Belgische coup in de polder

Is de slag om KBB afgelopen voordat die is begonnen? Vendex en KBB plegen een knappe coup. Belgenmop in de polder.

AMSTERDAM, 6 OKT. Welke indicaties van een vijandig bod door WE International (eigenaar van Hij en Zij) had KBB (Bijenkorf, Hema, Praxis) eigenlijk dat het afgelopen weekeinde de anti-overval-bescherming activeerde?

Drie, om precies te zijn.

Bij het laatste overleg met vertegenwoordigers van WE zat al een persbericht over de besprekingen, voor het geval de zaak zou uitlekken. Vervolgens werd KBB 's avonds gebeld door een persbureau om een reactie over het voorgenomen bod van WE, terwijl ze bij KBB nog van niets wisten. Kwade opzet of een haperend fax-apparaat bij WE? “Het was op z'n zachtst gezegd niet vriendelijk”, zei commissaris J. den Hoed van KBB gisteren op een persconferentie over het verhoogde bod van Vendex op KBB.

Tweede indicatie: WE International maakte in een persbericht expliciet duidelijk sommige dochters te willen houden. En a contrario geredeneerd, zoals KBB-president-commissaris R. Hazelhoff dat noemt, schiep WE daarmee de ruimte dat andere KBB-dochters (plus duizenden werknemers) verkocht kunnen worden.

Derde indicatie: een woordvoerder van WE liet op tv weten dat een vijandige overname niet wordt uitgesloten. En werd niet teruggefloten.

Klinken deze drie indicaties als zwaarwegende argumenten tegen WE, waarvan KBB zelf zegt dat die niet eens een formeel bod heeft gedaan? Terwijl er nog geen formele concurrende bieding is uitgebracht, heeft KBB de rolluiken al naar beneden laten ratelen.

Zo schraal als de argumenten klinken, zo duidelijk is het belangrijkste onuitgesproken bezwaar tegen WE: niet ons-soort-mensen. Wij kennen ze niet, zij zijn een dreumes ten opzichte van KBB of Vendex, zij komen een beetje agressief over en - het belangrijkste - zij weten kennelijk niet wanneer zij de handdoek in de ring moeten gooien.

“Dit is een Rob Hazelhoff/Harry Langman productie voor het Nederlandse poldermodel”, zei een insider in februari toen de combinatie werd aangekondigd. Langman, net als Hazelhoff oud-ABN Bank, is president-commissaris van Vendex.

Vrijdagochtend legde KBB het dossier met gesprekken en ervaringen met WE voor aan de vijf bestuursleden van de stichting die de bescherming van de detailhandelsgigant belichaamt. Vrijdagmiddag hadden Vendex en KBB de combinatie van de neergelaten bescherming en het hogere bod willen aankondigen, maar de bestuurders van de stichting (en de profit warning van ABN Amro) zorgden voor vertraging. De vier onafhankelijke bestuurders (de vijfde is Hazelhoff zelf) wilden eerst toch graag een opinie van een gerenommeerde jurist.

Zondagavond waren de bestuurders overtuigd en zij vroegen KBB formeel om bij de stichting 11.432.834 preferente aandelen te plaatsen. Dat is één aandeel minder dan het aantal bij beleggers uitstaande gewone aandelen. Als het op stemmen aankomt op een aandeelhoudersvergadering, trekt de stichting met haar preferente aandelen bij voorbaat aan het langste eind. WE kan een biedingsslag om KBB nu alleen nog winnen door een hoger bod uit te brengen én door de plaatsing van de preferente aandelen voor de rechter te brengen. Dat vereist niet alleen geld, maar ook moed. In het verleden vonden rechters dat directeuren die zich bedreigd voelden (of deden alsof zij dat waren) en zich daarom beschermden binnen ruime grenzen hun gang konden gaan.

De combinatie van een hoger bod en extra bescherming is een knappe coup, die op het oog alleen de belangen van WE schaadt. Andere beleggers profiteren nu van een hogere koers, KBB heeft de gewenste rust van een overname door Vendex. De oplossing lijkt als twee druppels water op de manier waarop de Nederlandse-Belgische financiële groep Fortis afgelopen zomer de strijd met ABN Amro om de Belgische Generale Bank besliste.

De Generale Bank verklaarde in een nachtelijke marathonvergadering het bod van ABN Amro vijandig, activeerde haar bescherming en Fortis legde in een razendsnelle actie meer geld op tafel en won zo de bank voordat ABN Amro in de gaten had wat zich in Brussel precies had afgespeeld.

Het gekrakeel in Amsterdam en Brussel was luid. Oneerlijk. Typische sociaal-politieke-koninklijke Belgische kuiperijen. ABN Amro, toen “slachtoffer”, is nu financieel adviseur van KBB. Zo werkt het in België, zo werkt het in Nederland.