de Bosnische Serviërs drie jaar geleden tot de ondertekening van de Dayton-vredesakkoorden dwong. Begin deze week waren nog maar 200 toestellen paraat.

De aanwezigheid van de voor radar slecht zichtbare stealth-vliegtuigen breidt de mogelijkheden voor een verrassingsaanval op doelen in het Joegoslavische achterland aanzienlijk uit. De Tomahawk-kruisraketten die kunnen worden gelanceerd vanaf schepen in de Adriatische Zee zijn door hun lage vluchttraject slecht door radar te detecteren. Maar doordat ze zo laag vliegen en dus rumoerig zijn, kunnen waarnemers op de grond de Tomahawks wel opmerken. Indien 'wachtposten' overal aan de grenzen zijn geposteerd, kunnen ze belangrijke militaire installaties en luchtdoelartillerie voor de komst van de Tomahawks waarschuwen. Ongetwijfeld doelde een hoge Joegoslavische officier hierop toen hij enkele dagen terug zei dat “de Iraakse lessen ter harte waren genomen.” Irak paste dit waarschuwingssysteem met succes toe. De stealth-toestellen vliegen op kilometers hoogte en kunnen dientengevolge noch met het oor, noch met het oog worden opgemerkt.

Hoewel niet moet worden uitgesloten dat het aantal van twaalf F-117's vanuit overwegingen van psychologische oorlogvoering is opgeblazen, is dit toch opmerkelijk. Bij de jongste crises tussen Irak en de Verenigde Naties besloten de Verenigde Staten slechts zes van de stealth-jagers naar Koeweit te sturen. Waar de toestellen in Europa moeten worden gestationeerd is nog onduidelijk.

De B-2 bommenwerpers kunnen een bombardementsmissie gewoon uitvoeren vanaf hun thuisbasis Whiteman in de Amerikaanse staat Missouri. Ze hoeven daarbij niet in de lucht te worden bijgetankt. Ook zouden ze afkomstig kunnen zijn van de vliegbasis op het eiland Guam in de Stille Oceaan. Daar zijn sinds enkele weken een paar van de B-2's gelegerd als antwoord op een Noord-Koreaanse proef met een lage-afstandsraket. Al eerder bewezen de vleermuisvormige toestellen, die een wapenlast van meer dan 20 ton geleide bommen kunnen vervoeren, in staat te zijn een intercontinentaal bereik te hebben zonder te worden bijgetankt. Een paar jaar geleden vloog een B-2 naar een oefenterrein bij Vlieland en wierp daar een bom af, alvorens weer koers te zetten naar de VS.

De B-2's zijn overigens niet geheel onzichtbaar voor radar. Ze maken gebruik van 'gaten' tussen verschillende radar-waarschuwingsstations. De toestellen kwamen onlangs negatief in het nieuws omdat hun radar-ontwijkende eigenschappen in nat weer zouden teruglopen. Toch blijft de stealth-technologie voor niet-Amerikaanse strijdkrachten uiterst interessant. Er wordt gefluisterd dat zelfs de Britten, met wie de VS een innige militaire relatie onderhouden, een radar aanzetten om meer aan de weet te komen over deze raadselachtige technologie, toen een B-2 bij een Londense vliegshow een fly-pass maakte.