Glamour, glitter en veel sneeuw

Skiën in Amerika is een heel andere belevenis dan in Europa. Sneeuwkwaliteit en sfeer zijn er van een totaal andere orde. In de Alpen stokt om vier uur de lift, rond datzelfde uur wordt in Colorado de pisteverlichting ontstoken. Dan is het tijd voor bobslee, snowmobile of 'tubing'. Wie een wintersportvakantie in de States overweegt, moet wel een stevig pak dollars meenemen.

Al op Denver Airport blijkt hoe het leven in de Amerikaanse staat Colorado op skiën is gericht. In de aankomsthal zoemt naast de reguliere bagageband een speciale installatie voor ski's en snowboards. Een reusachtig plakkaat vermeldt: 'We offer snow-how at its best'. Vanaf het vliegveld vertrekken talloze shuttlebusjes naar peperdure oorden als Aspen, Vail en Beaver Creek. Het merendeel van de reizigers koerst echter naar modalere plaatsen als Keystone, Breckenridge en Arapahoe Basin. Zonder sneeuwstorm duurt de tocht naar deze resorts tussen de drie en vier uur.

Veel Amerikanen hebben geen skipiste nodig om zich uit te leven. Langs de route richting de Rockies lokken tal van borden potentiële ijsklimmers naar bevroren watervallen. In Georgetown worden op een bevroren meer jeepraces gehouden en achter menig fourwheeldrive hangt een wagentje met snowmobile en hondenslede.

De met kwakkelwinters bedeelde West-Europeaan weet niet wat hem overkomt in de Rocky Mountains. Gedurende het seizoen, dat loopt van eind oktober tot begin mei, valt er op de bosrijke hellingen soms meer dan 12 meter sneeuw. Er zijn reusachtig lange afdalingen die soms op 4.500 meter hoogte beginnen om tweeduizend meter lager te eindigen. Zelfs de sneeuw is hier anders dan in Europa: lichter en droger; je kunt er geen sneeuwbal van maken, maar het skiën in de diepe sneeuw gaat veel soepeler. De barre koude (-10 graden Celsius is geen uitzondering) zorgt voor Champagne powder snow, zoals de Amerikanen zeggen.

De vele sneeuw heeft ook een keerzijde. Zodra hier de sneeuw met bakken naar beneden valt, geldt een 'off piste'-verbod en soms worden ook de 'double black diamonds' - de zwaarste afdalingen - verboden terrein. Een overtreding wordt zonder pardon bestraft met de inname van het abonnement plus een boete van 300 dollar. Ook onder zonniger omstandigheden blijven strenge gedragsregels van kracht. Een snelheidslimiet is er niet, maar pistepiraten die de bordjes 'Ski Fast, Loose Your Pass' negeren, worden door een skiënde 'secret police' onverbiddelijk in de kraag gevat.

Behalve discipline staat veiligheid hoog in het vaandel. Her en der op de pistes staan noodpalen die met één druk op de knop de ambulancetroepen in beweging brengen. Vrijwel elk skioord heeft een perfect uitgerust ziekenhuis. En mocht de klap wat al te hard zijn aangekomen, dan is er altijd nog de 'flight for life'-helikopter die de geblesseerde skiër naar het ziekenhuis van Aspen of Denver vliegt.

Het leven op de Amerikaanse skihellingen is veelzijdiger dan dat in Europa. Op veel afdalingen bevinden zich 'new technology centers' waar je de nieuwste soorten ski's kunt huren, zoals speciale modellen voor zeer diepe sneeuw. Voor 12 dollar kan een rit worden gemaakt in een bobslee en 's avonds, als de ergste drukte voorbij is, staan de snowmobiles (een soort botsautootje op ski's) klaar. Een ander geliefd vertier is 'tubing': in een reusachtige opblaasring met een ijzingwekkende vaart naar beneden glijden. Voor een blijvende herinnering kan worden gezorgd. Borden met de dreigende tekst 'Get shot' duiden op de aanwezigheid van een fotograaf van de firma Sharp Shooters.

Wie van plan is het Amerikaanse ski-avontuur aan te gaan, wordt bedolven onder uitgebreide en uiterst wervende brochures. De keuze is niet eenvoudig, al vormt het pak dollars dat nodig is voor een bezoek aan Aspen of Vail voor een zekere voorselectie.

Aspen is synoniem met glitter, glamour en decadentie. Waar anders dan in Aspen zie je een walvislange limousine met ski's op het dak naar boven zwoegen? Er is geen Amerikaanse acteur, artiest of biljonair van naam die hier tijdens het seizoen zijn gezicht niet een keertje laat zien. Figuren als John Denver, Arnold Schwarzenegger en Jack Nicholson hebben er een huis. Ook wapenhandelaar Kashoggi komt hier graag een weekje paraderen met zijn staf, bestaande uit lijfwachten, een kok, een arts en een masseuse. Kleine dorpsproblematiek wordt hier in der minne geschikt. Zo gaf Jack Nicholson geen krimp toen hij een 50.000 dollar kostende boete kreeg omdat hij een boom had laten omzagen voor een betere satellietontvangst. Overigens komen hier heel wat beroemdheden die op de hellingen van Roaring Fork Valley, Snowmass, Tiehack of Aspen Highlands niets te zoeken hebben en die zich liever met de high mountain limo laten afzetten bij een van de vele winkels of uitspanningen zoals de bar Little Nel en het Ritz-Carltonhotel.

Het prijsverschil met Aspen is nihil - een dagje liftpas kost zo'n 50 dollar - maar velen waarderen de meer ingetogen stijl van Vail. Ook hier is een tweekamer-appartement onder de prijs van één miljoen dollar bijkans onvindbaar. Toch is meer dan 75 procent van de hier aanwezige huizen en appartementen in gebruik als tweede huis. De prijzen zullen hoog blijven, want megalomane plannen van onroerend-goedjongens krijgen hier wegens de natuurbescherming weinig kans. Zo werden de plannen voor een aantal nieuwe afdalingen uit compassie met het leefgebied van de linx van tafel geveegd. Daar waar wel nieuwe pistes worden aangelegd, gelden strenge eisen. Met speciale computerprogramma's wordt precies berekend welke bomen er kunnen sneuvelen zonder dat het uitzicht vanuit het dorp wordt verknald.

In Vail ligt het accent meer dan in Aspen op sportieve skiërs en er komen ook meer gezinnen. Vorig jaar is Vail uitgeroepen tot de plaats met de 'best childrens skischool'. Kleintjes worden onder aan de lift opgewacht en de hele dag vermaakt, uiteraard na het uitdrukkelijk schriftelijk vastleggen wie er verantwoordelijk is als er één z'n pootje breekt. Nergens hebben de afdalingen vreemdere namen dan hier: G-Force Alley, Kangoroo Cornice, Five Bachelors en Tourist Trap en wat te denken van: Cold Feet, Lost Boy en Rasputin's Revenge. Na het skiën gaat voor veel Amerikanen de obsessie met een fit lijf gewoon verder. Een ideaal adres voor 'body conscious'-figuren is de 'Vail Atletic Club' met zijn fonkelnieuwe fitnessapparaten, massages en sauna's.

Aspen en Vail hebben beide een grote internationale reputatie, maar volgens veel Amerikanen zitten de echte rijkaards en echte snobs in Beaver Creek. In Vail en Aspen kan men een beetje lachen om de gekte van de privéjetjes die elkaar verdringen op het vliegveld, in Beaver Creek gaat het allemaal wat serieuzer toe. “Aspen en Vail zijn de trefplaatsen van grote sterren, maar in Beaver Creek wonen de mensen die hen betalen. Hier zitten de tycoons van de media-, film- en reclamewereld”, stelt skileraar David Wineman. Volgens hem is dit dorp “even more upmarket and more upperclass” dan Vail en Aspen. Traditiegetrouw ontsteekt ex-president Ford, die woont aan de Strawberry Hill piste, jaarlijks de reusachtige dorpskerstboom.

Het gaat in Beaver Creek behoorlijk verwend toe. Sommige straatdelen zijn verwarmd opdat valpartijen uitblijven en een wirwar aan roltrappen brengt skiërs vrijwel zonder lopen van auto naar skilift. Rond de liftkaartverkoop zorgen 'mountain volunteers' dat iedere skiër de 'grooming reports' in handen krijgt. Daarop staat precies aangegeven welke pistes open zijn en ook de kwaliteit en soort sneeuw van die dag. Zeer geliefd bij het wat bedaagdere volk van Beaver Creek zijn de brede, makkelijke pistes die door hun structuur de bijnaam Corduroy hebben.

Huizenprijzen zijn in Beaver Creek niet van deze wereld. Degene die hier een simpel appartementje bezit, moet jaarlijks 65.000 dollar 'house-owners fee' betalen. En dat terwijl het merendeel van de huizenbezitters hier niet veel langer verblijft dan twee weken per jaar. Wie er een beetje bij wil horen, zal lid moeten worden van de Beaver Creek Club. Voor de som van 50.000 dollar kan het lid neerstrijken in een van de rond de open haard geplaatste chesterfields, heeft hij zijn jaarlijkse liftpas en draagt een mannetje zorg voor auto en ski's. Jaarlijks zal de huur van een verwarmde skischoenlocker à raison van 286 dolllar apart moeten worden afgerekend.

Minder duur dan Aspen, Vail en Beaver Creek zijn Keystone en Breckenridge. Ook deze plaatsen maken deel uit van het samenwerkingsverband van 'Ski the Summit'. Tezamen omvatten deze plaatsen honderden kilometers piste en off-piste. In Keystone hebben de projectontwikkelaars de zaken stevig aangepakt. Het gloednieuwe hotel en apparatementencomplex River Run is een 700 miljoen dollar kostend project van de firma Intrawest. Alles sluit en opent met behulp van een pasje dat bij de receptie aan de rand van het resort wordt uitgereikt. Een aan kleinschaligheid gewende Europeaan bekruipt een unheimisch gevoel bij het betreden van deze desolate orgie van beton en licht. Met de knusheid van een lieflijk chaletje heeft dit alles niets te maken. Vanuit de kamers, die lijken te zijn ingericht met de ditjes en datjes uit de Ralph Lauren Home Collection, heeft de gast schitterend uitzicht over de hel verlichte bergen, waar het skiën pas na tienen 's avonds stopt.

Het op 3.000 meter hoogte gelegen Breckenridge is kleinschaliger van opzet. De liften gaan tot ver boven de 4.000 meter. Er zijn schitterende lange afdalingen te maken op zeer beschutte pistes. Ronduit spectaculair is het steile gebied rond Imperial Bowl met pistes als Goodbye Girl, Devil's Crotch en Psychopath. Misschien is Breckenridge wel het dorp waar de Europese skiër zich het meeste thuis voelt. Op de pistes heb je, in tegenstelling tot andere plaatsen, kleine restaurants en in het dorp zelf staan huizen die nog dateren uit de tijd van de goldrush. 's Avonds is het moeilijk kiezen uit Thaise, Japanse en Italiaanse restaurants. Zelfs de fusion cooking is hier present, met gerechten als 'grilled chicken satay with banana guava ketchup and cilantro'. Na het eten is er een keur aan saloons, en omdat Breckenridge vanuit Denver het makkelijkst te bereiken is, is het hier een stukje drukker.

Is het skiën in Amerika de jetlag en de hogere hotelkosten waard? Voor wie tijdig boekt, zijn er goede arrangementen te regelen en zeker het eten is aanzienlijk beter en goedkoper dan in Europa. Skiërs die er zeker van willen zijn dat ze deze winter niet schouder aan schouder bij de lift staan om vervolgens te belanden op een helling waar het gras door de sneeuw priemt, moeten zich geen moment meer bedenken.

INFORMATIE

WINTERSPORT- BEURZEN Snow Event '98: van 8 t/m 11 okt. Open van 10-22u. Snow World, Buytenparklaan 30, Zoetermeer. Inl. 079-3202202. Op deze groots opgezette skibeurs laten skileraren hun kunsten zien, bieden touroperators reizen aan en kunnen bezoekers nieuw materiaal uittesten op echte sneeuw. Skihapp Ahoy: 15 t/m 18 okt. Open: do en vr van 14-22u en za en zo van 10-17u. Ahoy, Ahoyweg 10, Rotterdam. Inl. 010-2933300. Ski Inn Zwolle: 16 t/m 18 okt. Open: vr en za van 12-21u en zo van 10-16u. IJsselhallen, Rieteweg 4, Zwolle. Inl. 038-4211843. Ski Inn Den Bosch: 22 t/m 25 okt (open: do, vr en za van 12-21u en zo van 10-18u), Dieze kade 2, Den Bosch. Inl. 073-6293911.

KLM onderhoudt een dagelijkse verbinding met Denver. Reisduur ± 11 uur. Vanaf Minneapolis directe vluchten naar Vail en Aspen. Shuttlebus naar de diverse plaatsen ± 3 uur. ADRESSEN Aspen Ritz-Carlton Aspen, tel. 00-1-970-9203300, ruim 250 luxe kamers, zwembad en diverse whirlpools.

Prijzig trefpunt voor de rich and famous. Eten bij The Restaurant at The Little Nell met groots uitzicht op Aspen Mountain. Opteer voor de 'Grilled elk steak with sweet potato croquette'. Inl. 00-1-970-9206330. Voor een grootse 'Wild mushroom soup' en 'Pheasant breast with Marsala glaze' in bergrestaurant Krabloonik, tel. 00-1-970-9233953. Imponerend uitzicht op Mount Daly en Capitol Peak. Vertrekpunt voor sledetochten met husky's. Vail Logeren in Athletic Club Hotel, tel. 00-1-970-4760700. Veel fitnessmogelijkheden en goede keuken van chef Cynthia Walt in Terra Bistro. Onderaan de piste lunchen in Bella Riva bij Golden Peak en op de piste, bij Top of China Bowl, in het reusachtige houten Two Elk, tel 00-1-970-4794560, met zijn speciale potato bar, brownies en goede cappucino. Restaurant Picasso, (00-1-970-9262200) heeft voor culinaire waaghalzen elandcarpaccio en Sweet Basil (00-1-970-4760125) heeft een groots uitzicht op Gore Creek. Neem de 'saffron angel hair pasta tossed in seafood cream sauce' en de 'rack of lamb'. Nachtelijke Snowmobile tochten voor $ 45, te boeken via Adventure Ridge Snowmobile Tours (00-1-9704769090). Ketstone Logeren in het reusachtige River Run, voor reserveringen: 00-1-970-4684242. Eten in de uit 1930 daterende Keystone Ranch met vorstelijke kaart en grote open haard (00-1-970-4684161).

Full Moon Tour: elke maand worden er zowel op speciale sneeuwschoenen als op ski's nachtelijke tochten georganiseerd bij volle maan van Keystone Mountain naar North Peak, $ 30 pp, reserveren bij Keystone Croos Country Center: 00-1-970-4964275. Beaver Creek Slapen op de berg in een super de luxe houten huis met drie slaapkamers kan in Trappers Cabin (00-1-970-8457900). De cabinkeeper maakt desgewenst exotische gerechten met ratelslang. Droomverblijf met open haard en een op het terras gelegen bubbelbad waarnaast de verrekijker klaar ligt voor eland-spotting. Als alternatief: Game Creek Club Chalet (00-1-970-845.852 ) waar met maximaal acht personen gelogeerd kan worden, $ 500 p.p. 's Avonds eten op de piste bij de Game Creek Club, (00-1-970-4794275), $ 59 voor diner inclusief gondola ride en snowmobile transport van Eagle's Nest. Tijdens de lunch is Beano's Cabin (00-1-970-9499090) alleen geopend voor leden, onder wie oud-president Ford, maar 's avonds is dit per snowcat bereikbare bergrestaurant voor iedereen toegankelijk. Specialiteiten zijn pasta, pizza en verse vis. Breckenbridge Logeren in The Lodge & Spa (00-1-970-4539300) met uitgebreide fitness-mogelijkheden en massages. Eten in het Ski Tip Lodge Restaurant (00-1-970-4684130): open haard, altijd druk, grote collectie Amerikaanse wijnen en bekend om zijn lamsvlees. Een bolwerk van Amerikaanse gezelligheid is de Hearthstone Inn (00-1-970-4531148). Uitstekende service en iets te serviele obers. Het bergrestaurant Vista House, aan de top van Colorado SuperChair, heeft uitstekende pizza's en een geweldig uitzicht. Levendige après-ski, goede hamburgers en darts spelen bij Shamus O'Toole's Roadhouse Saloon (00-1-970-4532004).