Machlas juicht, maar niet te uitbundig

ARNHEM, 16 SEPT. Na de luidbejubelde 3-0 tegen AEK Athene waarschuwde Vitesse-spits Nikos Machlas in de kleedkamer zijn ploeggenoten dat de tweede ronde van het UEFA-Cuptoernooi nog niet is bereikt. De Griek weet uit ervaring wat voor een heksenketel het in het knusse Nikos Goumas-stadion kan zijn. De supporters van AEK behoren tot de fanatiekste in Europa en gaan regelmatig over de schreef. Machlas kon met zijn oude club OFI Kreta ook nooit winnen in Athene. “Het is daar moeilijk voetballen.”

Machlas, die Vitesse's belangrijke derde doelpunt maakte, probeerde na de wedstrijd in het Gelredome vooral ingetogen te blijven. Hij was blij met de ruime overwinning, maar wilde geen zout in de wonden van zijn verslagen landgenoten strooien. Dat zou slechts voor onnodige irritaties kunnen zorgen. Machlas, een kind van Kreta, is sinds hij voor de nationale ploeg uitkomt weliswaar geliefd in heel Griekenland, maar in het belang van hun club zouden de AEK-fans hem over twee weken weleens vijandig kunnen bejegenen.

Daarom ging Machlas twee weken geleden al niet mee met assistent-trainer Edward Sturing naar het stadion om AEK te bekijken. Samen waren ze vanuit Nederland naar Athene gereisd, maar bij nader inzien bleef de speler in het hotel achter. Hij was bang dat de AEK-supporters hem als verrader zouden beschouwen. Zo gevoelig kan dat in Griekenland liggen. De aanvoerder van AEK, Nikolaidis, die in het Griekse elftal samen met Machlas de aanval vormt, heeft uit liefde voor zijn club twee tatoeages op zijn bovenlichaam laten aanbrengen, een met het embleem van de club en een met het embleem van de harde supporterskern. Zo'n man zal zich in de return ongetwijfeld leeg knokken om toch nog te proberen de grote achterstand goed te maken.

Dus zou het best nog raar kunnen lopen. Vooral als Vitesse zo pover speelt als gisteravond in de eerste helft. Spelers die juist voor wat extra's moesten zorgen, zoals Reuser en Trustfull, deden meer kwaad dan goed. De thuisploeg had geluk dat AEK-speler Maladenis op de paal schoot en doelman Westerveld een paar keer goed ingreep. Met name Machlas had het helemaal niet naar zijn zin. Zijn eer stond op het spel tegen zijn landgenoten. Voortdurend liep hij tegen zijn medespelers te klagen dat hij geen bruikbare ballen kreeg. Helemaal ongelijk had hij niet. Tot overmaat van ramp kreeg de Europees topscorer ook nog een gele kaart omdat hij zijn frustatie afreageerde op de scheidsrechter en toen hij in de rust van het veld liep, stond zijn gezicht op onweer.

Na rust veranderde zijn bui volledig. Het geluk bleef aan de zijde van Vitesse en de club kreeg al na twee minuten een strafschop na een onnodige overtreding van verdediger Ionnis op Machlas. De bal sprong ver van de spits weg, zodat hij maar al te graag gebruik maakte van de uitnodiging om over het uitgestoken been van zijn tegenstander heen te duikelen. Machlas haalde zelf uit vanaf de stip, doelman Atmatsidis redde het matige schot, maar Laros schoot de rebound alsnog in. Machlas wilde na afloop liever niet over zijn misser praten. “Dat kan een keer voorkomen”, was zijn reactie. Hij en de AEK-keeper kennen elkaar goed van de nationale ploeg. “Misschien wist hij dat de bal in die hoek zou gaan. Want in de laatste interland tegen Slovenië had ik 'm in de andere hoek geschoten.”

Het doelpunt zorgde bij AEK voor een opmerkelijke verlamming. De Grieken stortten volledig in. Drie minuten later mocht Perovic vrij uithalen en zijn geplaatste schot betekende 2-0. AEK moest twintig minuten voor tijd ook nog verder met tien spelers, omdat Kassapis zijn tweede gele kaart opliep. Vitesse leek geen gebruik van dat voordeel te gaan maken, totdat in de slotseconden van het matige duel Machlas op zijn karakteristieke wijze bij de eerste paal opdook en een voorzet van invaller Shoukov intikte. De ontlading over die 3-0 was groot. Voorzitter Karel Aalbers, die van Europees succes droomt, sprong aan de zijlijn een gat in de lucht. Iedereen in Arnhem begreep meteen dat die derde treffer van doorslaggevend belang kan zijn. Volgens de optimistische Aalbers kan alleen “een werelddrama” Vitesse nog uit het bekertoernooi krijgen.

“Het is nog niet voorbij”, sprak AEK-trainer Stepanovic echter. Hij had geconstateerd dat zijn ploeg ondanks de nederlaag niet minder was dan Vitesse. “Alleen was er het verschil tussen een ploeg die speelde om kansen te krijgen en een ploeg die speelde om ze te benutten.” Maar dat AEK ook kan scoren, bewees het in de voorronde van het UEFA-Cuptoernooi tegen Ferencvaros. De Grieken verloren de uitwedstrijd in Hongarije met 4-2, maar zetten de zaken in eigen stadion met 4-0 recht. Even was er de dreiging dat AEK zijn volgende thuisduel zonder publiek zou moeten spelen omdat een speler van Ferencvaros gewond raakte door een vanaf de tribune gegooid voorwerp. Dat zou Vitesse goed zijn uitgekomen. Overigens won aanvoerder Michel Kreek met Ajax in de Champions League ooit wel een keer bij AEK. “Die ambiance zal ik nooit vergeten”, aldus Kreek.

En Machlas? Hij wil het liefste dat de confrontatie met AEK al achter de rug is. Hij vond het vreemd om tegen een Griekse ploeg te spelen. “Ondanks dat ik professional ben, blijft zoiets moeilijk”, bekende hij nadat hij na afloop met vele landgenoten op de foto was gegaan. “Ik heb best wel gemengde gevoelens. Gelukkig voel ik me ook een halve Nederlander. I love Vitesse.”