Knieval Safin voor superieure Sampras

NEW YORK, 8 SEPT. Twee jonge Russische tennissers kregen gisteren op het door noodweer geteisterde Flushing Meadows een spiegel voorgehouden door een grandslamkampioen. De nog onbedorven Marat Safin maakte een knieval voor de superieure Pete Sampras en mompelde dat hij niet eens een halve Sampras zou kunnen zijn. De geheel veramerikaanste Anna Koernikova lakte na de pijnlijke nederlaag tegen Aranxta Sanchez-Vicario hautain haar nagels en analyseerde haar optreden op de Grandstand als een dag op kantoor.

De 18-jarige Safin presenteerde zich dit jaar op het gravel van Roland Garros als een groot talent met formidabele backhandslagen en een puike service, waar zelfs grootmeester Sampras gisteravond met respect over sprak. De in Spanje opgeleide Rus ging vervolgens gebukt onder zijn successtory in Parijs. Wie de regerend kampioen Kuerten verslaat om vervolgens ook met Agassi af te rekenen, kan het niet verkroppen dat hij in de ATP Tour weer een kleine jongen is. Alsof Safin het van Kafelnikov had afgekeken, klaagde de nummer 60 van de wereldranglijst luidkeels zijn nood.

Pas in New York wierp de boomlange baseliner de schroom van zich af en ondervond het Oostenrijkse krachtmens Thomas Muster dat het mannentennis tegenwoordig verbeterde uitgaven van hemzelf produceert. In de Amerikaanse media werd Safin vergeleken met Drago uit de film Rocky 4, nadat hij de jonge Amerikaan Taylor Dent over de knie had gelegd. “Die jongen denkt dat hij kan spelen als Sampras. Maar hij vergat dat hij slechts Taylor Dent is”, zei Safin met gevoel voor humor. Maar zo goed vindt de rookie in het profcircuit zichzelf ook niet.

Gisteren mocht Safin op audiëntie bij de nummer 1 van de wereld en niet alleen zijn lichaamstaal verried een te groot respect voor de briljant serverende Sampras. Na drie sets (6-4, 6-3 en 6-2) droop Safin bijna verlegen af en vermoedde hij lichtjaren afstand tussen hem en de acht jaar oudere Amerikaan, die zich met weemoed herinnerde hoe hij zelf als jochie van 18 op de baan stond. Safin maakte zichzelf kleiner dan hij in werkelijk is, want hij bezit nu al het slagenarsenaal en de service om de toptien te bereiken. Maar het is dan ook een typisch Russisch trekje om nederlagen in een zwartgallige bui uit te vergroten tot een van hogerhand opgelegde marteling.

De charme van Safin is Anna Koernikova volkomen vreemd. Grijnzend vertelde Safin dat hij als kind nooit van zijn landgenote wist te winnen. “De mensen konden het niet geloven. Toen zei ik: 'Kom morgen nog maar eens kijken, dan verlies ik weer van haar.' Pas toen we een keer samen trainden op de tennisschool van Bollettieri heb ik een setje van haar gewonnen.” Koernikova kon het zich niet meer herinneren. Zoals ze zich zo veel niet meer kan herinneren uit haar jeugd, want uit alles blijkt dat de 17-jarige Lolita van het vrouwentennis volkomen is vervreemd van haar vaderland.

Ronduit schrijnend was haar visie op de crisis in Rusland. “Ach, de mensen overdrijven zo snel”, sprak Koernikova laconiek. “Iedereen denkt dat de Russen arm zijn. Maar dat valt reuze mee. Er is niets bijzonders aan de hand.” Je zou de blonde modepop voor straf achteraan willen laten aansluiten in de enorme rijen voor de winkels in Moskou, die sterk doen herinneren aan de tijden van het communisme. Maar Koernikova spiegelt zich nu eenmaal liever aan Madonna dan aan de Russische zangeres Alla Poegazjova. Zo opzichtig buit ze haar imago van sekssymbool uit dat zelfs haar belangrijkste sponsors Koernikova verzochten zich iets gematigder te gedragen.

De meest extravagante vertegenwoordiger van de Girl Power speelt vooralsnog alleen een hoofdrol in de zorgvuldig geregisseerde videoclips van de Women's Tennis Association. Gisteravond verwijderde Aranxta Sanchez-Vicario de Russische baseliner in twee sets (7-6 en 6-3) van de US Open. Van drie eerdere nederlagen tegen Koernikova had de kampioen van Roland Garros geleerd dat ze het ritme van de nummer 14 van de WTA-lijst moest zien te breken. Dat deed de kleine Spaanse in haar bekende stijl en Koernikova haalde haar schouders op. Blijkbaar verkoopt gebakken lucht in een te kort rokje beter dan topprestaties op een grandslamtoernooi.

De achtste finale tussen Jan Siemerink en de Zweed Jonas Bj/orkman is gisteravond in de tweede set onderbroken wegens regen. Siemerink verloor de eerste set met 6-4 van de als twaalfde geplaatste Zweed, maar hij leidde in de tweede set met 4-1. De partij wordt vanavond hervat.