Branson: Conservatieven chanteerden mij

LONDEN, 5 SEPT. De Britse zakenman Richard Branson, eigenaar-oprichter van de Virgin-groep, zegt dat de Conservatieve Partij hem heeft gechanteerd om stortingen in de partijkas te doen.

Branson (47) liep in 1994 het contract om de Britse staatsloterij te mogen uitbaten mis, omdat hij niet inging op verzoeken om de Tories financieel te steunen, zegt hij in The Independent van gisteren. De Conservatieve partij heeft Bransons beschuldigingen onmiddellijk ontkend. “Wij accepteren nooit schenkingen in ruil voor gunsten en hebben dat nooit gedaan”, aldus een woordvoerder van de Conservatieven.

De Virgin-groep van de 'commerciële vrijbuiter' Branson omvat onder meer een luchtvaartmaatschappij, een spoorwegnet, frisdrank- en kledingmerken en een platenlabel. Met lage prijzen probeert Branson in steeds nieuwe branches gevestigde concurrenten beentje te lichten. Na een flirt met het economische gedachtengoed van de Conservatieve oud-premier Thatcher geldt Branson tegenwoordig als aanhanger van premier Blairs 'nieuwe' Labour, wiens campagne hij steunde.

Branson zegt dat hij vlak vóór de beslissing over het loterijcontract zou vallen werd benaderd door een “hoge fondsenwerver van de Conservatieven”. Die zou hem hebben uitgenodigd voor een diner met de toenmalige premier Major en hebben gesuggereerd dat een storting aan de Tory-kas hem het contract zou opleveren. Volgens Branson was Major niet direct bij de chantage betrokken, maar werd hij “misbruikt”. “Ik mag Major”, aldus Branson.

Hij zegt ook dat hem herhaaldelijk is ingefluisterd dat hij tot ridder geslagen zou worden als hij geld naar de partij overmaakte. Geruchten willen overigens dat de huidige Conservatieve leider, William Hague, Branson juist afgelopen juni bij de regering-Blair had voorgedragen voor een ridderslag. Tevergeefs. Blair en Branson hadden ruzie, werd toen geopperd. Anderen speculeerden dat Branson te kennen had gegeven niet 'Sir Richard' te willen heten omdat het zijn imago van rebel zou schaden.

Stortingen in de partijkas in ruil voor politieke gunsten zijn in Groot-Brittannië de afgelopen jaren een prominent thema geworden. Labour dankt zijn verkiezingsoverwinning deels aan het uitbuiten van de zogeheten sleaze-kwesties waarin de Tories waren verwikkeld. Sinds het aantreden van de regering-Blair hebben de Conservatieven herhaaldelijk geprobeerd Labour met de eigen wapens te bestrijden. Labour-functionarissen zouden bijvoorbeeld in ruil voor geld bedrijven inzage hebben beloofd in vertrouwelijke beleidsstukken.

Branson weigert zich neer te leggen bij het mislopen van het loterijcontract. Aangenomen wordt dat hij een nieuwe poging doet als het huidige contract in 2001 afloopt. Een rechter stelde hem eerder dit jaar in het gelijk nadat hij de huidige loterij-exploiteur Camelot van poging tot omkoperij had beticht.

Volgende week verschijnt Bransons autobiografie Losing my virginity. Vandaag begint The Daily Telegraph een serie over hem onder de titel 'De tycoon die eerst doet en dan pas nadenkt'. Bransons gesternte lijkt dezer dagen minder gunstig te staan. Zo horen de Virgin-treinen tot de meest vertraagde van de toch al niet door stiptheid uitblinkende Britse spoorwegen. En zijn onderneming om met een ballon rond de wereld te vliegen blijft vooralsnog mislukken.