Pensfeest met echte waterzooi

Sint Jorishof, Botermarkt 2, Gent, tel 00 31 9 2242424

In Gent lopen we Karel V tegen het lijf. De keizer is in het gezelschap van Hendrik VIII, Dürer, Mercator en Titiaan. Hendrik VIII doet zijn reputatie als de Clinton van de zestiende eeuw geen eer aan. Hij heeft slechts één vrouw aan zijn zijde.

Bij het reserveren van een kamer in hotel Sint Jorishof waren we al gewaarschuwd. Ons Vlaamse weekend valt samen de Gentse Feesten, een volksfestijn dat het midden houdt tussen de Amsterdamse vrijmarkt op Koninginnedag en de Uitmarkt. In het gidsje dat we bij het 'bestendig secretariaat' hebben afgehaald, memoreert de burgemeester dat de feestelijkheden tot banale 'pensfeesten' dreigden af te glijden, maar dat gelukkig de cultuur weer zijn rechtmatige plaats in het programma heeft verworven.

De parkeergarage van het hotel is vrijgemaakt voor de opvoering van Who is afraid of Virginia Woolf. Op straat trekt een historische stoet voorbij en om de hoek bij de Sint-Baafskathedraal stampt house. Zo slingeren we heen en weer tussen heden en verleden.

Sint Jorishof aan de Botermarkt, schuin tegenover het stadhuis met de befaamde Pacificatiezaal, heet het oudste hotel van Europa te zijn. Al in 1228 is het vermeld als de plaats van een gasthuis. Het huidige gebouw dateert uit de vijftiende eeuw. Het is opgetrokken in Vlaamse, burgerlijk gotische stijl. De Gotische zaal en de Vlaamse zaal ademen de sfeer van weleer, al schatten we de betimmeringen van aanzienlijk later datum. Waar nu het ontbijtbuffet staat ontving Maria van Oostenrijk de kandidates die dongen naar de hand van haar zoon. In de vijftiende eeuw fungeerde het hotel als tijdelijk verblijf van de Staten Generaal. Maria van Bourgondië en Karel V vertoefden er en Napoleon sliep er in de nacht van 2 op 3 februari 1805.

De bedden zijn sinds die tijd vast langer geworden. De hotelkamers zijn in elk geval voorzien van het gebruikelijke moderne comfort. Veel kamers zijn gehuisvest in dependances. Wij zijn ondergebracht in een herenhuis uit het begin van deze eeuw waarvan de stijl het best als neo-alles is te typeren. Drie trappen hoog beschikken we over een badkamer, een ruime slaapkamer, een zit- en eetkamer en een keuken, compleet met magnetron en broodrooster. Het appartement is uitgevoerd in zacht blauw, geel en groen. Op de overloop staat een gigantische helrode koelkast. Er hangt een zweem van de zwoele geur van rabarber en een op de vijf gordijnhaken zit los. Voor het overige is alles in orde. Wat een ruimte voor tweehonderd gulden, per vierkante meter hebben we nog nooit zo goedkoop overnacht.

Weinig restaurants kunnen zichzelf aanprijzen met de leuze 'Onze keuken was al beroemd tweehonderd jaar voor Columbus Amerika ontdekte'. Ter gelegenheid van de Gentse Feesten wordt er een traditioneel menu geserveerd op de koer. We nippen aan het Gents aperitief van appelsap en Villiers genever, daarbij blokjes kaas met Tierenteynmosterd. Vooraf voorziet het gildenmenu in garnaalkroketten, daarna biedt het keuze uit waterzooi met kip of vis. Tot besluit staat Gentse vlaai op het menu. Garnaalkroketten en Gentse waterzooi zijn met recht klassiekers uit de Belgische keuken.

Genste waterzooi, iets tussen een goed gevulde soep en een stoofpot, werd vroeger met zoetwatervis gemaakt. Snoek, baars en andere soorten waren in de Leye en de Schelde ruim voorhanden. Tegenwoordig zijn er vele varianten met vis uit de Noordzee, kip of konijn. Jules Massenet was ooit zo gecharmeerd van dit gerecht dat hij de 'Cantate au waterzooi' componeerde. Uitbarsten in jubelzang zou wat overdreven zijn, maar de versie die ons wordt voorgezet is smakelijk. De Gentse vlaai, waarin we koffie, caramel en kaneel menen te proeven, kan minder bekoren. Maar wie klaagt met uitzicht op het Belfort en de klanken van een musicus die twee harpen tegelijk bespeelt?

Allengs dringen in de loop van de avond en het begin van de nacht minder subtiele geluiden de slaapkamer binnen. De pens blijkt de cultuur te verdringen. Het is onwaarschijnlijk dat Dulle Griet, het grote Gentse kanon uit de vijftiende eeuw, ooit meer herrie heeft gemaakt dan de twintigste eeuwse versterkers. De Pacificatie van Gent krijgt een nieuwe betekenis als om een uur of drie 's nachts de discodreun stopt. Maar we wanen ons weer in de Middeleeuwen als de we de volgende ochtend op weg naar het ontbijt de afgekloven kippenbotten her en der op straat zien liggen.