Britse regering zal Murdochs bod streng beoordelen

LONDEN, 8 SEPT. Elk bod op de beursgenoteerde Engelse voetbalclub Manchester United zal door de mededingingsautoriteiten worden beoordeeld. Dat heeft de Britse minister voor Handel en Industrie, Peter Mandelson, gisteren gezegd. Dit weekeinde werd bekend dat BSkyB, het Britse bedrijf voor satelliettelevisie dat voor veertig procent eigendom is van mediatycoon Rupert Murdoch, onderhandelt over de aankoop van Manchester United. Murdoch zou bereid zijn 575 miljoen pond, een kleine twee miljard gulden, voor de commercieel succesvolste voetbalclub van het Verenigd Koninkrijk te betalen.

De overname zou Murdoch mogelijk een oneerlijke voorsprong geven op concurrerende omroepen en andere voetbalclubs. Murdoch bezit de uitzendrechten voor de Engelse Premier League, de hoogste voetbalcompetitie, en zou via Sky en nieuwe kanalen voor digitale betaaltelevisie, Manchester kunnen bevoordelen. Politici hebben een overname door BSkyB “ongezond” en “gevaarlijk” genoemd.

Volgens Mandelson zal het Office of Fair Trading (OFT), een regeringsinstituut, een bod “zeer compleet en extreem precies” op oneigenlijke concurrentie toetsen. Afhankelijk van de uitkomst komt er eventueel nader onderzoek door de Monopolies and Mergers Commission (MMC), aldus Mandelson. Vanaf de achterste Labour-banken van het Lagerhuis en vanuit voetbalkring wordt echter druk op Mandelson uitgeoefend om hoe dan ook onderzoek te laten doen door de onafhankelijke MMC, wat het door de regering gecontroleerde OFT ook besluit.

In de ogen van zijn critici personifieert Mandelson de nauwe banden tussen het Murdoch-imperium en de regering-Blair. Zij vrezen dat de regering zich niet kan permitteren de overname te blokkeren omdat zij dan de cruciale steun van de Murdoch-pers - met name The Sun - verliest. Mandelson is bovendien bevriend met Rupert Murdochs dochter Elisabeth, tevens directeur van BSkyB. Mandelson verzekerde gisteren de overname “volstrekt onpartijdig” te zullen bezien. “Ik hou van voetbal en ik ben een groot supporter van degenen die het uitzenden”, voegde hij eraan toe.

Het bedrijf Enic, dat clubs in Griekenland, Italië en Tsjechië bezit, wacht mogelijk met het uitbrengen van een concurrerend bod tot na een onderzoek door de MMC. De Manchester-directie overlegde gisteren de hele dag met bankiers in de Londense City, waar het aandeel eenderde en de club ruim honderd miljoen pond in waarde steeg.

Supporters en voetbal-officials hebben gisteren opnieuw scherpe kritiek geleverd op een eventuele overname. De populaire Tommy Docherty, manager van 1972 tot 1977, zei bezorgd te zijn dat Murdoch weliswaar “mega money heeft maar geen echte voetbalman” is. Andy Walsh, voorzitter van de onafhankelijke supportersvereniging zei dat “voetbal ophoudt sport te zijn als televisie bepaalt wat er op het veld moet gebeuren”. Volgens de Britse Football Association heeft Manchester de plicht een overname aan de fans voor te leggen.