Leger van Sri Lanka toont kindsoldaten Tamils op televisie

NEW DELHI, 9 OKT. Het leger in Sri Lanka heeft gisteren veertien kindsoldaten aan de media getoond die door de Tamil Tijgers waren recruteerd voor de burgeroorlog in het noorden en oosten van het eiland.

De kinderen, onder wie ook vier meisjes, varieerden in leeftijd van dertien tot zeventien jaar. Sommigen hadden lichte verwondingen opgelopen bij de zware gevechten vorige week rond de steden Mankulam en Killinochchi. Volgens het regeringsleger, dat de beelden volgens waarnemers mede om propagandistische redenen op televisie liet zien, waren het de jongste rebellen die ze tot dusverre gevangen hadden genomen.

“De Tijgers kwamen in maart naar mijn school”, zei een jongetje uit Mullaittivu aan de noordoostelijke kust van Sri Lanka. “Ik moest huilen toen ze vertelden dat ik mijn familie nooit meer zou zien.” Na twee maanden training werd hij ingezet bij de verbindingstroepen van de Tijgers. Een wapen kreeg hij niet, wel een cyanide-capsule die de Tamil Tijgers doorgaans om hun nek dragen voor het geval zij gevangen worden genomen. Maar toen zijn eenheid was omsingeld door het leger, durfde hij het dodelijke gif niet in te nemen, zei hij.

Een veertienjarig meisje zei dat zij zich had aangemeld na een propaganda-bijeenkomst van de Tamils. Met haar deelname aan de burgeroorlog wilde zij ontsnappen uit een vluchtelingenkamp in het oorlogsgebied. Nu durft ze niet meer terug naar het noorden, uit angst voor represailles van de Tijgers.

Een half jaar geleden kreeg een speciale VN-gezant, Olara Ottunu, de verzekering van de Tamil Tijgers dat er geen kinderen deelnamen aan de burgeroorlog. Volgens mensenrechtenorganisaties recruteren de Tijgers al zeker tien jaar kinderen.

Bij de gevechten in het noorden van Sri Lanka kwamen vermoedelijk meer dan duizend soldaten van het regeringsleger om het leven. Volgens een woordvoerder van het leger is het officiële dodental bijna 300, terwijl nog 789 soldaten worden vermist. Van hen wordt aangenomen dat ze zijn gedood bij de gevechten met de Tamil Tijgers rond Killinochchi en Mankulam.

Bij de slag kwamen volgens het leger ook ruim achthonderd rebellen om het leven. De gevechten waren de hevigste van de laatste twee jaar. Het regeringsleger moest Killinochchi prijsgeven aan de rebellen. Mankulam, ruim 250 kilometer ten noorden van Colombo, werd wel veroverd door het leger.

Beide steden liggen aan de jungle-weg die het centrale hoogland van Sri Lanka verbindt met het schiereiland Jaffna. Het regeringsleger begon in mei 1997 een offensief om de weg van 75 kilometer te veroveren op de Tamil Tijgers, maar is op ongeveer tweederde van de strategisch belangrijke weg blijven steken.

Jaffna, het voormalige bolwerk van de Tamils, werd enkele jaren geleden veroverd door het regeringsleger, maar het leger heeft nog geen veilige landroute die Jaffna met de rest van het eiland verbindt.