'Wild Thing' John Daly weer verslaafd aan golf

Met Tiger Woods en Mark O'Meara vormt John Daly deze week het Amerikaanse team in de strijd om de Alfred Dunhill Cup. Voor Daly is een rondje golf op de Old Course van St. Andrews kinderspel vergeleken met de echte strijd in zijn leven.

ST. ANDREWS, 9 OKT. Zes weken geleden stortte John Daly in tijdens de eerste ronde van het Greater Vancouver Open. De zon scheen uitbundig, maar Daly stond rillend van de kou, badend in het zweet te huilen op de green. Ontwenningsverschijnselen van alcoholverslaving, luidde de verklaring voor het zoveelste incident in het veelbesproken leven van de golfer.

In 1991 kreeg Daly onverwachts een telefoontje. Nick Price had zich op het laatste moment teruggetrokken uit het USPGA Championship. Als Daly wilde kon hij de plaats van Price innemen in het laatste major-toernooi van het jaar. Daly arriveerde na een autorit van acht uur in het holst van de nacht op de Crooked Stick Golfclub. Hij huurde de caddy van Price, sloeg de bal zestig meter verder dan de concurrentie en won.

Daly was 25 jaar oud en een fenomeen. Hij kon de weelde niet aan. Een paar maanden na zijn sprookjesachtige overwinning 'verbouwde' hij een hotelkamer in Zuid-Afrika. Niet veel later meldde hij zich voor het eerst in een kliniek voor alcoholverslaafden. “Golf is echt een sport waarbij je snel verleid wordt te drinken”, zegt Daly nu. “Als je slecht speelt, is er altijd wel iemand in het clubhuis die zegt: 'Kom op John, laten we een paar biertjes nemen.' En ik moet zeggen, na wat biertjes en wat whisky ben je die slechte score inderdaad snel vergeten.”

Als Daly erin slaagde de whiskyflessen van Jack Daniels te negeren, zocht hij zijn heil in een andere verslaving: gokken. De openhartige Amerikaan verklaarde deze week miljoenen te hebben verspeeld in casino's. “Het grootste bedrag dat ik ooit heb vergokt is twee miljoen dollar in één weekend. Het liet me volstrekt koud omdat alles me nu eenmaal koud liet in die dagen.”

Tussen het drinken en gokken door won hij ook nog golftoernooien, waaronder het Brits Open in 1995 op de Old Course van St. Andrews. Daly is gezegend met een bijzonder talent. Als hij fysiek en mentaal een goede dag heeft, is er geen mooiere golfer om naar te kijken. Hij speelt razendsnel, slaat de bal verder dan wie ook - inclusief Tiger Woods - en heeft een fluwelen touch rond de greens.

“Ik denk niet dat ik qua aanleg voor Tiger hoef onder te doen, zegt Daly zelf. Het verschil zit hem in het hoofd. Ik verlies van het ene op het andere moment de controle over mijn spel.” En over zijn leven. In maart 1997 werd Daly meer dood dan levend opgenomen in het ziekenhuis: alcoholvergiftiging. Daly overleefde en ging andermaal in therapie. Hij staat nu al maanden droog en zegt ook geen casino's vanbinnen meer te hebben gezien. “Tot nu toe heeft mijn hele leven in het teken gestaan van verslavingen. Toen ik stopte met drinken ging ik gokken, toen ik stopte met gokken ging ik als een gek junkfood eten. Ik zie het nu zo: als ik er niet in slaag de verslavingen te weerstaan, ga ik er vroeg of laat aan onderdoor. Ik zal dus een manier moeten vinden om anders in het leven te staan. Golf kan me daarbij helpen. Van mijn overwinningen heb ik nooit kunnen genieten, ik was te ver heen. Het moet een geweldig gevoel zijn om een keer bij volle bewustzijn een groot toernooi te winnen.”

Ely Callaway, de man die met de uitvinding van de Big Bertha-clubs de afgelopen jaren tientallen miljoenen verdiende, heeft Daly als een vader in de armen gesloten en hem ook een lucratieve sponsor-overeenkomst aangeboden. “Ik geloof in John, als golfer en als mens. Hij heeft een goed hart en beseft dat dit zijn laatste kans is. Ik wil hem graag steunen. Het zou zonde zijn als dit talent voor golf verloren zou gaan.”

Daly, die door zijn roekeloze stijl van leven en van golfen de bijnaam de Wild Thing verwierf, bedacht zelf de tekst bij de reclamecampagne van Callaway. Op de achterkant van zijn pet prijkt de tekst: “Keep it straight, John”. Dat slaat natuurlijk op zijn afslagen, maar ook op het leven naast fairways en greens. Die rechte afslagen zullen het grooste probleem niet zijn want golf zit Daly, veel meer nog dan alcohol, in het bloed.

Na een pauze van zes weken en zonder noemenswaardige oefening versloeg hij gisteren op de eerste dag van de Alfred Dunhill Cup achteloos Lee Westwood, het grote Europese talent: 70-73. “Ik wilde eerst afzeggen voor dit toernooi. Ik was bang Tiger en Mark te duperen. Maar ik voel me goed en de kans om op deze baan te spelen wilde ik niet laten lopen. Die Old Course is mijn lievelingsbaan. Hier kan ik volop profiteren van de lengte in mijn slagen. Op de eerste paar holes was ik wat nerveus, later kwam ik beter in mijn spel.”

Ook Tiger Woods (66, laagste score van de dag) en Mark O'Meara (67) wonnen hun partijen tegen Engeland. Amerika is de grote favoriet in het landentoernooi waarin zestien teams van drie spelers in vier pools zijn ingedeeld. Verrassingen deden zich de eerste dag nauwelijks voor. De 2-1 overwinning van Zuid-Korea op Nieuw Zeeland was opmerkelijk, net als het beschamende verlies van Colin Montgomerie. De nummer één van Europa ging voor eigen publiek ten onder tegen de Chinees Zhang Lian-Wei, de nummer 528 van de wereld. Dankzij overwinningen van Gary Orr en Andrew Coltart versloeg Schotland de Chinezen toch met 2-1.