Sport is stormram van de betaal-tv

'Sport is de stormram van de betaal-tv', aldus mediamagnaat Murdoch. De voorgenomen aankoop van Manchester United vergroot zijn slagkracht.

LONDEN, 7 SEPT. Rupert Murdoch is vorig jaar een keer gezien in de ereloge van de Los Angeles Dodgers, nadat hij die Amerikaanse honkbalclub had gekocht. De bebrilde mediamagnaat (67) van Australische origine zong toen het refrein mee van Take me out to the ball game. Helemaal ondenkbaar is het dus niet dat hij binnenkort op de tribune van het Old Trafford-stadion in Manchester staat, meedeinend met de wave en Glory, Glory, Man United brullend, zoals een BBC-commentator gisteren zei. Toch twijfelt niemand eraan dat financiële motieven boven sportliefde gingen bij Murdochs plan 575 miljoen pond te bieden op de Engelse voetbalclub Manchester United. “Sport is de stormram van de betaal-televisie”. Zo motiveerde Murdoch twee jaar geleden zijn inspanningen om zijn tv-kanalen te vullen met sport.

In de VS, waar Murdoch de LA Dodgers bezit en aandelen heeft in basketball- en ijshockeyclubs, is hij daarin via zijn tv-maatschappij Fox die de uitzendrechten exploiteert erg succesvol geweest. De voorgenomen aankoop van de rijkste en populairste Britse voetbalclub zal niet alleen zijn aandeel in de wereldwijde tv-consumptie van sport verder vergroten, maar ook een persoonlijke “obsessie met de onderwerping van de sportwereld vervullen”, schrijven Britse kranten vandaag. Want behalve de uitzendingen zal Murdoch ook het karakter van de sport zelf bepalen, vrezen zij. Aandeelhouders gaan immers voor supporters.

Murdoch werd na een reeks succesvolle overnames van kranten en radiostations in Australië in de jaren zeventig eigenaar van de Britse establishment-krant The Times en het boulevardblad The Sun. Daarna breidde hij zijn activiteiten via het bedrijf Sky Television in het Verenigd Koninkrijk uit naar satelliet-tv. Daarmee had hij pas succes toen hij zich op sport toelegde. In 1990 verwierf hij de rechten om Engelse cricketwedstrijden in het buitenland te verslaan. In 1992 kreeg hij, nadat Sky met rivaal BSB was gefuseerd tot BSkyB, voor 304 miljoen pond voor het eerst de tv-rechten op de Premier League, de hoogste Engelse voetbaldivisie. Het jaar 1995 bracht hem de rechten op belangrijke boks- en golfwedstrijden. Ook stelde hij een nieuwe Superliga in voor rugby, waarbij hij clubs dwong hun seizoen te veranderen om de Australische kijkers te gerieven.

Het jaar daarna experimenteerde Murdoch voor het eerst met betaal-tv, tijdens een bokswedstrijd tussen Mike Tyson en Frank Bruno, die hem zes miljoen pond opleverde. Inmiddels hebben vijf miljoen Britse huishoudens een abonnement op Sky en distribueert Sky tot 2001 live exclusief de wedstrijden van de Premiership. Als het goed is, is in 2001 de opvolger van het 'oude' Sky beschikbaar: Sky Digital, een zender met 200 digitale kanalen betaal-tv via de satelliet. Het eigen tv-kanaal van Manchester United, dat juist deze week met uitzenden begint, is een joint venture met BSkyB, en geldt algemeen als proeftuin voor Sky Digital.