Murdoch biedt op Manchester United 2 miljard

LONDEN, 7 SEPT. Het Britse bedrijf voor satelliettelevisie BSkyB van grootaandeelhouder Rupert Murdoch wil voor bijna twee miljard gulden de Engelse voetbalclub Manchester United overnemen.

Dat heeft BSkyB gisteren bevestigd. Manchester United is de meest winstgevende voetbalclub ter wereld: vorig jaar circa 92 miljoen gulden winst. Murdochs holding News Corporation haalde vorig jaar 2 miljard gulden winst.

De overname geeft Murdochs mediaconglomeraat een sleutelpositie bij onderhandelingen over de toekomst van het Britse en mogelijk het Europese voetbal. BSkyB bezit de uitzendrechten op de Premier League, de hoogste Engelse voetbaldivisie. Het aflopen van dat contract, in 2001, valt samen met de opening van Sky Digital, een nieuw systeem voor betaaltelevisie met 200 kanalen, waarop elk station een eigen kanaal kan openen. Manchester opent juist deze week als eerste club een eigen televisiestation, eveneens in samenwerking met Sky.

De club neemt tevens deel aan onderhandelingen over de oprichting van een nieuwe Europese Superliga, waarin de rol van de Europese voetbalfederatie UEFA nog niet is vastgesteld. Het aandeel, dat vrijdag op 1,59 pond sloot, opende vanochtend volgens verwachting flink hoger: op 2,15 pond.

Politici maken zich zorgen over Murdochs overnameplannen. “Dit is niet een gewone overname van de ene beursgenoteerde onderneming door de andere”, zei gisteren de Britse minister van Sport, Tony Banks. Hij zei te betwijfelen of het Office of Fair Trading, dat zulke transacties toetst, het groene licht geeft. Volgens een anonieme, door de BBC aangehaalde Labour-parlementariër krijgt Murdoch als de overname doorgaat “in dit land een wurggreep op de sport”.

Murdoch bezit in de VS diverse toonaangevende sportclubs, zoals het honkbalteam de Dodgers en het basketbalteam de Lakers, beide in Los Angeles. Via zijn televisiemaatschappij Fox exploiteert hij de tv-uitzendingen.

De overname van Manchester is een test voor de regering-Blair, omdat binnen Labour wrevel bestaat over de vermeende nauwe banden tussen Murdoch en sommige kabinetsleden, onder wie premier Blair. Tijdens en na de parlementsverkiezingen van vorig jaar werd gespeculeerd dat Murdoch had beloofd Labour via zijn kranten The Sun en The Times te steunen in ruil voor commerciële gunsten na een Labour-overwinning. Binnen de voetbalclub heerst verdeeldheid. Sommige directeuren zouden willen wachten tot digitale betaal-tv wortel heeft geschoten. Volgens de Financial Times doet het bedrijf Enic, dat voetbalclubs in Italië, Griekenland en Tsjechië bezit, deze week mogelijk een concurrerend bod.