Bizarre hereniging zoon en soldaat

Na naarstig speurwerk door het Britse leger, waarbij ook de BBC werd ingeschakeld, zijn gisteren in aanwezigheid van familieleden drie Britse militairen opnieuw begraven. Zij waren gesneuveld in de slag om Arnhem. De zoon van corporal George Froud was er ook. 54 jaar lang had hij amper aan zijn verloren vader gedacht. Tot drie dagen geleden, toen de BBC hem met het nieuws confronteerde.

OOSTERBEEK, 19 SEPT. In zijn adoptiefamilie heeft Terrance Marsh (57) het nooit meer over zijn echte vader gehad. Terrance wist dat zijn vader, corporal George Froud, was gesneuveld bij de Slag om Arnhem in 1944, vertelt hij vlak voor de begrafenis. Maar hij had zich erbij neergelegd.

Het is nogal bevreemdend om plotseling een vader te vinden, na 54 jaar, die je nooit hebt gekend, vindt Terrance. In onvervalst cockney voegt zijn vrouw eraan toe: “Vanaf morgen zeg ik 'piss off' tegen alle pers. Terrance moet nadenken. Hij gaat drie dagen vissen.”

Op de Airborne begraafplaats in Oosterbeek zijn gisteren drie soldaten opnieuw begraven, dit keer met militaire eer. Zij waren omgekomen op 21 september 1944 bij de aanval van geallieerde strijdkrachten op de Duitsers, maar hun resten zijn pas de afgelopen paar jaar ontdekt.

George Froud was een van hen; zijn resten werden veertien maanden geleden gevonden bij graafwerkzaamheden in Oosterbeek. Voor zijn zoon Terrance, die nog geen 48 uur weet waar zijn vader is overleden, is het allemaal geen opluchting. “Eerder een begin van een nieuw leven. Misschien dat ik nu strijdmakkers van mijn vader kan ontmoeten, die met hem vochten.” Terrance zag zijn vader (toen 27 jaar) voor het laatst in '44 toen hij drie jaar was. Zijn moeder gaf hem twee jaar later op voor adoptie, waardoor hij nu Marsh heet.

Afgelopen woensdag verraste een cameraploeg van de BBC Terrance in zijn woonkamer met het nieuws dat zijn vader was gevonden, een meter onder de grond in een tuin in Oosterbeek. Hij had daar 53 jaar gelegen. Terrance's tante van 89 had de BBC uitgenodigd, toen zij via die zender het nieuws vernam over haar verloren broer.

Veertien maanden heeft het Britse leger er over gedaan om Terrance op te sporen. Dat kostte zoveel tijd door zijn nieuwe achternaam. Ten einde raad wendde de legerleiding zich de afgelopen week tot de BBC, een ongebruikelijke stap omdat de privacy van nabestaanden van oorlogsslachtoffers meestal streng wordt beschermd. Maar het leger heeft een trotse traditie als het gaat om het opsporen van nabestaanden, het wilde per se dat er familie aanwezig zou zijn bij de begrafenis van Froud.

Familieleden van de overige twee slachtoffers die gisteren werden begraven temidden van honderden Britse oud-strijders, zouden immers ook aanwezig zijn. Zoals die van sergeant Lawrence Howes. Zijn zus Sheila had jaarlijks in Oosterbeek het vermeende graf van haar broer verzorgd. Maar vier jaar geleden werden plotseling de stoffelijke resten van de echte Howes gevonden. De grafsteen van de vermeende Howes is gisteren herbenoemd tot die van de onbekende soldaat.

Het verhaal van corporal George Froud lijkt op dat van zoveel Britse veteranen die jaarlijks in september de Slag om Arnhem komen herdenken. Op zijn veertiende ging hij in dienst, waarna hij als muzikant en ziekendrager betrokken was bij veldslagen in Palestina en tegen generaal Rommel in Noord-Afrika. Hij kreeg verscheidene militaire onderscheidingen. Op 18 september 1944 landde hij in Oosterbeek tijdens de lucht- en grondoperatie Market Garden, waaraan in totaal 12.500 Britse en Amerikaanse militairen deelnamen.

In Oosterbeek kreeg Froud van een officier van The Border Regiment onmiddellijk een geweer in zijn handen gedrukt, omdat de Duitsers zijn collega's zwaar onder vuur namen. Drie dagen lang heeft hij gevochten, maar op 21 september werd hij neergeschoten en viel hij op een heg.

Pas enkele maanden geleden heeft het identificatiebureau van het Britse leger zijn naam getraceerd aan de hand van zijn gebit. Onder een boom tegenover de heg waar Froud is gevonden, heeft een anonieme bewoner van Oosterbeek een bos bloemen gelegd. In Oosterbeek liggen nog altijd 137 vermiste Britse, Poolse en Amerikaanse soldaten.

Froud werd gevonden in de tuin van dr. K. Kunst in een mooie wijk van Oosterbeek. Werklieden waren met de waterleiding bezig toen zij stuitten op een versleten oude sigarendoos. Kunst kwam net thuis. “Ik riep meteen: 'Stop'!, want ik dacht dat zij een andere soldaat hadden gevonden. Drie jaar eerder had een Britse veteraan namelijk gezegd dat zijn vriend onder mijn tuin lag, maar die hebben we nooit gevonden.”

Na een dag zorgvuldig graven haalden experts van het Airborne Museum het volledige skelet van Froud tevoorschijn, een stengun met munitie en een helm.

Kunst en zijn vrouw zijn onder de indruk: “Die jongeman heeft zijn leven gegeven voor de bevrijding van een ander land. Ik vraag me wel eens af hoeveel mensen dat tegenwoordig zouden doen. Nu zijn familie hem heeft kunnen begraven, is het verhaal mooi afgerond.”