Droomdebuut Nederlandse race-ingenieur

Eén Nederlander is in 1999 zeker van een plaats in de Formule I. Dino Toso (29) is als race-ingenieur van coureur Damon Hill betrokken bij het succes van Jordan, de renstal die vorige week zijn eerste GP-zege behaalde.

ROTTERDAM, 9 SEPT. Zijn samenwerking met Damon Hill verloopt perfect. “In het begin van het seizoen ging het moeizaam. Damon is moeilijk te doorgronden”, zegt Dino Toso over de telefoon vanuit de Jordan-fabriek bij Silverstone over zijn werkrelatie met de wereldkampioen Formule I van 1996. “Het werk dat je hier doet is grotendeels technisch, maar er komt ook veel psychologie bij kijken. Je moet proberen de rijder op z'n maximum te krijgen en daar te houden. Jij moet het vertrouwen in de rijder hebben en hij in jou, zodat je samen naar oplossingen kan zoeken. Dat is wat er sinds de race op Silverstone (12 juli, red.) beter is geworden. We voelen elkaar erg goed aan. Al na één trainingsrondje pinpoint-ie het probleem uit. Zijn ervaring helpt om de wagen in korte tijd sneller te maken.”

Als aerodynamica-deskundige deed Toso een paar jaar geleden nog windtunneltests in het Nationaal Lucht- en Ruimtevaartlaboratorium (NLR) in Marknesse, nu is hij als race-ingenieur bij Jordan de rechterhand van de 37-jarige Hill. Toen hij nog in de Noordoostpolder werkte, sleutelde hij in de weekends bij een toerwagenteam, eigendom van een vriend van Toso. Via deze man kwam hij in 1994 terecht bij een Italiaans BMW-toerwagenteam, als race-ingenieur van oud-Formule I-coureur Gianni Morbidelli, in '96 testrijder bij Jordan. “Ik nam mijn vakantiedagen bij het NLR op om in de weekends in Italië de races te doen.” Het leverde hem een vaste baan op bij het team. Toen het team eind '96 werd ingekrompen, was Toso werkloos. Niet lang, want hij hoorde van een vacature bij Jordan, waar hij meteen aan de slag kon.

Bij Jordan ging Toso vorig seizoen eerst aan de slag als data-ingenieur, als hulp van de race-ingenieur. “Data-analyse, kleine berekeningen, dat soort dingen. Je gaat wel naar het circuit, maar je bent niet eindverantwoordelijk.” Toso nam er dit jaar de plaats in van Andy Tilly, vorig seizoen race-ingenieur van Giancarlo Fisichella, Hills voorganger.

Vorige week beleefde Toso 'zijn' mooiste zege, toen Hill de Grote Prijs van België won. “De laatste tien ronden was ik heel rustig. De wagen was betrouwbaar en zat zo'n drie seconden onder z'n maximum. En Ralf was gevraagd achter Damon te blijven, dus het was gewoon uitrijden en winnen. In het midden van de race was ik heel zenuwachtig. Eén van de dingen die ik naast het vaststellen van de racetactiek moet doen, is bepalen hoeveel brandstof er bijgetankt moet worden. Maar het programma dat dat moet uitrekenen faalde. En het was al geen makkelijke wedstrijd voor brandstofberekening, omdat er een herstart was, er werd achter de safetycar gereden en dat soort ellende. Ik was bang dat de wagen de pitstop niet zou halen omdat er te weinig brandstof inzat.” Het liep echter goed af in Franchorchamps.

“Tijdens een race ben je constant aan het praten. In België is het vanwege de bomen wat lastiger om voortdurend radiocontact te hebben, maar normaal is er elke ronde contact met de rijder; uitleggen wat andere rijders doen, welke tijden ze rijden, hoe hard hij moet rijden om voor een ander te blijven. Je moet hem ook motiveren. Net als bij andere coureurs zakt zijn ritme heel snel. Je moet steeds waarschuwen dat ie door moeten blijven rijden. In Spa was dat niet echt nodig, daar deed-ie 't zelf wel. Ik bepaal ook wanneer de rijder binnenkomt voor een pitstop, in overleg met de race-ingenieur van Ralf Schumacher en de teammanager.”

Toso woont in Oxford, een half uur van de fabriek. In de universiteitsstad vierde hij vorige week in besloten kring de eerste zege van Jordan. “De avond na de race hebben we een biertje gedronken, meer niet. We hadden een test op Monza, zodat we snel terug moesten naar Engeland om die voor te bereiden. We hadden maar één dag op de zaak voordat we weer naar Italië gingen. Maandagavond hebben we de overwinning bij Eddie Jordan thuis in Oxford gevierd, tot in de vroege uurtjes. Om zes uur 's ochtend stonden we al weer op het vliegveld om naar Monza te vertrekken. De eerste testdag was dus niet zo succesvol. Toch hebben we inmiddels weer flinke verbeteringen doorgevoerd. In Monza moeten we weer vooraan kunnen rijden.”

Eind '97 tekende Toso een driejarig contract bij Jordan. Hill heeft een tweejarig contract en rijdt ook volgend seizoen nog voor Jordan. “Het is een vreemde gewaarwording. Vanaf m'n achttiende is dit m'n droom. Alleen al de manier waarop ik hier de kans heb gekregen. Er zijn niet veel teams waar je zo vroeg in je carrière met een wereldkampioen kan werken. En als je dan ook nog een keer mag winnen in je debuutjaar. Dat is nog niet helemaal tot me doorgedrongen.”

Over Jos Verstappen, die zo goed als zeker moet vertrekken bij Stewart, heeft Toso een uitgesproken mening. “Ik heb nooit met hem gepraat, ik ken hem niet, maar ik ben niet zo onder de indruk van Jos. In het begin van zijn carrière was hij heel snel, maar hij maakt op de baan niet de indruk dat hij bijgeleerd heeft. Hij maakt te veel fouten en dat is voor Jordan de reden hem niet te nemen. Ik ben niet echt betrokken bij de beslissing wie voor ons rijdt, ik weet wel dat hij niet op onze lijst staat.”