A. Kuipers tweede Nederlandse astronaut

ROTTERDAM, 5 OKT. André Kuipers uit Ouderkerk aan de Amstel zal als tweede Nederlander een ruimtereis maken. De 39-jarige arts zal deel uit maken van de bemanning van het nog te bouwen International Space Station.

De kersverse astronaut-in-opleiding deed in 1992 ook al mee aan de selectie-procedure. Hij werd toen uitverkoren als Nederlands kandidaat, maar Nederland mocht destijds geen astronaut aan het Europese ruimtevaartprogramma leveren.

De arts zal nu met zestien andere Europese astronauten de ruimte in gaan. Waarschijnlijk gebeurt dat pas in 2003, nadat zij eerst uitvoerig zijn getraind door het Amerikaanse ruimtevaartinstituut NASA.

Kuipers werkt sinds 1992 bij Estec, het onderzoeks- en technologiecentrum van het European Space Agency (ESA), in Noordwijk. Eerder deed hij op de luchtmachtbasis Soesterberg onderzoek naar ruimtelijke desoriëntatie bij F-16 piloten. Tijdens zijn verblijf in het ruimtestation zal hij onderzoek doen naar de effecten van gewichtloosheid op het menselijk lichaam. Kuipers verwacht in het ruimtestation een extra dimensie te kunnen geven aan zijn wetenschappelijk werk doordat hij zelf als proefpersoon kan optreden.

Kuipers wilde altijd al ruimtevluchten maken. Vanaf zijn twaalfde verslond hij science-fiction boeken en droomde ervan de aarde vanuit de ruimte te kunnen bekijken.

Op de benoeming van Kuipers wordt in de Nederlandse ruimtevaart met instemming gereageerd. “ESA heeft een goede keus gemaakt. Het heeft even geduurd, maar ik ben er van overtuigd dat men een goede astronaut heeft gekozen”, aldus R. Roos, directeur van het NIVR.

Nederland had eenmaal eerder een man in de ruimte. Astronaut en kernfysicus Wubbo Ockels maakte in november 1985 een ruimtevlucht van een week.

De bouw van het nieuwe ruimtestation, ISS, begint volgende maand. Het is een samenwerkingsverband tussen de VS, Rusland, Japan, Canada en de Europese Unie.