Rotterdam omhoog!

De stelling dat de Rotterdammers dol zijn op hoogbouw omdat ze de Duitsers dan al van verre kunnen zien aankomen, is feitelijk niet nauwkeurig genoeg. Al ver voor de oorlog kende de Rotterdammer dat verlangen boven zichzelf uit te stijgen.

Op 8 september 1898 werd het Witte Huis geopend. Superlatieven schoten tekort. Het hoogste particuliere gebouw in Europa! De eerste wolkenkrabber aan deze kant van de oceaan! (Voor de niet-Rotterdammer: het Witte Huis is zo groot dat het net nog in zijn geheel binnen de koepel van het Romeinse Pantheon zou passen.)

De laatste jaren lijkt de retroactieve trots op het Witte Huis alleen maar toe te nemen. Nu vergt het een bepaalde onverschrokkenheid om zo prat te gaan op zo'n klein oprispinkje. Dat voelt zelfs de Rotterdammer. Daarom groeit het Witte Huis.

September 1897, tijdens de bouw, stelde het architectuurtijdschrift De Opmerker de hoogte van het Witte Huis op 38,5 meter.

9 september 1898 kwamen de journalisten van de NRC en het Rotterdams Nieuwsblad beiden tot 40 meter loodrecht uit de straat.

De onderwijzer J.M. Droogendijk mat in 1918 43 meter (zie het periodiek 'Voor het jonge Volkje').

In hun boek 'Op het Witte Huis sta je hoger' hielden de journalisten Faro en Verschoor het op 45 meter. Het was 1978.

De dag voor de dag-van-de-architectuur-editie-1998 meldt het Rotterdams Architectuurcentrum op Radio 1 dat de 46 meter is bereikt.

Dezelfde avond in een Special op TV-Rijnmond is men al doorgeschoten naar de 64 meter. De kunst van het naar boven afronden lijkt z'n gewenste eindpunt nog niet bereikt te hebben.

Natuurlijk was het Witte Huis met zijn 42 meter en een dertigtal centimeters nooit het hoogste gebouw van Europa. Rond 1890 stelt de Londense gemeenteraad een nieuwe Building Act vast. Voor het eerst was er in deze bouwvoorschriften ook een hoogtelimiet opgenomen.

Aanleiding tot het instellen van een bouwgrens was het speculatiepand de 'Queen Anne Mansions' uit 1884. Dit gebouw blokkeerde met zijn 14 verdiepingen en 49 meter hoogte het uitzicht van een paleis van Queen Victoria.

Tot in de jaren dertig noemen de toeristengidsen deze 'hoop bakstenen' het hoogste particuliere gebouw in Londen. Net als het Witte Huis is het met behulp van toen al verouderde techniek opgericht. Europa's hoogste gebouw zal het Witte Huis dan ook nooit geweest zijn.