Ladies Tour met kinderziektes in wielermaffe Betuwe

De mannen hebben de Ronde van Nederland. De vrouwelijke wielrenners maken deze week kennis met de Holland Ladies Tour. Het nieuwe evenement is een aardige voorbereiding op het WK in Valkenburg.

HAAFTEN, 18 SEPT. De gemeentelijke herindeling zorgt voor chaotische taferelen bij kasteel Neerijnen. Enkele tientallen wielerliefhebbers zijn op zoek naar de start- en finishplaats van de Holland Ladies Tour. Eenmaal bij de Waaldijk aangekomen, zien ze van rechts naar links de Martinus Nijhoff-brug, de stompe toren van Zaltbommel en een bejaard echtpaar op een fiets. Maar waar begint de tweede etappe van de Holland Ladies Tour?

Een voorbijganger negeert het stopteken. Een boer op een tractor kan de vraag niet verstaan. Uiteindelijk geeft een caféhouder uitsluitsel. De start van de tweede etappe begint in Haaften, acht kilometer westwaarts van Neerijnen. Het dorp Haaften hoort tegenwoordig bij de gemeente Neerijnen, vandaar het wijdverbreide misverstand.

Organisator Peter van Uytregt spreekt van “vervelende kinderziektes” als hij wordt geconfrontreerd met de verlate aankomst van sommige toeschouwers. “We hadden deze etappe beter Haaften-Haaften en geen Neerijnen-Neerijnen kunnen noemen.” Als Brabander is hij niet erg bekend in de Betuwe. Hij had geen weet van de gemeentelijke herindeling. En hij had veel haast met het draaiboek. “We zijn pas een paar maanden betrokken bij dit initiatief. Veel te kort om alles perfect te kunnen regelen. Volgend jaar beter, zullen we maar zeggen.”

De eerste editie van de Holland Ladies Tour kent een deelnemersveld van 101 coureurs. Behalve de nationale selectie van bondscoach Jean-Paul van Poppel verschijnen vijf Nederlandse sponsorploegen aan de start. Het bescheiden evenement krijgt een internationaal tintje door de inschrijving van landenteams uit Canada, Noorwegen de de Verenigde Staten. Deze buitenlandse deelneemsters krijgen gratis logies aangeboden, maar de Belgische vrouwen moeten hun overnachting zelf betalen. Een nationale wielerkoers mag van de internationale wielrenunie (UCI) slechts drie buitenlandse ploegen uitnodigen. De rest komt op eigen gelegenheid.

Vooral de buitenlandse coureurs beschouwen de Holland Ladies Tour als een ideale voorbereiding op de komende wereldkampioenschappen in Valkenburg. Nederland staat bekend om zijn waaierklassiekers en deze wedstrijden vergen een speciale koerstechniek. Hoe rijd je zoveel mogelijk uit de wind? Leontien van Moorsel is gewend aan moeilijke weersomstandigheden. Ze traint bijna elke dag in de Krimpenerwaard. Voor haar is de Holland Ladies Tour ook een nuttige oefenwedstrijd.

“Dit is een perfecte voorbereiding op het WK”, zegt de Nederlandse medaillekandidate. “Ik rijd liever een wedstrijd dan een training in zulk beestenweer. Het valt soms niet mee om vier uur in de regen te trainen. Dan moet je echt goeie moraal hebben.” Van Moorsel noemt de Holland Ladies Tour een terechte beloning voor het vrouwenfietsen. “De mannen hebben de Ronde van Nederland. Nu krijgen wij tenminste ook een bietje waardering.”

Van Moorsel eindigt in de tweede etappe in de tweede groep. Dankzij de gewonnen bonificatiesprints neemt ze de oranje leiderstrui over van Elsbeth Vink. De huldiging in Haaften heeft een sprookjesachtig decor. Grote schijnwerpers hangen boven het erepodium. Waarom rijden de vrouwen niet bij daglicht, zoals gebruikelijk bij een wielerkoers? “Wij willen zoveel mogelijk publiek en de meeste mensen in deze streek hebben een drukke baan”, verklaart Van Uytregt.

Hij vertelt over het toenemende autoverkeer, dat een steeds groter probleem vormt bij het organiseren van een wielerkoers. Het Korps Landelijke Politiediensten (KLPD) in Driebergen is niet langer bereid extra geld te investeren in de verkeersleiding. Bestaande wedstrijden zoals de Amstel Goldrace en Olympia's Tour mogen nog steeds rekenen op de KLPD. Voor nieuwe evenementen is geen geld en personeel beschikbaar. De Holland Ladies Tour is daarom aangewezen op de regionale politie. Met als gevolg dat de startplaatsen deze week ook finishplaatsen zijn. Elke etappe wordt binnen een bepaalde regio verreden.

Het provinciale karakter van de Holland Ladies Tour komt tot uiting in de toespraak van Machiel den Besten, wethouder van Neerijnen. Hij noemt de Betuwe “een wielermaffe” omgeving. Voordat hij het startschot lost, geeft hij de deelneemsters nog een tip voor onderweg. “Dames, geniet van het mooie landschap! Wij willen onze plattelandsgemeente graag onder de aandacht brengen. Waar vind je nog zulke mooie uiterwaarden als in Neerijnen?”

De wielervrouwen hebben geen tijd om van het landschap te genieten. Ze concentreren zich op de plaatselijke omloop bij Haaften. Door het kronkelige parcours ontstaat verwarring bij een kruispunt op de Graaf Reinaldweg. Wie heeft er voorrang, de kopgroep of de achterblijvers? In de Betuwe geldt het recht van de snelsten. “Die meiden doen gelukkig hun uiterste best om er iets moois van te maken”, concludeert Van Uytregt voordat hij weer naar Brabrant vertrekt. Om kosten te sparen slaapt de organisator deze nacht in zijn eigen bed.