Een uurtje Netscape-historie in Twente

Netscape-oprichter Jim Clark verzorgde gisteren een gastcollege aan de Universiteit Twente in Enschede. Het college bleek uiteindelijk weinig meer te behelsen dan een uurtje Netscape-geschiedenis.

ENSCHEDE, 9 OKT. De bewegwijzering was er voor aangepast. Wie zich gisteren tegen de middag meldde bij de poorten van Universiteit Twente, hoefde alleen maar de bordjes te volgen: guest lecture Jim Clark, rechtsaf. De mede-oprichter van Netscape gaf een gastcollege, en dat wilde de universiteit weten ook. Hij werd ontvangen door het college van bestuur, waarna hij een uur lang een zaal vol studenten toesprak.

Er was genoeg om over te spreken: de recente ophef bijvoorbeeld over een aantal onveiligheden in de bladeraar van Netscape, als gevolg waarvan derden via de browser van een bezoeker aan Internet vertrouwelijke gegevens kunnen inzien. Onveiligheden, waarvoor Netscape nog geen oplossing heeft. Clark zei er niets over, net zo min als over de commerciële mogelijkheden van Internet. Het college was een verhandeling over de geschiedenis van Netscape, het Internetbedrijf dat hij in 1994 met Marc Andreessen oprichtte.

Clark was voorheen onder andere hoogleraar aan de Stanford University en oprichter van het computerbedrijf Sillicon Graphics. In 1994, toen hij uit Sillicon Graphics was gestapt, kwam hij in contact met Andreessen, de man die op Internet furore had gemaakt als ontwikkelaar van Mosaic, de eerste browser die beeld en tekst kon combineren. De twee gingen samen verder met Netscape. Het bedrijf kwam eind 1994 met zijn eerste browser en zag dat dit het product was waarop de Internetwereld zat te wachten. Clark, gistermiddag: “We hadden drie mensen in de verkoop. Die konden het werk niet aan. Toen zei onze directeur Barksdale: 'weet je wat, we nemen er drie bij'. Wat gebeurde? De omzet verdubbelde. Barksdale zag dat en zei: 'kom, we huren er nog eens zes'. En opnieuw verdubbelde de omzet.” De studenten lachen.

In augustus 1995 ging Netscape naar de beurs, een gebeurtenis die zijn weerga niet kende; de koers was na lang overleg vastgesteld op 28 dollar, maar steeg binnen een uur naar 71 dollar. Binnen enkele maanden was het aandeel 170 dollar waard, waarna de aandelen werden gesplitst. De gang naar Wall Street was financieel zeer goed voor Clark, Andreessen en de andere Netscape-medewerkers met aandelen. Maar eind 1997 zat het bedrijf in de rode cijfers, met name vanwege de concurrentie met Microsoft, dat zijn eigen browser Explorer gratis weggaf. Het laatste kwartaal werd er weer winst gemaakt, mede omdat Netscape de koers verlegd heeft van browser naar andere Internet-toepassingen.

Na afloop had Clark even de tijd om met journalisten te praten. Gevraagd naar de gevolgen van de koersval op Wall Street voor Netscape, zei Clark niet te weten wat dat voor Netscape zou betekenen. “De aandelenmarkt is erg in beweging. Niet alleen IT-bedrijven, ook de financiële bedrijven en de productiebedrijven hebben te maken met dalende aandelenkoersen. Het zal gevolgen hebben, maar ik kan niet zeggen wat voor concrete gevolgen het voor Netscape zal hebben.” Netscape, aldus Clark, is weer een gezond bedrijf dat niet hoeft te vrezen voor de onrust op de beurzen.

Het gastcollege was op verzoek van de Overijsselse commissaris der Koningin Hendrikx, die in Clark een zeer regelmatige bezoeker van de provincie heeft. De Amerikaan laat bij de Vollenhovense scheepswerf Royal Huisman een boot bouwen van 47,5 meter. Het schip, dat rond de 40 miljoen dollar kost, wordt morgen officieel gedoopt. Alles aan boord is computergestuurd. De programmatuur is door Clark geschreven, bij gebrek aan goede software, zoals hij zei. “Om technische problemen te voorkomen zullen we geen software van Microsoft gebruiken.”