Jacob, Jacob, Jacob

De uitvinding van de magnetische recording in 1898 door de Deen Valdemar Poulsen was te danken aan zijn behoefte aan een antwoordapparaat.

Eind negentiende eeuw kwam de telefoon sterk op. Poulsen werkte sinds 1893 bij het Kopenhagen Telefoonbedrijf (KTAS) en zat bovenop de ontwikkelingen. Hij ergerde zich eraan dat hij geen boodschap kon inspreken als er niemand thuis was, zo zei hij in 1899 tegen een verslaggever van de Deense krant Politiken. Bij KTAS kwam hij erachter dat ijzervijlsel zich ongelijkmatig verdeelde over een ijzeren plaat waarop hij met een magneet een kruis had 'getekend'. De concentratie van het vijlsel was het grootst op de plaatsen waar de magneet het ijzer had geraakt.

Dat bracht Poulsen op het idee om zijn stem magnetisch vast te leggen. Hij deed dat door een elektromagneet langs een pianosnaar te strijken en tegelijkertijd in een hiermee verbonden telefoonmicrofoon “Jacob, Jacob, Jacob” te roepen. De in de microfoon (met het stemgeluid meetrillende permanente magneet in een spoeltje) opgewekte stroomstootjes produceerden in de elektromagneet een magnetisch veld met wisselende sterkte waarmee de snaar werd beschreven.

Poulsens uitvinding werd pas na 1920 een succes toen de Duitse elektronica-ingenieur en uitvinder Kurt Stille een opvolger van Poulsens bandrecorder in elkaar zette. Het grote verschil was dat Stille een elektronische versterker aan zijn machines toevoegde zodat het opgeslagen geluid beter hoorbaar te maken was. De rechten van Stilles 'Dailygraph' dicteermachine kwamen uiteindelijk terecht bij C. Lorenz AG. Dit bedrijf maakte midden jaren dertig een groot aantal opnamemachines met stalen tapes voor de Duitse radio. De Dailygraph werd een succes, omdat de Nazi's er hun radio-uitzendingen mee konden censureren. Ook werden de recorders gretig afgenomen door de Gestapo voor telefoontaps en ondervragingen.

In Engeland kocht Ludwig Blattner de patenten van Stille en bouwde er de Blattnerphone mee. De BBC gebruikte hem tot in de jaren veertig voor zijn 'World Service' korte golf-uitzendingen. De machine woog een paar ton en nam 20 minuten radio op dunne metaalstrips op - het hele geval zat in een stalen kooi om de operator te beschermen als de tape zou breken. De BBC kon er de eerste uitzending van de dag mee opnemen om die vervolgens de rest van de dag op de Blattnerphone af te spelen. Dat spaarde arbeidskosten.

De grote doorbraak naar consumentenproduct kwam met de uitvinding van de plastic tape met een coating van magnetisch materiaal. De Oostenrijkse uitvinder Fritz Pfleumer kwam op dit idee toen hij krantenberichten over Stilles Dailygraph las. Pfleumer verkocht zijn vinding aan AEG die op zijn beurt de eerste kunststof magneetbanden bij IG Farben liet maken. Het tot nu toe grootste commerciële succes is het muziekbandje in een gesloten cassette. Er zijn er vanaf de eerste introductie in 1963 zo'n 50 tot 100 miljard van verkocht.