Siemerink slaat Rusedski naar huis

NEW YORK, 7 SEPT. Onder een brandende zon en worstelend met een hete dwarrelwind leek Jan Siemerink zelfs niet van een knoeiende Greg Rusedski te kunnen winnen. Drie sets lang was de partij tussen de twee service- en volleyspecialisten een kwelling voor het oog geweest. Tot het decor in de avonduren plotseling veranderde en Siemerink zich bij kunstlicht in een boksarena waande waar het ruige Amerikaanse publiek bloed rook. Zijn metamorfose bleek voldoende voor een fraaie zege in vijf sets (4-6, 6-4, 5-7, 6-2 en 6-4) op de US Open-finalist van vorig jaar.

Niets wees er in de eerste drie bedrijven op dat Siemerink op Flushing Meadows eindelijk eens verder zou komen dan de derde ronde. Met een dubbele fout op setpoint gunde de 28-jarige Nederlander de als zesde geplaatste Rusedski de eerste reeks om vervolgens ook de derde set op een presenteerblad aan te bieden. Zoveel kansen had Siemerink al verspeeld dat zijn Britse tegenstander zowaar in een derde ontsnapping begon te geloven. Tot het licht aan ging in het Louis Armstrong Stadium. “Ik had in New York nog nooit in de avonduren gespeeld”, zei Siemerink. “Maar toen het kunstlicht werd ontstoken en het publiek aan het begin van de vijfde set begon te schreeuwen, kreeg ik een geweldige kick.”

In de slotfase draaide het naargeestige duel toch nog uit op een spektakelstuk. Na enkele sublieme games serveerde Siemerink op 5-4 voor de winst en zag Rusedski zich voor de derde achtereenvolgende keer geconfronteerd met matchpoints. In zijn duels met Ferreira en Ulihrach liep het nog goed af met de 25-jarige Engelsman. Zaterdagavond werkte Rusedski drie matchpoints weg in een zinderende ambiance tot Siemerink bij zijn vierde poging eindelijk toesloeg. “Ik keek naar de overkant en de lichaamstaal van Rusedski vertelde me dat hij fysiek kapot was”, constateerde Siemerink.

De Britse houthakker, die sinds zijn breuk met Tony Pickard wordt bijgestaan door de Nederlandse coach Sven Groeneveld, valt na de US Open uit de toptien en wordt gepasseerd door zijn landgenoot Tim Henman die wel de vierde ronde haalde. Siemerink treft vannacht Jonas Bj/orkman, die hij onlangs op Wimbledon nog in een vijfsetter heeft verslagen. En waarom zou hij die prestatie niet kunnen herhalen? “Ik heb mijn balans gevonden”, meent Siemerink. “Vroeger werd ik op de grandslamtoernooien snel afgeleid door de randverschijnselen. Ik heb geleerd me in deze dierentuin beter te concentreren op mijn partijen. Mijn kwartfinale op Wimbledon was een enorme stimulans. Ik weet nu dat ik met de grote jongens om de hoofdprijzen kan spelen.”

Dat doet Paul Haarhuis allang niet meer op de grandslams, want zijn fenomenale partijen op de US Open tegen John McEnroe (1989) en Jimmy Connors (1991) staan slechts in de toptien van mooie herinneringen. Zaterdag verzuimde de 32-jarige Brabander munt te slaan uit zijn psychologische overwicht op Goran Ivanisevic, die het volgens coach Alex Reijnders al in zijn broek doet als hij Haarhuis ziet. Daar was zaterdag niets van te merken. In drie sets (7-6, 6-3 en 6-4) versloeg Ivanisevic de speler waar hij vijf keer op rij van had verloren. Haarhuis speelde zijn zwakste partij van de afgelopen maanden.

De Nederlandse veteraan kon een setpoint op 6-5 in de eerste set niet verzilveren en constateerde dat hij geen moment in zijn ritme was gekomen. “Ik was niet goed genoeg om Ivanisevic onder druk te zetten”, erkende Haarhuis. Ivanisevic had in elk geval voldoende tijd om zich af te vragen wat hij met het verjaardagscadeau van een vrouwelijke fan moest doen. Bij de post had de Kroaat een paar handboeien en een tube bodypaint gevonden. “Er zat een briefje bij, maar ik kan toch moeilijk zeggen welke vrouw mij een spannende nacht heeft beloofd”, zei Ivanisevic onder grote hilariteit.

De kans is uiterst klein dat Pete Sampras op deze US Open nog van de eerste plaats op de wereldranglijst wordt verdreven. Zijn belangrijkste uitdager Marcelo Rios leed afgelopen nacht in de derde ronde een pijnlijke nederlaag in vijf sets (6-1, 6-7, 2-6, 6-3 en 6-2) tegen Magnus Larsson. Terwijl uitbundige Chileense en Zweedse fans een voetbalsfeer creëerden in het Arthur Ashe Stadium frustreerde Larsson de nummer 2 van de wereld vooral met zijn snoeiharde opslagen. “Ik heb mezelf verslagen met een reeks aan onnodige fouten”, sprak Rios verbitterd.

Tien jaar nadat Steffi Graf als meisje van 19 jaar de vier grandslamtoernooien in één jaar op haar naam schreef, is ze op die evenementen voorlopig gedegradeerd tot een figurant. Hoewel Graf eindelijk is verlost van een reeks van blessures, zoekt de 29-jarige tenniskoningin van weleer nog steeds naar haar ritme. Op Wimbledon werd Graf al in derde ronde uitgeschakeld door Natasja Zvereva, die al 17 keer van de Duitse had verloren. Op de US Open schoof de nieuwe generatie afgelopen nacht Patty Schnyder naar voren om Graf op haar beperkingen te wijzen. De 19-jarige Zwitserse had verrassend genoeg slechts twee sets (6-3 en 6-4) nodig om zich te plaatsen voor de kwartfinales.