Seles brengt in New York het beste naar boven in Hingis

NEW YORK, 9 SEPT. Zelden heeft Martina Hingis een overwinning zo uitbundig gevierd als afgelopen nacht in het Arthur Ashe Stadium. De 17-jarige Zwitserse vreesde de oppositie van Monica Seles, die haar op Roland Garros nog op de pijnbank had gelegd. Na een moeizaam seizoen sinds haar triomf in Melbourne realiseerde de nummer één van de wereld zich bijtijds dat haar tennistroon in New York op het spel stond. Hingis speelde haar beste partij sinds maanden en de titelverdedigster plaatste zich in twee sets (6-4 en 6-4) voor de halve finales, waarin ze haar dubbelspelpartner Jana Novotna treft.

De ironie wilde dat Seles juist het beste in Hingis naar boven bracht op een moment dat hardop werd gespeculeerd op een machtsovername in het vrouwencircuit. Zo ver is het nog niet, al zal Hingis in New York de aanval van Novotna (2) en Davenport (3) op haar eerste plaats moeten afslaan. Sinds mei heeft ze namelijk geen toernooi meer gewonnen en Hingis wekte de indruk haar concurrenten vooral buiten de baan te willen verslaan. Anna Koernikova op de cover van diverse bladen? Dat wilde Hingis ook. Giechelend vroeg ze de internationale media of die haar laatste commercial al hadden gezien, waarin Hingis een haarshampoo aanprijst.

Hoewel ze niet kan wedijveren met het seksappeal van Koernikova heeft ook Hingis zich als een aantrekkelijke vrouw willen presenteren. Ze stoeide met de kleur van haar haar, viel enkele kilo's af om kokette jurken te kunnen dragen en dat alleen omdat ze “een nieuwe look” wilde. Riep Koernikova uitdagend dat ze in elk land waar ze kwam een vriendje had en dat ze die ook allemaal kuste? Hingis wenste niet achter te blijven. Haar verovering is de Spaanse tennisser Juan Alonso met wie ze zelfs tijdens grandslamtoernooien op stap ging. Ook de avond voor haar duel met Seles in Parijs.

Uiteraard wenste Hingis ook graag een andere concurrente in de schaduw te stellen. Had Venus Williams een nieuw sponsorcontract afgesloten? Hingis werd het uithangbord van nog meer bedrijven en alleen Steffi Graf heeft vooralsnog een grotere commerciële waarde dan haar twaalf jongere troonopvolgster. Volgens Chris Evert ging Hingis vooral gebukt onder 'groeipijnen' op weg naar volwassenheid. “Ik stond eens in de halve finale van Wimbledon met 6-3 en 3-0 voor om vervolgens geen game meer te winnen, omdat ik mijn voormalige verloofde Jimmy Connors met een andere vrouw op de tribunes zag zitten”, vertelde Evert. “Ook Hingis is momenteel kwetsbaar, omdat ze de stap van meisje naar jonge vrouw moet maken.”

Op de US Open mopperde Hingis dat ze elke ronde zwakker ging spelen. Maar in het soms briljante duel met Seles wankelde ze slechts in de eerste vijf games, toen de US Open-kampioen van '91 en '92 haar complete repertoire op tafel legde. Hingis had op alle slagen van Seles een verbluffend antwoord, ze kwam geen moment in gevaar. “Voor mijn gevoel kon ik haar service breken als ik dat wilde en zo sterk heb ik me in tijden niet gevoeld”, jubelde Hingis.

Seles wist al voor de US Open dat ze Hingis niet serieus zou kunnen bedreigen. Daarvoor was haar voorbereiding op het toernooi onvoldoende. Op Roland Garros werd de 24-jarige Amerikaanse nog op emoties naar de finale gedragen, die ze tot ontzetting van het Franse publiek van Aranxta Sanchez-Vicario verloor. Iedereen gunde Seles de grandslamtitel als een ode aan haar aan kanker overleden vader.

Afgelopen nacht speelde Seles wederom in het zwart, want die kleur weerspiegelt voor haar het beste de traumatische gebeurtenissen van dit jaar. Na haar vader overleed namelijk ook de beste vriend van Seles.

De powerhitter heeft eigenlijk twee levens en zonder het zelf te beseffen, deelt ze gebeurtenissen automatisch in twee categorieën in: voor en na de messteek in mei 1993 in Hamburg. Vader Karolj sloeg een brug tussen beide levens en sinds zijn dood zoekt Monica naar een nieuwe balans. “Daarom draag ik ook niet langer de trouwring van mijn vader om mijn nek”, vertelde ze voor de US Open. “Hij herinnerde me te nadrukkelijk aan Karolj, het leek wel alsof hij in mijn lichaam zat.” Een pennenstreek of een krabbel met een potlood van vader Karolj, een voormalige cartoonist, was altijd het beste medicijn tegen een depressie.

Seles: “Zelfs over de messteek maakte hij macabere grappen. Toch kon hij me zelfs met zijn zwarte humor aan het lachen maken. Mijn vader gunde me geen tijd voor zelfmedelijden. Nog steeds vind ik dat de man die me heeft neergestoken enkele mooie jaren en diverse grandslamtitels van me heeft afgenomen. Na die nachtmerrie zal ik nooit meer dezelfde zijn. Het kost me nog steeds moeite me te concentreren op het tennis. Maar als ik het moeilijk heb, bedenk ik me dat ik in een rolstoel had gezeten als dat mes een halve millimeter verder naar links had gezeten. Dan voel ik me een gezegend mens.”