Bille August regisseert kleurloze 'Les misérables' in Praag

Les misérables. Regie: Bille August. Met: Liam Neeson, Uma Thurman, Claire Danes, Geoffrey Rush, Hans Matheson, Reine Brynolfsson, Peter Vaughan, Christopher Adamson, Tim Barlow, Patsy Byrne, Kathleen Byron, Louis Hammond, Gillian Hanna, Shane Hervey, Jon Kenny, Mimi Newman. In: 20 theaters.

Liefde, wraak, het conflict tussen de wetten van het individu en die van zijn omgeving, tussen de regels van de maatschappij en die van God, Les misérables van Victor Hugo is een van die klassieke geschiedenissen die deze elementen net als een Griekse tragedie allemaal tegelijkertijd omvat. Niet voor niets is de roman meermalen bewerkt tot toneelstuk en zelfs tot musical en werd hij enkele tientallen malen verfilmd. Wat zou een regisseur als Bille August, ooit de gedoodverfde opvolger van Ingmar Bergman, maar de laatste jaren gestaag werkend aan een keurig, vaak wat kleurloos oeuvre van literatuurverfilmingen, daar nog aan toe willen voegen, is dan ook de vraag die zich onvermijdelijk opdringt.

Het antwoord is even simpel als teleurstellend: niets. Les misérables is een trouwe verfilming van de voornaamste verhaallijnen uit het boek. We leren hoofdpersoon Jean Valjean (Liam Neeson) al zappend door de decennia kennen, als hij net uit de gevangenis is ontslagen het tafelzilver van een priester pikt, dankzij de vergevingsgezindheid van de geestelijke een nieuw leven begint als rechtvaardige fabrieksdirecteur en burgemeester en daar als voormalige gevangene wordt ontmaskerd door de ambitieuze politieman Javert (Geoffrey Rush). Valjean vlucht naaar Parijs en daar ontwikkelt zich tegen het decor van de revolutie van 1832 een liefdesgeschiedenis tussen zijn protegée Cosette (Claire Danes), dochter van Fantine (Uma Thurman), een arbeidster die Valjean tijdens haar sterfbed onder zijn hoede nam en de jonge opstandeling Marius (Hans Matheson).

Liam Neeson als Valjean is al net zo rimpelloos als Augusts regie: niets op aan te merken en toch niet tot de verbeelding sprekend. Het lijkt wel alsof hij gecast is omdat hij in Schindler's List ook al zo mooi een twijfelende mensenredder had neergezet, een acteerprestatie waar je bijna in retrospectief aan gaat twijfelen.

Mooi is de film wel, het negentiende eeuwse Parijs werd gevonden in Praag en voor het production design en de kostuums werden twee Oscar-winnende veteranen aangezocht (Anna Asp, Fanny and Alexander en Gabriella Pescucci, The Age of Innocence).