Jimenez kansrijk in Ronde van Spanje na solo in koninginnenrit

ROTTERDAM, 22 SEPT. De Spaanse wielrenner José Maria Jimenez heeft gisteren zijn vierde ritzege behaald in de Vuelta. De klimspecialist van Banesto kwam als eerste boven in het Spaanse skioord Laguna Negra de Neila. Jimenez verkleinde zijn achterstand op zijn land- en ploeggenoot Abraham Olano tot een halve minuut. De Fransman Laurent Jalabert (22 seconden) en de Spanjaard Fernando Escartin (38 seconden) maken ook nog aanspraak op de eindzege.

De zestiende etappe stond omschreven als de koninginnenrit van de Vuelta. De renners moesten in de slotfase een hindernis van zeven kilometer bedwingen; de beklimming in de buurt van Burgos heeft een stijgingspercentage van twaalf tot veertien procent. Jimenez fietste in een fraaie cadans naar boven en passeerde onderweg zijn landgenoot Juan Carlos Dominguez, die aan de voet van de berg een vluchtpoging had ondernomen. Jimenez verkleinde zijn achterstand op de concurrentie. Jalabert en Escartin verspeelden gisteren 33 seconden, Olano moest 46 seconden toegeven.

De slotweek van de Vuelta belooft spannend te worden. Na drie vlakke ritten volgt vrijdag een lastige bergetappe met aankomst bergop. Zaterdag staat een individuele tijdrit met een lengte van veertig kilometer gepland. Zondag eindigt de Vuelta met een plaatselijke omloop in Madrid. Door de geringe tijdsverschillen is de eindwinnaar moeilijk te voorspellen. Van de overgebleven kanshebbers is Jimenez de beste klimmer en Olano de beste tijdrijder. Jalabert kan het Spaanse wielerfeestje nog verstoren; hij is de meest veelzijdige coureur van het viertal. Escartin is outsider.

De 27-jarige Jimenez is de smaakmaker van deze ronde. Hij koos in elke bergetappe voor de aanval en stelde zijn ploegleider José Miguel Echavarri voor een dilemma. Wie is nu de kopman bij Banesto: de duurbetaalde Olano of de ondergewaardeerde Jimenez? Echavarri heeft blijkbaar gekozen voor een dubbel leiderschap. Jimenez mag voor zijn eigen kansen rijden. Olano krijgt de steun van een paar waterdragers, die zijn achterstand in de bergen moeten helpen beperken.

Met Jimenez heeft de Spaanse wielersport een ronderenner van internationaal kaliber. Bij eendaagse wedstrijden treedt hij minder snel op de voorgrond. Jimenez heeft afgezegd voor het WK in Valkenburg, waar hij naar eigen zeggen geen kans maakt op een hoge klassering. Hij verkiest steile en rechte wegen boven de bochtige bulten in Zuid-Limburg. Zondag kan hij in de voetsporen treden van Melchor Mauri, die in 1991 als laatste Spaanse winnaar van de Vuelta werd gehuldigd.