Verkoop voetbalclub dilemma voor Blair

De aankoop van voetbalclub Manchester United geeft mediamagnaat Rupert Murdoch oneerlijk voordeel, zeggen critici. De overname plaatst de regering-Blair voor een klassiek dilemma.

LONDEN, 9 SEPT. Rupert Murdoch moest nog wel 50 miljoen pond extra uit zijn portefeuille trekken én er een ultimatum tegen aangooien, maar gistermiddag om vijf uur was het zover. De directie van Manchester United stemde in met zijn laatste bod op de club: 623 miljoen pond, ruim twee miljard gulden.

De verkoop plaatst de regering van Labour-premier Tony Blair voor een klassiek dilemma. Blokkeert Blair de overname, dan verliest hij waarschijnlijk de steun van Murdochs boulevardblad The Sun. En dat kan hij zich moeilijk permitteren in de aanloop naar een referendum over Britse deelname aan de Europese munt.

Laat Blair de overname echter passeren, dan haalt hij zich de woede op de hals van Labour-kiezers die vinden dat hij het spel van de werkende klasse definitief uitlevert aan het grootkapitaal. Terwijl invloedrijke partijgenoten, die hem al langer te nauwe banden met Murdoch verwijten, zullen roepen dat Blair zich door hem laat chanteren.

Met de dalende populariteitscijfers van de premier en vlak voor het jaarlijkse partijcongres is dat ook geen aanlokkelijk vooruitzicht.

De aankoop van 'Man' door de satellietzender BSkyB geeft grootaandeelhouder Murdoch een ongekende machtspositie. Vijf miljoen Britse huishoudens hebben al een abonnement op zijn betaalkanaal, vooral voor de live uitzendingen van voetbalwedstrijden in de Premier League, waarop BSkyB de exclusieve rechten heeft. Met de belangrijkste club uit de League, tevens de populairste en commercieel succesvolste club van Engeland, krijgt hij een formidabele troef in handen bij alle volgende onderhandelingen over uitzendrechten, reclamecontracten, wedstrijdschema's en de oprichting van een nieuwe Europese Superliga.

Te formidabel, roepen talloze politici en voetbalofficials van uiteenlopende gezindten dezer dagen; Murdochs “wurggreep” zal het voetbalspel bederven en geeft hem een valse concurrentiepositie. Zij eisen een onderzoek door de mededingingsautoriteiten: het Office of Fair Trading (OFT), een regeringsinstituut dat de Britse consument moet beschermen tegen oneerlijke handel, en liefst door de onafhankelijke comissie die grote overnames en fusies toetst.

Dat maakt de positie van Peter Mandelson, de minister van Handel en steun en toeverlaat van Blair, dezer dagen niet gemakkelijker. Want de minister die als eerstverantwoordelijke moet toezien op deze transactie onderhoudt zelf de nauwste banden met Murdochs media-imperium.

Toen het huwelijk van Murdochs dochter op de klippen liep, mocht zij uithuilen op Mandelsons schouder. Elisabeth Murdoch (30) is ook directeur van BSkyB. En de nieuwe directeur voorlichting van BSkyB heet Tim Allen. Hij is een vertrouweling van Mandelson en werkte tot voor kort als voorlichter van Blair.

Mandelson is ook nog steeds verantwoordelijk voor de Millennium Dome, een reuzententoonstelling ter gelegenheid van het jaar 2000. Elisabeths huidige vriend, de 34-jarige pr-specialist Matthew Freud, zit naast de minister in het uitvoerend comité. En welke satellietzender zou de Dome met veertig miljoen gulden sponsoren? Mandelson heeft al een “zeer compleet en extreem precies” onderzoek naar de overname beloofd. Maar hij zei erbij dat hij erg van voetbal hield - “en van degenen die sport uitzenden.”