Hingis fortuinlijk, Novotna stort bij voorsprong weer in

NEW YORK, 12 SEPT. Bij een uitzichtloze 4-1 achterstand in de derde set stond in New York het koninkrijk van Martina Hingis op instorten. Maar de 17-jarige Zwitserse had het geluk dat Jana Novotna weer eens verstijfde bij het perspectief van een grote triomf. Ook na de US Open mag Hingis nog even blijven zitten op haar tennistroon, zelfs als ze de finale tegen Lindsay Davenport zou verliezen. Novotna wilde na haar dramatische nederlaag in drie sets (6-3, 1-6 en 4-6) uiteraard van geen zenuwinzinking weten. Toch heeft zelfs de bevrijdende titel op Wimbledon haar niet van een oude kwaal afgeholpen.

Je zou een leger sportpsychologen op Novotna willen afsturen om de 29-jarige Tsjechische te leren haar zenuwen in bedwang te houden. Maar de klassieke service en volleyspecialiste gedraagt zich telkens als een alcoholist die weigert te aanvaarden dat hij een probleem heeft. Als Novotna haar machtsgreep zou hebben voltooid, had ze vandaag met Davenport mogen uitmaken wie de nieuwe nummer 1 van de wereld wordt. Die opwindende gedachte greep Novotna bij de strot op een wijze die alleen haar kan overkomen.

Op Roland Garros had ze in 1995 in de partij tegen Chanda Rubin na een 5-0, 0-40 voorsprong zelfs aan negen matchpoints nog niet genoeg om te winnen. En uiteraard riep de ondergang van Novotna in het Arthur Ashe Stadium pijnlijke herinneringen op aan de Crying Game na de finale van 1993. Ook toen leidde Novotna met 4-1 en had ze op de service van Steffi Graf zelfs een breakpoint voor 5-1. Prompt beefde haar arm en nadat Graf tot haar eigen verbazing een nieuwe Wimbledon-titel in ontvangst mocht nemen, huilde Novotna bittere tranen op de schouder van de Hertogin van Kent.

Engeland huilde met haar mee en groot was de ontlading, toen de missie van Novotna dit jaar eindelijk werd bekroond. Maar toen heette de tegenstander in de finale Nathalie Tauziat, want je had er niet aan moeten denken wat Novotna had kunnen overkomen als een tegenstander met meer allure tegenover had gestaan. “De nieuwe Jana is geboren”, jubelde Novotna na haar winst op Wimbledon. Gisteren leek de nieuwe Jana weer verdacht veel op de oude, maar dat mocht niet hardop worden gezegd. Op strenge toon nam Novotna de media in gedachten mee terug naar de derde set van het duel met Hingis. “Ik heb drie volley's gemist op cruciale momenten. Dat heeft niets te maken met wat in 1993 tegen Graf is gebeurd.”

Novotna had vooral in de eerste set optimaal rendement geput uit haar venijnige backhandslice, waar Hingis maar niet 'doorheen' kon spinnen. Daarnaast toverde ze dropshots uit haar racket die als druppels gif over het net vielen. De succesvolle tactiek van Novotna werd in de tweede set ondermijnd door te veel onnodige fouten. Maar tot 4-1 in het derde bedrijf moest Hingis het antwoord schuldig blijven op het soms indrukwekkende spel van Novotna. En toen ging het weer mis.

Op 30-30 ergerde Hingis zich aan een foutieve waarneming van de lijnrechter, waarna ze al haar frustraties in een forehand-passing legde. “Iedereen weet dat de forehand mijn zwakste slag is”, zei Hingis. “Het gaf me een kick dat ik juist met dat wapen een belangrijk punt maakte.” Ze brak de service van Novotna en het vervolg van de partij had niets meer met tennis te maken. Het was niet de eerste keer dit jaar dat Hingis uit verloren positie terugkwam. Maar de ontsnapping tegen Novotna geeft de 17-jarige aanvoerster van de wereldranglijst weer even lucht.

Na de Australian Open constateerde Hingis nog luchtig dat ze geen rivaliteit te duchten had van haar concurrenten zolang ze een voorsprong van bijna 3.000 punten op haar naaste belager had. Die kloof is echter zienderogen geslonken, omdat Hingis op de US Open pas haar eerste finale speelt sinds het toernooi van Rome in mei.

Vandaag zal ze haar titel moeten verdedigen tegen een speelster, die gisteravond een mentale doorbraak beleefde. Nog nooit had Lindsay Davenport de finale van een grandslamtoernooi bereikt. “Maar dit jaar kwam ik naar de US Open met het idee het toernooi te winnen. Ik heb een belangrijke stap gemaakt”, sprak ze na de 6-4 en 6-4 zege op Venus Williams.

De 18-jarige finaliste van vorig jaar voerde op Flushing Meadows bij elke partij een modeshow op, die zelfs tot een conflict leidde tussen haar sponsor Reebok en de Womens's Tennis Association. Zeven pakjes had de oudste van de donkere tenniszusjes gereserveerd voor wat een triomftocht door de US Open had moeten worden. De WTA eiste echter dat Williams op haar strakke tenue ook het logo van de hoofdsponsor zou dragen. Reebok dreigde het contract met Williams te verscheuren. Achter de schermen werd de rel gesust.

Maar het knalrode kostuum dat haar forse schouders extra accentueert, bracht Williams geen succes. “Ik denk dat ik mijn zevende pakje in een doodskist zal begraven”, sprak ze met een glimlach, die ze niet had getoond toen ze Davenport een slap handje gaf. Williams worstelde al voor de US Open met tendinitis in haar linkerknie en tegen Davenport kwam ze vooral snelheid tekort om de verwoestende klappen van haar landgenote te pareren. Wat haar nog restte, was een vlucht naar het toilet toen Davenport haar service op 3-3 in de tweede set had gebroken.

Dat was de nummer 3 van de wereld vorige maand ook al in de finale van het toernooi in Stanford overkomen en gisteravond uitte Davenport kritiek op het “onsportieve gedrag” van Williams. “Ik dacht nog: 'ze zal toch niet weer om een pauze verzoeken als ze achter komt'. En toch deed Williams het. Ik hield er nu rekening mee, maar ik vind dat de WTA maatregelen moet nemen. Het begint een trend te worden dat speelsters de baan verlaten om zogenaamd naar het toilet te gaan. Ik vind het vreselijk.”

De titel in het mannendubbelspel ging op de US Open naar Sandon Stolle en Cyril Suk. De Australiër en Tsjech verdienden met hun overwinning in de finale tegen Mark Knowles en Daniel Nestor (4-6, 7-6 en 6-2) een premie van 320.000 gulden de man. Stolle en Suk waren als vijftiende geplaatst en speelden als dubbel hun eerste US Open.