All American Stuntman

De BBC komt vanavond wel heel verrassend uit de hoek. De Engelse publieke omroep besteedt maar liefst vier uur zendtijd aan het Amerikaanse fenomeen Evel Knievel. Met als karige aanleiding dat deze legendarische stuntman op 17 oktober 60 jaar wordt.

Dat Robert Craig 'Evel' Knievel nog steeds leeft is natuurlijk een feestje waard. Het was amper te verwachten van de durfal die in de jaren zeventig een echte Amerikaanse held werd met sprongen over geparkeerde auto's en ravijnen. In zijn witte pak met Amerikaanse sterren was hij een soort Liberace op de motorfiets. Hij onderhield vriendschappen met Elvis Presley en Cassius Clay en was ook in Europa voortdurend in het nieuws met de voorbereiding en uitvoering van zijn stunts.

Knievel was een waaghals die vaak te ver reikte. Het lijstje hoogtepunten uit zijn carrière kent nogal wat crashes: op 13 oktober 1971 waren 13 Pepsi Cola-trucks te veel van het goede, en op 31 mei 1975 ging het op Wembley ook over 13 Londense dubbeldekkers mis. Zijn bekendste stunt was de (eveneens mislukte) sprong over het Snake River Canyon in Idaho met een raketaangedreven motor. Twee gebroken armen en een hersenschudding - en enkele gewonden - ten slotte, waren eind 1976 het gevolg van een live door de televisie uitgezonden sprong over een bassin met haaien.

Sindsdien doet Knievel (hij bracht in totaal 36 maanden in ziekenhuizen door) het rustiger aan en teert hij op de roem uit die tijd. Hij hoefde het overigens al jaren niet meer zuinig aan te doen. Met de Snake River-canyon stunt alleen al verdiende hij 15 miljoen (destijdse!) guldens.

Om over de honderden miljoenen dollars Evel-speelgoed die over de toonbank gingen nog maar te zwijgen. En nog steeds is hij populair, zo blijkt uit zijn website (www.evelknievel.com) waar een schat aan merchandising (van door hem gemaakte schilderijen tot stuntfietsen en een pc-spel) wordt aangeboden.

Naast een nieuwe documentaire met interviews met de waaghals zelf en portretjes van andere stuntmannen en een speciale aflevering van de tekenfilmserie The Simpsons (met Bart als daredevil), vertoont de BBC tevens de (fraai mislukte) speelfilm Viva Knievel, waarin Evel samen met Gene Kelly een hoofdrol speelt.

Evel Night, BBC2, 21.55-2.15u.