Michael Schumacher achterhaalt Mika Hakkinen na zege in Monza; Tifosi ruiken wereldtitel Ferrari

Met het einde van het Formule I-seizoen in zicht loopt de spanning hoog op. Michael Schumacher won gisteren op Ferrari's thuiscircuit in Monza en deelt nu met Mika Hakkinen de koppositie in de strijd om de wereldtitel.

MONZA, 14 SEPT. Ieder op hun eigen manier leverden Michael en Sara in Monza een bijdrage aan de mythe die Ferrari heet. 'Rode duivel' Michael Schumacher reed zaterdag uitgerekend op Ferrari's thuiscircuit de snelste trainingstijd. Voor het eerst sinds ruim een jaar stond er gisteren weer een diavolo rosso op pole-position. Na een slechte start ging hij 53 ronden later als winnaar over de streep. Voor een uitzinnige menigte tifosi werd Eddie Irvine als tweede afgevlagd.

Een jonge vrouw die zich voorstelde als Sara maakte zaterdag in de Via Italia, in het centrum van Monza, van elf tot negen reclame voor een parfum dat de naam van de Italiaanse renstal draagt. Voor mannen of vrouwen? “Unisex”, zei ze wel duizend keer voor de etalage van de parfumerie, om vervolgens met een brede glimlach de geur van succes te verspreiden.

In de Via Italia leidde de snelste trainingstijd van 'Schumi' tot verhitte discussies. Formula Uno is waar mannen in Monza over praten, voetbal komt op de tweede plaats. Op straat bekvechtten ze over de kwaliteiten van Schumacher. “Een prutser”, sprak een grijsaard die niks van de Duitser moet hebben. “Un magnifico pilota”, zei de ander druk gesticulerend. Voor de één is Schumacher een gevaarlijke wegpiraat, voor de ander een genie.

Twee weken na dato kon de scepticus zich nog opwinden over de aanrijding van Schumacher met David Coulthard, die de Duitser zo woest had gemaakt. Op het circuit van Francorchamps reed Schumacher bij zo'n 200 kilometer per uur achterop de McLaren-Mercedes van de Schot, die op het punt stond om gedubbeld te worden door de Ferrari-coureur. Met zijn zwaar beschadigde F300 moest Schumacher de pitbox in en daarmee verspeelde hij de gouden kans om zijn achterstand van zeven punten op Hakkinen, die in België al vroeg in de race uitviel, om te buigen in een voorsprong van drie punten.

Logisch dat de ongeveer 110.000 tifosi zich met de pole-position van Schumacher rijk rekenden nog voordat de Grote Prijs van Italië van start was gegaan. Starten op pole-position stond voor hen al gelijk aan een overwinning. Het dagblad Il Giorno kondigde de 68ste Gran Premio d'Italia als de beslissende race om de wereldtitel, maar zover was het in Monza nog niet. Er staan nog twee van de zestien races op de kalender, op 27 september de GP van Luxemburg op de Nürburgring en 1 november de GP van Japan in Suzuka. Beslist is de strijd allerminst. Wint Hakkinen, die vanaf de openingsrace in Melbourne aan de leiding ging, zijn eerste WK-titel, of wordt Schumacher voor de derde keer wereldkampioen?

Donderdag tekende Schumacher vrede met Coulthard, op neutraal terrein, bij het team van Williams. Monza moest voor Ferrari vooral een feest zijn, niet in de laatste plaats omdat de renstal daar het jubileum van 600ste Grand Prix (Spa-Francorchamps) vierde. Daar paste geen ruzie bij. De politie nam zelfs spandoeken in beslag waarop Coulthard Killer stond geschreven. Minder bizar waren affiches met de afbeelding van een gevarendriehoek en de tekst Pericolo, Coulthard in pista: Gevaar, Coulthard op de baan. Na zeven ronden konden de posters de prullenbak in. Toen viel de Schot met pech uit.

Schumacher voorzag Ferrari's verlate jubileumviering van een passend geschenk, maar daar zag het aanvankelijk niet naar uit. De euforie in het Italiaanse kamp over de pole-position sloeg om in verbijstering toen bij de start Schumachers Goodyearbanden geen grip kregen op het asfalt. Hakkinen (op Bridgestones) profiteerde daarvan en manoeuvreerde zich tussen de Duitser en Villeneuve, die met Schumacher op de voorste rij stond, eveneens op Goodyears. Hakkinen dook als eerste de Curva Grande in, gevolgd door teamgenoot Coulthard. Hakkinen viel echter door remproblemen terug, waarna Coulthard de leiding overnam. Direct nadat de Schot zijn motor had opgeblazen, zag Schumacher kans de nieuwe koploper Hakkinen in te halen. De tweevoudige wereldkampioen reed foutloos naar de zwartwitgeblokte vlag.

Pits en racebaan veranderden een paar minuten na de race in een gekkenhuis, vooral voor het erepodium. De teams hadden hun apparatuur langs de baan nog niet weggehaald, of drommen fans stormden als bezetenen het asfalt op. Angstvallig waakten teamleden over hun kostbare bezittingen. Politieagenten die temidden van duizenden mensen probeerden enkelingen uit de pits weg te houden, hielden het al snel voor gezien. Duizenden gedroegen zich als hongerige roofdieren. Dankzij Schumacher ruiken de tifosi de eerste wereldtitel voor Ferrari sinds 1979. Een nieuwe generatie Italianen wil dat ook wel eens meemaken.

“Wir haben gehackelt wie die Verrückten”, was een uitdrukking waarmee Schumacher na afloop treffend de inspanningen van zijn team beschreef. Vanaf de race in België werden vrijwel dagelijks op Monza getest en gisteren wierp dat zijn vruchten af. “Es hat geklappt!”

Op Hakkinen, die in het begin van het seizoen zo soeverein zijn ronden reed, neemt de druk met elke race toe. “We houden hem onder druk en in die situatie maak je sneller fouten”, zei Schumacher. “Je kan nu nog niet zeggen of hij mentaal zal knakken. Ik ken hem als een taaie coureur.”

De McLaren-Mercedessen van Hakkinen en Coulthard zijn al lang niet meer de superieure auto's van de eerste races van het seizoen. Toen Hakkinen gisteren tweede achter Schumacher lag, had hij nog een voorsprong van drie punten op de Duitser. Hakkinen wierp Schumacher bijna de leiding in de WK-stand in de schoot toen hij als gevolg van remproblemen spinde en door gras en grind ploegde. Als door een wonder wist hij zijn McLaren-Mercedes MP4 aan de praat te houden. Toen Irvine hem vijf ronden voor het einde passeerde, slonk het virtuele verschil tot één punt. Toen Ralf Schumacher twee ronden later ook voorbij Hakkinen ging, had het ene familielid de andere aan een gedeelde eerste plaats in de strijd om de wereldtitel geholpen. De kleine broer bewees de grote een dienst die voor de tifosi van onschatbare waarde was. Weer was Ferrari weer een stap dichter bij de wereldtitel.

Mika Hakkinen heeft in de strijd om de wereldtitel Formule I nog steeds een minieme voorsprong op Michael Schumacher. De Fin kan in de een na laatste Grand Prix van het seizoen, op 27 september op de Nürburgring, al wereldkampioen worden. Hakkinen moet de GP van Luxemburg in dat geval winnen, bovendien mag Schumacher daar geen punten halen. In alle andere gevallen wordt het kampioenschap pas beslist in de laatste Grand Prix, op 1 november in Suzuka. Hakkinen en Schumacher hebben op dit moment beiden 80 punten. Als de twee aan het eind van het seizoen nog steeds evenveel punten hebben, een situatie die nog nooit is voorgevallen in de geschiedenis van de Formule I, beslist het aantal eerste plaatsen over de wereldtitel. Als dat ook gelijk is, geeft het aantal tweede plaatsen de doorslag. Hakkinen heeft dit seizoen net als Schumacher zes races gewonnen. De Fin eindigde echter twee keer als tweede, de Duitser slechts eenmaal.