Lady Luck grijnst op Internet

Net als in veel andere Amerikaanse staten zijn casino's in New York verboden. Zou ik een avondje achter de fruitmachines of de roulettetafel willen doorbrengen, dan moet ik in de auto stappen en een paar uur rijden naar Atlantic City in de staat New Jersey - waar kansspelen zijn gelegaliseerd - of het ruime sop kiezen met een speciale casinoboot die elke avond buiten de territoriale wateren van New York voor anker gaat. Behoorlijk omslachtig allemaal. Maar sinds kort kan het ook anders: gokken via Internet.

De Amerikaanse overheid is niet zo blij met dit nieuwe fenomeen. Omdat de Internet casino's veelal fysiek gevestigd zijn in belastingparadijzen als de Dominicaanse Republiek en Antigua onttrekken ze zich aan de Amerikaanse wetgeving. Maar ook de consument heeft reden om zijn vraagtekens te zetten bij online gokken: je weet niet wat je kansen zijn, en je moet maar zien of er geld wordt uitgekeerd. Dat neemt allemaal niet weg dat volgens recente schattingen Internet kansspelen goed zijn voor een jaarlijkse omzet van ruim 500 miljoen dollar.

Bij de zoekmachine Yahoo! staan bij de rubriek Online Casino's een dikke zeventig bedrijven vermeld met namen als The Internet Casino, Virtual Vegas en Cyberspades. Op goed geluk kies ik er eentje uit: Golden Palace. Nadat ik de speciale software heb gedownload, kan het feest beginnen. Om een beetje aan het idee van online gokken te wennen krijg ik van het huis 1000 nepdollars cadeau. Daarmee mag ik een duizelingwekkende hoeveelheid spelletjes uitproberen: blackjack, baccarat, roulette, craps, bingo, een vijftal variëteiten poker, en tien verschillende fruitmachines. Je kunt zelfs online met krasloten spelen: met je muis krab je het 'zilverpapier' weg.

De computerspelletjes zien er gelikt uit en werken vlekkeloos. Op de roulettetafel moet je met je muis op de vlakken klikken waar je je fiches op wilt inzetten. Vervolgens klik je op de Spin (Draai) knop en het driedimensionale roulettewiel begint te ratelen. Wanneer je wint, wordt de winst automatisch op je denkbeeldige rekening bijgeschreven.

Als ik de regels van de verschillende spelletjes onder de knie heb lacht 'Lady Luck' me al snel toe. Aan de poker- en blackjacktafels heb ik met enkele overmoedige inzetten binnen een half uurtje mijn inzet verdubbeld. En dus besluit ik maar eens met echt geld te gaan spelen. Ik tik mijn creditcardnummer in, neem voor vijftig dollar virtuele fiches op en een paar minuten later kan ik aan de slag. Natuurlijk verlies ik nu bijna elk spelletje. Een kwartiertje later ben ik door mijn geld heen en log ik beschaamd weer uit.

Ben ik opgelicht? Is hier sprake van kwade opzet? Je zou het haast denken. Maar belangrijker dan de vraag of online kansspelen betrouwbaar zijn is de conclusie dat het gokken per computer opwindend noch gezellig is. Een potje poker of blackjack met echte mensen is sfeervol, spannend en zorgt voor verbroedering - of hevige twisten natuurlijk. Een digitale tegenstander biedt niks van dat alles. Niet alleen wint de computer altijd, hij maakt ook geen babbeltje en blijft altijd onbewogen. Nooit zal je hem gefrustreerd de kaarten op tafel zien smijten. Pas wanneer je via Internet met andere mensen kunt spelen, zal het online gokken leuk worden.