New Orleans op de vlucht voor Georges

NEW ORLEANS, 28 SEPT. Ruim 1,5 miljoen bewoners van de Amerikaanse staten Alabama, Mississippi en Louisiana zijn dit weekeind op de vlucht geslagen voor orkaan Georges. Deze ochtend kroop het orkaangebied via de Mississippi-delta noordwaarts naar de vrijwel leeggelopen stad New Orleans.

Georges raasde de afgelopen week via het Caraïbisch gebied en de zuidpunt van Florida de Golf van Mexico binnen, waar hij opnieuw aan kracht won. Georges heeft tot dusver ten minste 320 slachtoffers gemaakt. Op advies of op bevel van de lokale autoriteiten zijn grote delen van de kust en van de stad New Orleans geëvacueerd.

Georges was vanochtend iets minder krachtig dan voorzien, hoewel hij bij vlagen nog windsnelheden van 170 tot 185 kilometer per uur bereikte. Hij veroorzaakte golven van zes tot negen meter hoog in de Golf van Mexico. Het 149 meter lange vrachtschip Golden Star raakte met 17 opvarenden op drift in een deel van de golf met veel boorplatforms. Aan de kust van Alabama werden pieren weggeslagen en kustwegen overspoeld. In grote delen van diezelfde staat viel de stroom uit. Slachtoffers zijn tot dusver nog niet gemeld.

De autoriteiten in Louisiana zijn vooral bang voor overstromingen door regenval. Georges, een zeer omvangrijk orkaangebied, beweegt nauwelijks meer en blijft daarom mogelijk langer dan een etmaal boven Lousiana hangen. Plaatselijk kan er driekwart meter regen vallen.

In New Orleans, bijna twee meter onder zeeniveau en omgeven door moerassen, lagunes en de Mississippi-delta, dreigt een ramp. Als meer Pontchartrain, een grote lagune boven New Orleans, overloopt, staat de hele stad onder water. De meeste bewoners hebben dit niet afgewacht. Op alle uitvalswegen van New Orleans stond het verkeer dit weekeind bumper aan bumper. De achterblijvers hebben hun huizen versterkt met balken en zandzakken. Als Georges iets ten oosten van New Orleans blijft hangen, en daar leek het vanochtend op, blijft de stad een overstroming bespaard. (AFP, AP, Reuters)