Maleisië bestrijdt crisissfeer met Gemenebestspelen

KUALA LUMPUR, 15 SEPT. Voor Mahathir Mohamad, de veelgeplaagde premier van Maleisië, komen de Gemenebestspelen die sinds dit weekeinde in en rond de hoofdstad Kuala Lumpur plaats hebben, als geroepen. Twee weken lang kunnen deze Spelen - het grootste sportevenement ter wereld na de Olympische Spelen - de aandacht wegtrekken van alle problemen waarmee Maleisië dezer dagen worstelt.

De economische crisis heeft het land al veertien maanden in zijn greep, de nationale munt is in die periode ruim veertig procent minder waard geworden, de werkeloosheid groeit gestaag en ook op het politieke vlak kampt Mahathir met veel sores. Geslaagde Spelen en een paar gouden medailles voor het gastland kunnen de ruim twintig miljoen Maleisiërs het zelfvertrouwen bezorgen waarmee de premier zijn volk door deze crisis hoopt heen te slepen.

Er is Maleisië daarom veel aan gelegen zich juist nu optimaal te presenteren aan de wereld. De 5.560 atleten uit 69 landen bieden daartoe alle mogelijkheden, moeten Mahathir en de zijnen hebben gedacht, want kosten noch moeite zijn gespaard om deze grootste Gemenebestspelen ooit tot een onvergetelijk succes te maken.

Waar de crisis de overheid dwong talloze ambitieuze bouwprojecten te stoppen, werd er nauwelijks bezuinigd op de organisatie van de Spelen. Dag en nacht werkten duizenden Maleisiërs de afgelopen maanden aan de bouw van nieuwe sporthallen en stadions, wegen in en rond de hoofdstad werden opnieuw geasfalteerd, oude gebouwen kregen een vers laagje verf en honderden schoolkinderen bleven ook tijdens tropische regenbuien braaf hun danspasjes voor de opening show oefenen.

Tot verbazing van velen is alles gereed en schotelde de gastheer afgelopen vrijdagavond een indrukwekkende openingsshow voor aan bijna 100.000 toeschouwers in het Bukit Jalal stadion, dat 300 miljoen dollar heeft gekost. “Dit toont onze toewijding voor de Gemenebestspelen en het geeft aan hoe serieus wij omgaan met beloftes”, zei Mahathir bij de opening.

Maleisië is gebaat bij sportieve successen. Het eerste wereldrecord is er inmiddels. Het kwam dit weekeinde op naam van de Australische zwemploeg die op de 4x200 meter vrije slag 0,09 seconde sneller zwom dan het oude record. Later deze week, als de atletiekwedstrijden beginnen, wordt vuurwerk verwacht van sprintsterren als Ato Boldon, uit Trinidad & Tobago, en de Namibiër Frankie Fredericks.

Ook in een aantal andere takken van sport komen 's werelds besten aan bod. Zoals cricket, waar wereldkampioen Sri Lanka het zal opnemen tegen toppers als Australië, Zuid-Afrika, India en Pakistan. Cricket is een van de zes nieuwe sporten tijdens deze Spelen, naast squash, bowling, hockey, netball (een soort korfbal, maar dan alleen voor vrouwen) en 'sevens-rugby', waarbij elk team slechts zeven spelers telt.

Maleisië spint garen bij de nieuwe sporten. De eerste gouden medaille voor het land dat in de geschiedenis van de Gemenebestspelen slechts goud won bij badminton en gewichtheffen, behaalde het gastland bij het bowlen. En gisteren was er succes voor de badmintonners. Om nog eens aan te geven hoeveel belang hij aan de Spelen hecht, kwam premier Mahathir persoonlijk de medailles uitreiken.

Maar de waarde die de Maleisische deelnemers hechten aan een medaille komt niet altijd overeen met het belang dan anderen eraan verbinden. Neem de Australische hockeyers. Hoewel afgelopen voorjaar nog vierde bij het WK in Utrecht, verloren ze gisteren op sullige wijze van Zuid-Afrika, een tegenstander die normaal gesproken wordt weggespeeld door de Aussies. De Australiërs bleken na afloop nauwelijks aangeslagen. Want, zo zei een van de spelers: “Dit is leuk hier, maar waar het echt om draait zijn die andere Spelen, straks bij ons in Sydney.”